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Astra souffre d'une «anomalie» lors d'un test de pré-lancement en Alaska – Spaceflight Now

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Photo de fichier du premier petit lanceur de satellites de classe orbitale d'Astra lors d'essais pré-vol le mois dernier au Pacific Spaceport Complex sur l'île Kodiak, en Alaska. Crédits: DARPA

Un petit lanceur de satellites construit par Astra a "connu une anomalie" lundi sur une rampe de lancement à Kodiak Island, en Alaska, forçant l'annulation d'une tentative de lancement orbital prévue cette semaine, selon le co-fondateur et PDG de la société.

L'incident survenu au Pacific Spaceport Complex sur l'île Kodiak s'est produit lors d'une répétition générale du compte à rebours avant le lancement, et a été signalé pour la première fois par KMXT, une station de radio publique locale.

"Je peux confirmer que le véhicule a connu une anomalie après une journée de test par ailleurs très réussie en préparation du lancement", a déclaré Chris Kemp, co-fondateur et PDG d'Astra, dans un communiqué envoyé par courrier électronique lundi soir.

Des responsables d'Astra et du Pacific Spaceport Complex, qui est géré par l'Alaska Aerospace Corp., ont déclaré que personne n'avait été blessé lors de l'accident. La fusée d'Astra a été endommagée, mais l'étendue des dégâts n'était pas claire.

"Heureusement, notre matériel a été le seul problème, et l'équipe travaille déjà dur pour comprendre la cause profonde afin que nous puissions améliorer la conception", a déclaré Kemp.

Astra prévoyait une tentative de lancement dès mardi pour placer une petite charge utile en orbite terrestre basse. Le premier lanceur orbital d'Astra, nommé Rocket 3 ou Rocket 3.0, est conçu pour transporter jusqu'à 55 livres (25 kilogrammes) de charge utile sur une orbite polaire synchrone solaire.

Ces plans ont été annulés après l'anomalie de lundi, a déclaré Kemp.

"Malheureusement, nous ne tenterons pas de lancement cette semaine", a-t-il déclaré. «Nous avons l'intention d'attendre que les conditions de coronavirus s'améliorent avant de faire une autre tentative.»

«Je peux confirmer que nous avions une anomalie sur la rampe de lancement», a déclaré Mark Lester, PDG d'Alaska Aerospace Corp., une agence de l'État de l'Alaska. «Nous exécutons notre liste de contrôle d'urgence. Nous demandons à tout le monde de rester à l'écart de la zone pour permettre à notre équipage de régler la situation », a-t-il déclaré à KMXT.

La fusée d'Astra devait à l'origine être lancée en février dans le cadre d'un concours organisé par la Defense Advanced Research Projects Agency, ou DARPA, un bureau de recherche et de développement militaire américain.

Le défi de lancement de la DARPA a offert jusqu'à 12 millions de dollars en argent à une entreprise qui a démontré sa capacité à lancer une petite charge utile sur une orbite terrestre basse dans un court délai, puis à réaliser le même exploit à partir d'une plateforme de lancement différente moins d'un mois plus tard.

La date limite pour la première des deux missions Astra dans le cadre du Launch Challenge de la DARPA était le 2 mars. Après plusieurs retards météorologiques et d'autres glissements de calendrier les jours précédents, Astra a repoussé une tentative de lancement le 2 mars en raison de données suspectes détectées à partir du système de guidage, de navigation et de contrôle de la fusée. .

Trois CubeSats pour le Département américain de la Défense et l'Université de Floride du Sud, ainsi qu'une balise spatiale conçue pour aider à la gestion du trafic spatial, devaient embarquer la fusée d'Astra en orbite via le Launch Challenge de la DARPA.

Le 2 mars, des responsables de la DARPA et d'Astra ont déclaré que le Prometheus CubeSat, les deux nano-satellites Articulated Reconnaissance and Communications Expedition de l'Université de Floride du Sud, ou ARCE, et la charge utile des balises radio spatiales devaient être retirés de la fusée après la fin de le défi de lancement.

Jared Adams, un porte-parole de la DARPA, a déclaré que ces charges utiles avaient été retirées de la fusée en toute sécurité avant l'anomalie de lundi.

Kemp a confirmé qu'aucune charge utile n'était à bord de la fusée d'Astra au moment de l'incident lundi.

Astra dit que ses fusées peuvent lancer avec une petite équipe, nécessitant quelques jours pour installer une rampe de lancement portable. La fusée elle-même, qui mesure 38 pieds (11,6 mètres) de long, peut s'insérer dans un conteneur d'expédition standard et être remorquée par camion.

La fusée est propulsée par cinq moteurs au kérosène sur son premier étage et un seul moteur alimenté au kérosène sur son deuxième étage.

Astra a désigné la fusée «1 sur 3».

«Il s'agissait de notre premier lancement d'essai de Rocket 3, et nous l'avons appelé 1 sur 3 parce que nous pensions qu'il faudrait probablement trois lancements avant de pouvoir livrer avec succès un satellite sur l'orbite de la Terre, nous savions donc que c'était une longue perspective pour , mais a compris à quel point le lancement réactif était stratégiquement important pour le gouvernement », a déclaré Kemp lors d'une téléconférence le 2 mars avec des journalistes.

Basée à Alameda, en Californie, Astra a été créée en 2016 et a fonctionné en mode furtif jusqu'au début de février, lorsque Bloomberg a publié une histoire exclusive sur les progrès et les plans de l'entreprise.

Astra est l'une des nombreuses sociétés en lice pour une place sur le marché commercial du lancement de petits satellites. Ce n'est que la deuxième entreprise du groupe à obtenir une fusée de classe orbitale sur une rampe de lancement, après les débuts de Rocket Lab en 2018.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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