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6 exomoon en orbite autour de mondes extraterrestres? Eh bien, c'est compliqué.

Les scientifiques ont repéré des milliers de mondes dans d'autres systèmes solaires, si nombreux que les exoplanètes sont devenues un sou par douzaine. Mais dans notre quartier, les trois quarts des planètes ont au moins un lune, et aucun objet de ce type dans d'autres systèmes n'a été découvert avec confiance jusqu'à présent – de tels mondes sont tout simplement trop petits et éloignés.

Maintenant, un nouveau document indique six exoplanètes où les oscillations de leurs données peuvent être causées par exomoon. Mais cela ne garantit pas nécessairement la présence de telles lunes, et il n'y a aucun moyen pour le moment pour les scientifiques de déterminer les vrais détails de la situation. Ce sont de grands défis que toute recherche doit surmonter.

"Nous pouvons dire que ces six nouveaux systèmes sont tout à fait cohérents avec les exomoon", a déclaré l'auteur principal Chris Fox, doctorant à l'Université Western au Canada, dit dans un communiqué. "Mais nous n'avons pas la technologie pour les confirmer en les imageant directement. Cela devra attendre de nouvelles avancées."

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Mais les exomoons sont suffisamment alléchantes pour que les scientifiques ne veuillent pas simplement attendre, Alex Teachey, un doctorant à Columbia University spécialisé dans les exomoons, a déclaré à Space.com par courrier électronique.

"Nous pensons que trouver des lunes pourrait fournir une variété d'idées sur la formation et l'évolution d'autres systèmes planétaires, aider à contextualiser notre propre système solaire (à quel point nous sommes communs ou inhabituels) et sont des endroits potentiellement attrayants pour chercher de la vie ailleurs dans la galaxie. "

Cela dit, l'approche de la nouvelle étude n'est peut-être pas la meilleure façon de chasser les exomoon, a déclaré Teachey. Les chercheurs se sont penchés sur les données recueillies par la NASA, aujourd'hui à la retraite Télescope spatial Kepler, qui a identifié bon nombre des plus de 4000 exoplanètes les scientifiques connaissent à ce jour.

La principale tactique de Kepler pour étudier les exoplanètes était de regarder des étoiles individuelles et de mesurer leur luminosité. Si une planète et son étoile s'alignent correctement avec le télescope, l'étoile s'assombrira brièvement lorsque la planète traversera son disque ou passera par la vue du télescope. Plus la planète est grande, plus l'étoile s'assombrit lors d'un transit.

Mais parfois, les données de luminosité d'un transit semblent un peu compliquées. Il y a une agitation ici ou là, et elle ne disparaît pas. C'est alors que les scientifiques commencent à se demander s'ils pourraient voir autre chose, pas seulement une planète.

Et c'est ce type de transit que les scientifiques de la nouvelle recherche ont choisi d'étudier. La recherche est décrite dans un article soumis qui n'a pas encore fait l'objet d'un examen par les pairs et qui a été publié sur le serveur de préimpression arXiv.org le 23 juin.

Les chercheurs ont examiné huit étoiles avec des transits qui semblaient rythmiquement un peu décalés. Au lieu d'un métronome parfait d'orbites, le transit arrivait parfois un peu plus tôt ou plus tard que les scientifiques ne l'avaient prévu. Et pour six de ces étoiles, les scientifiques de la nouvelle recherche ont trouvé que la cause de cette syncope pourrait être une lune.

Le problème est que la cause pourrait être bien d'autres choses également, en particulier une autre planète du système qui ne passe pas entre l'étoile et nos télescopes, donc les scientifiques ne l'ont pas encore identifié.

"Une question avec laquelle nous devons lutter est, comme une lune est plausible dans un système donné, en particulier une lune massive? ", a déclaré Teachey." Nous n'avons pas vraiment de bonne réponse pour le moment. D'un autre côté, nous savons qu'une planète non transitoire est très plausible. Cela ne veut pas dire que c'est l'explication, mais c'est tout à fait concevable. "

En particulier, a déclaré Teachey, il voudrait voir plus de signaux de l'influence d'une exomoon sur le transit, en particulier une lune elle-même transitant par l'étoile. Les systèmes étudiés par les chercheurs sont trop petits pour que ce type de signal apparaisse, et Teachey a déclaré que les scientifiques ont encore beaucoup d'analyses à faire sur les données Kepler qui montreraient de tels signes.

Et sur ces transits, a-t-il dit, les scientifiques pourraient exclure plus d'alternatives, augmentant la force d'une hypothèse d'exomoon, plutôt que de simplement ne pas exclure une exomoon comme cause des caprices d'un transit.

"Il y a beaucoup de pierres à retourner avant de commencer à se sentir comme une lune est la meilleure explication", a déclaré Teachey.

Envoyez un courriel à Meghan Bartels à mbartels@space.com ou suivez-la @meghanbartels. Suivez nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.

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