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Bill Nye et l'ancien astronaute Leland Melvin parlent d'injustice raciale et d'exploration spatiale (vidéo)

Leland Melvin dit qu'il y a eu une nuit où il aurait pu être mis en prison à tort, ce qui lui a empêché de voler deux fois dans l'espace en tant qu'astronaute de la NASA plus tard dans sa carrière.

Lors d'une conversation avec Bill Nye, président de la Planetary Society, l'astronaute noir à la retraite s'est rappelé avoir été arrêté par un officier de police blanc pendant la dernière année de Leland – soirée de remise des diplômes, a-t-il déclaré.

"J'étais dans une voiture avec ma copine après l'obtention de mon diplôme et un policier nous a roulés dessus", se souvient Melvin dans un communiqué. interview sur YouTube, publiée vendredi 12 juin.

"Que faisais-tu dans la voiture?" Demanda Nye.

"Faire des histoires, parler, peu importe," dit Melvin en riant. Devenant sérieux, il a poursuivi: "Il la sort de la voiture – il était un soldat d'état – il la met dans sa voiture et il essaie de la convaincre que je la violais, parce qu'il voulait que j'aille en prison."

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L'ancien astronaute Leland Melvin a fameusement inclus ses deux chiens dans son portrait officiel de la NASA. (Crédit d'image: NASA)

La petite amie de Melvin est restée ferme avec l'officier de police, a déclaré Melvin, disant qu'elle aimait Melvin et qu'il était sur le point d'aller à l'université avec une bourse de football. L'officier de police l'a soumise à de nouvelles pressions, menaçant de l'emmener en prison et de forcer ses parents à venir au poste pour la récupérer. Lorsque la petite amie a toujours refusé de céder, a déclaré Melvin, l'agent a abandonné et a laissé le couple partir.

"Ce qui est fou, c'est que je pense à vous et à moi. Nous n'aurions pas cette conversation pour le moment, car j'aurais été dans le système pénitentiaire", a déclaré Melvin à Nye. "Une fois que vous entrez dans le système pénitentiaire, il est parfois difficile de sortir de ce système."

Melvin a dit qu'il avait de la chance que cela ne se produise pas. Il a continué à jouer au football à l'université, puis a été sélectionné par les Lions de Détroit lors du repêchage de la NFL en 1986 en tant que receveur large. Il a tiré un tendon du jarret pendant le camp d'entraînement et a été libéré par l'équipe. Le printemps suivant, il a signalé aux Cowboys de Dallas, mais a tiré à nouveau les ischio-jambiers et a cessé de jouer au football professionnel.

Ensuite, Melvin – qui a jadis créé "le feu et le soufre" dans le ménage, a-t-il dit, lors d'une expérience de chimie lorsqu'il était enfant – est allé à la NASA. Il a travaillé sur des projets d'ingénierie tels que l'avion X-33, puis est devenu astronaute en 1998. Melvin a volé deux fois dans l'espace lors des missions de la navette spatiale STS-122 (en 2008) et STS-129 (en 2009), enregistrant 565 heures avant de prendre sa retraite. .

"Ça te change, Bill," dit Melvin à propos du vol spatial. "Cela vous fait vous sentir si connecté avec le monde, lorsque vous commencez à voir le point bleu derrière vous – devenir plus petit – puis vous y arrivez (dans l'espace) et faites le tour toutes les 90 minutes. Vous êtes connecté à toute la civilisation. "

Melvin a ensuite décrit ses sentiments de connexion avec les Noirs qui ont fait la une des journaux en raison de contacts avec la police. Comme eux, a déclaré Melvin, il a eu "la discussion" quand il était enfant sur la façon de travailler avec des policiers en tant que Noir.

Il a dit qu'en grandissant, il avait peu de démêlés avec la loi. Cela peut être en partie, a-t-il dit, car sa famille a eu la chance de pouvoir posséder une maison dans un bon quartier, grâce à un sympathique Quaker qui a conclu un accord avec le père de Melvin pour acheter la maison avec le financement du propriétaire. Cela a contourné la pratique raciste de "redlining" qui limitait les propriétaires noirs dans certains quartiers, avant qu'elle ne soit interdite.

"Je ne suis pas le porte-parole de facto de tous les Noirs, d'accord?" Melvin a dit qu'il a commencé à parler des événements dans les nouvelles. Mais il a ajouté qu'il a eu des expériences "similaires à d'autres personnes qui n'ont pas eu autant de chance que moi".

Melvin a déclaré qu'au moins trois expériences récentes pesaient sur la communauté noire à l'heure actuelle.

L'une d'entre elles est Amy Cooper, qui, selon Melvin, «  militait sa voix en tant que femme blanche '' pour avoir appelé la police sur Christian Cooper (sans relation), un homme noir qui observait les oiseaux dans Central Park à New York en mai. "À ce moment-là, vous pourriez avoir un officier de police qui n'aime pas les gens qui ont beaucoup de mélanine dans leur système, et ils sont partis", a déclaré Melvin.

Le deuxième incident a été la mort de Breonna Taylor, une technicienne médicale d'urgence noire tuée en mars par des policiers de Louisville, Kentucky, qui ont pénétré de force dans son appartement en vertu d'un mandat de perquisition. La recherche portait sur deux personnes qui étaient déjà en garde à vue, dont une qui avait déjà eu une relation avec Taylor.

Le troisième est la mort de George Floyd, qui a été tué le 25 mai lorsque le désormais ancien officier de police de Minneapolis, Derek Chauvin, a appuyé son genou sur le cou de Floyd pendant 8 minutes et 46 secondes pendant que d'autres officiers regardaient. Les appels à l'aide de Floyd ont été capturés sur vidéo. Chauvin a été arrêté et accusé de meurtre au troisième degré et d'homicide involontaire coupable au deuxième degré. Des manifestations ont éclaté à travers le monde à la suite de la mort de Floyd.

"En l'écoutant, Bill, j'ai commencé à pleurer", a déclaré Melvin. "Je l'ai entendu appeler sa mère. Il appelait sa maman. Ça aurait pu être moi."

Melvin a reconnu les autres obstacles auxquels il a dû faire face dans sa vie – les micro-agressions, les biais implicites et la terreur qu'il a ressentie lorsqu'un policier l'a arrêté pour excès de vitesse. Melvin a dit qu'il était optimiste, car aller dans l'espace deux fois signifie "qu'il faut de l'espoir" pour les Noirs comme lui. Cela dit, il y a des problèmes systémiques qui doivent être résolus, a-t-il déclaré à Nye.

Melvin a appelé à des changements dans les services de police et les syndicats qui représentent la police, citant trop de cas d'agents dont les plaintes ont été réintégrées ou réaffectées à une autre force. Il a appelé à plus de diversité dans les organisations en général. Nye a déclaré à propos de la Planetary Society: "Nous sommes diversifiés … nous sommes une petite organisation, mais nous allons vraiment y travailler."

L'ancien astronaute de la NASA Leland Melvin parle avec Bill Nye de l'injustice raciale et de l'exploration spatiale dans une vidéo publiée par The Planetary Society le 12 juin 2020. (Crédit d'image: The Planetary Society / YouTube)

Melvin a appelé chacun à réfléchir sérieusement à ses propres biais implicites, qu'il s'agisse de racisme ou de sexisme ou de tout autre parti pris. Si vous occupez une position de leader, a ajouté Melvin, c'est à vous de "donner le ton pour ce qui est attendu", y compris les règles qui sont mises en place pour ceux qui se livrent à la discrimination. (Plus tard dans l'interview, il a ajouté qu'il y avait des cas où des Noirs se voyaient dire de ne pas porter de tresses sur le lieu de travail parce que ce n'était pas "assez blanc".)

Melvin a souligné les racines historiques de la discrimination aux États-Unis, comme les pratiques d'esclavage qui ont dominé l'économie du Sud pendant des générations, ou les écrivains constitutionnels qui possédaient principalement des esclaves eux-mêmes tout en écrivant leurs idéaux nobles sur la liberté ou l'égalité.

Cette discrimination plus ancienne affecte toujours les générations suivantes, a déclaré Melvin; par exemple, une petite fille a écrit un jour à Melvin pour lui demander si les lois de Jim Crow n'existaient pas au moment où la mathématicienne noire Katherine Johnson calculait les trajectoires des missions des astronautes dans l'espace, "aurions-nous pu y arriver plus rapidement".

Melvin lui-même n'était pas à l'abri des problèmes de génération, a-t-il déclaré, car il se souvient de son enfance inspiré par la présence de Nichelle Nichols dans "Star Trek: The Original Series" parce qu'elle était noire et lui ressemblait. Les astronautes d'Apollo qui ont marché sur la lune, a-t-il ajouté, étaient blancs.

"Le talent est dans chaque code postal", a déclaré Melvin à un moment donné dans l'interview. "Cela dépend simplement de l'opportunité, de l'éducation et de la croyance qu'une personne a de pouvoir s'élever au-dessus de certaines choses."

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