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Bob Behnken: astronaute de la NASA et commandant des opérations conjointes du SpaceX Crew Dragon

Robert "Bob" Behnken est un astronaute de la NASA et colonel de l'US Air Force. Il sera bientôt l'un des premiers astronautes à piloter le vaisseau spatial SpaceX Crew Dragon dans l'espace. Behnken sera accompagné de son collègue l'astronaute de la NASA, Doug Hurley, sur le vol SpaceX historique dont le lancement est prévu le 27 mai 2020.

Ce sera le troisième voyage de Behnken dans l'espace. Il a déjà accumulé plus de 708 heures dans l'espace et plus de 37 heures de sorties dans l'espace lors de vols avec les missions de navette spatiale STS-123 en mars 2008 et STS-130 en février 2010.

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Les premières années

Behnken est né à St. Ann, Missouri, le 28 juillet 1970. Après avoir obtenu son diplôme de l'école secondaire de Pattonville à Maryland Heights, Missouri, il a fréquenté l'Université de Washington à St. Louis où il s'est spécialisé en génie mécanique et physique et a été membre de l'Air Corps de formation des officiers de réserve de la Force. Il est ensuite allé au California Institute of Technology (Caltech) à Pasadena, en Californie, pour des études supérieures, où il a obtenu une maîtrise et un doctorat en génie mécanique.

Après ses études supérieures, Behnken a été commissionné pour un service actif au sein de l'Air Force et était basé à Eglin Air Force Base en Floride, où il a travaillé en tant qu'ingénieur de développement et directeur technique de nouveaux systèmes d'armes.

Ensuite, Behnken est allé à la Air Force Test Pilot School à Edwards Air Force Base. Il a été affecté à la F-22 Combined Test Force et a servi en tant qu'ingénieur en chef des essais en vol du quatrième F-22, un avion de chasse tactique furtif qui vole à des vitesses allant jusqu'à 1500 mph (2414 kilomètres par heure).

Behnken a effectué plus de 1 500 heures de vol et piloté plus de 25 types d'avions différents, selon sa biographie de la NASA.

Bob Behnken flottant dans la Station spatiale internationale lors de la mission STS-130 en février 2010. (Crédit d'image: NASA)

Devenir astronaute

La NASA a sélectionné Behnken pour le programme des astronautes de l'agence en 2000. Après sa formation, Behnken a occupé divers postes au sein du Bureau des astronautes, notamment en tant que chef de la Branche des opérations de la Station spatiale et astronaute en chef de la NASA de juillet 2012 à juillet 2015.

Le premier voyage de Behnken dans l'espace a eu lieu avec la mission STS-123 en mars 2008, à bord de la navette spatiale Endeavour. La mission était la 25e mission d'assemblage de la Station spatiale internationale. L'équipage a été chargé de livrer le premier composant du laboratoire Kibo de l'Agence japonaise d'exploration aérospatiale (JAXA) et le dernier élément du système d'entretien mobile de la station appelé Dextre. Behnken a effectué trois sorties dans l'espace au cours de la mission de 16 jours.

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Sa prochaine mission était STS-130, également à bord de la navette spatiale Endeavour, en février 2010. La mission était la 32e mission d'assemblage de la station spatiale et était responsable de la livraison et de l'équipement du module d'habitation de la station (Node 3) et du portail d'observation de la Terre face à la Terre. . Entre autres fonctions, Behnken a été le responsable de la sortie dans l'espace et a effectué trois sorties dans l'espace au cours de la mission de 14 jours.

Une fois le programme de navette spatiale terminé, la NASA a lancé le programme d'équipage commercial pour promouvoir le développement de compagnies privées de vols spatiaux que l'agence chargerait d'envoyer des astronautes dans l'espace. En 2015, la NASA a annoncé que Behnken rejoindrait la première classe d'astronautes d'équipage commerciaux de l'agence.

Le CST-100 Starliner de Boeing et le Crew Dragon de SpaceX sont les premiers vaisseaux spatiaux commandés par le gouvernement américain pour envoyer des astronautes de la NASA dans l'espace. Après des années de développement et de tests, SpaceX prévoit de lancer Behnken et Hurley sur le premier vol en équipage de Crew Dragon le 27 mai 2020, depuis le Kennedy Space Center en Floride.

Les astronautes de la NASA Bob Behnken (à gauche) et Doug Hurley participent à un test de contrôle en amont pour la mission Demo-2, qui comprenait des vérifications de fuite des combinaisons de vol, des inspections de vaisseaux spatiaux et plus encore. (Crédit d'image: SpaceX)

Voler avec SpaceX

SpaceX a lancé avec succès une capsule Crew Dragon non vissée vers la Station spatiale internationale le 2 mars 2019, sur une fusée Falcon 9 à deux étages. Le vaisseau spatial s'est ensuite amarré au laboratoire en orbite le 3 mars et est revenu sur Terre le 8 mars.

Le vol de six jours, baptisé Demo-1, transportait un astronaute factice chargé de capteurs nommé Ripley, qui a enregistré une foule d'informations sur ce que les astronautes vivront lors de leur navigation dans la capsule Crew Dragon.

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Le vol Demo-2 sera le deuxième vol du Crew Dragon – cette fois avec Behnken et Hurley à bord. Demo-2 sera le premier équipage d'astronaute américain lancé depuis le sol américain depuis le dernier lancement de la navette spatiale de la NASA en 2011.

La NASA et SpaceX décideront combien de temps Behnken et Hurley resteront en orbite après que Crew Dragon atteindra l'espace, mais la mission devrait durer entre un et quatre mois. L'objectif de la mission est de valider Crew Dragon et Falcon 9 pour le vol en équipage, ce qui permettra à SpaceX de commencer à voler des missions opérationnelles vers l'ISS.

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Le jour du lancement, l'épouse de Behnken, l'astronaute de la NASA Megan McArthur et le fils du couple surveilleront depuis les confins du Kennedy Space Center. Ils seront rejoints par l'épouse de Hurley, l'astronaute de la NASA Karen Nyberg et leur fils. Après avoir passé leur carrière ensemble en tant que pilotes d'essai militaires et s'entraîné ensemble en tant qu'astronautes, Hurley et Behnken sont devenus des amis proches et sont bien adaptés pour être associés à cette mission pionnière.

"Nous pouvons prédire – presque par langage corporel – quelle est l'opinion de (l'autre) personne ou quelle sera sa prochaine action. Nous le faisons depuis si longtemps que c'est un peu comme avoir un deuxième jeu de mains", a déclaré Behnken. a déclaré à CNN.

Behnken et Hurley ont tous deux déclaré aux journalistes qu'ils étaient ravis de faire partie d'une telle étape historique du vol spatial.

"Je suis vraiment ravi de cette mission de la NASA et de SpaceX pour ramener les vols spatiaux humains sur la côte de la Floride", a déclaré Behnken lors d'une conférence de presse début mai 2020.

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