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Citant des problèmes de coronavirus, Rocket Lab suspend ses opérations de lancement – Spaceflight Now

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Cette vue aérienne du complexe de lancement 1 de Rocket Lab en Nouvelle-Zélande plus tôt cette année montre une fusée Electron sur une rampe de lancement et la deuxième rampe de lancement du site en construction. Crédit: Rocket Lab

Rocket Lab dit qu'il a suspendu ses opérations de lancement après que le gouvernement de la Nouvelle-Zélande a ordonné la fermeture de la plupart des entreprises cette semaine et a exhorté les gens à rester chez eux afin de lutter contre la propagation de la pandémie de coronavirus.

La société, dont le siège est dans le sud de la Californie et qui lance des roquettes en provenance de Nouvelle-Zélande, a annoncé mardi qu'elle avait suspendu les préparatifs de lancement de sa prochaine mission, qui devait auparavant décoller le 30 mars.

Les responsables ont pris la décision «de protéger la santé et la sécurité des membres de l'équipe Rocket Lab, de nos familles et de la communauté au sens large» au milieu de la pandémie de coronavirus, a indiqué la société dans un communiqué.

Le gouvernement de la Nouvelle-Zélande a annoncé lundi que la réponse du pays à la menace de la maladie virale COVID-19 serait élevée au «niveau 4», ce qui oblige la plupart des entreprises à fermer et les gens à rester chez eux. L'ordonnance sera en vigueur pendant au moins quatre semaines, a déclaré le gouvernement.

"Nous félicitons le gouvernement d'avoir pris cette mesure drastique mais nécessaire pour limiter la propagation du COVID-19", a déclaré Rocket Lab.

La Nouvelle-Zélande est l'un des nombreux pays à avoir mis en œuvre de telles mesures pour tenter de réduire la propagation du virus. Jeudi, le ministère de la Santé du pays a signalé 338 cas confirmés de COVID-19.

La prochaine mission du petit lanceur de satellites Electron de Rocket Lab devrait transporter cinq petits satellites en orbite pour le National Reconnaissance Office, la NASA et l'Université de New South Wales en Australie. La mission marquera le 12e vol d'une fusée Electron depuis ses débuts en 2017.

Rocket Lab a nommé la mission «Don’t Stop Me Now», en l'honneur d'un membre du conseil d'administration de la compagnie et d'un groupe passionné du groupe de rock Queen, récemment décédé.

"Nous avons le soutien total de nos clients dans les opérations de pause et nous sommes reconnaissants de leur compréhension en ces temps difficiles", a déclaré Rocket Lab dans un communiqué. «Nous travaillons avec le gouvernement, les responsables de la santé et nos clients pour déterminer quand les opérations de lancement pourront reprendre.»

Le principal site de lancement de Rocket Lab est situé sur la péninsule de Mahia, une région de la côte est de l'île du Nord de la Nouvelle-Zélande. La société spatiale commerciale a développé un port spatial privé sur le site, qui abrite une rampe de lancement opérationnelle et une autre en construction.

Fabriquée en matériaux composites de carbone, la fusée Electron à deux étages mesure environ 55 pieds (17 mètres) de hauteur. Il est conçu pour projeter des charges utiles légères en orbite, telles que des microsatellites et des CubeSats.

«Le lanceur et les systèmes au sol resteront prêts à être lancés si la situation évolue le permet», a déclaré Rocket Lab. «La majorité de notre équipe travaille à domicile, à l'exception de quelques employés essentiels qui surveillent et entretiennent les systèmes critiques.»

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Le patch de mission pour le prochain lancement de Rocket Lab, qui a été nommé «Ne m'arrêtez pas maintenant». Crédit: Rocket Lab

Rocket Lab dit qu'il sera prêt à reprendre rapidement les opérations de lancement une fois que les autorités gouvernementales auront donné leur accord.

"Dans les jours, les semaines et les mois à venir, nous suivrons les conseils du gouvernement et des autorités sanitaires pour protéger nos équipes aux États-Unis et en Nouvelle-Zélande", a déclaré la société.

"Ces dernières années, nous avons mis davantage l'accent sur la fourniture d'une capacité de lancement réactif à nos clients, ce qui signifie que les lanceurs et les plates-formes sont prêts pour une capacité de lancement à commande rapide", a déclaré Rocket Lab. «Grâce à cette approche, nous avons la chance d’avoir suffisamment de lanceurs prêts pour gérer efficacement une pause dans la production tout en ayant des véhicules disponibles pour le lancement dès que les conditions le permettront.»

Dans une interview accordée plus tôt à Spaceflight Now plus tôt ce mois-ci, le directeur général de Rocket Lab a déclaré que l'usine de l'entreprise à Auckland produisait régulièrement des roquettes. Au siège de la société à Long Beach, en Californie, les ingénieurs fabriquent des moteurs-fusées alimentés au kérosène, des composants avioniques et des plates-formes spatiales Photon de Rocket Lab, qui sont conçus pour héberger de petites charges utiles et des instruments spatiaux pour les clients.

Mais c'était avant la pandémie de COVID-19.

"Il y a une usine remplie de fusées ici, donc nous ne sommes pas limités dans la production", a déclaré Peter Beck, fondateur et PDG de Rocket Lab. "Nous avons juste besoin de sortir devant la cadence de lancement, donc tous les 30 jours, un véhicule sort de la chaîne de production."

Rocket Lab poursuit plusieurs efforts pour augmenter sa cadence de lancement, notamment la construction de nouvelles rampes de lancement au port spatial de la société en Nouvelle-Zélande et au port spatial régional Mid-Atlantic en Virginie.

Avant la pandémie de coronavirus, Rocket Lab devrait lancer sa première mission à partir du sol américain quelque temps avant la fin du mois de juin à Wallops Island, en Virginie. Launch Complex 1B, le nouveau pad en Nouvelle-Zélande, était en voie d'être opérationnel avant la fin de cette année.

"À la fin de l'année, nous serons en mesure d'avoir trois fusées reposant sur trois pads, et vous ne pouvez qu'imaginer le genre de scénarios qui pourraient être traités avec ce type de flexibilité de lancement", a déclaré Beck.

L’autre initiative entreprise par Rocket Lab pour augmenter son taux de lancement d’électrons est un plan visant à récupérer les propulseurs du premier étage de la fusée avec un hélicoptère. Une fois récupérées, les scènes pourraient être rénovées et réutilisées, allégeant ainsi la pression sur les usines, selon Rocket Lab.

Rocket Lab a effectué des expériences de rentrée guidées sur la première étape lors des deux lancements les plus récents de la société, démontrant que le booster pouvait survivre à une plongée dans l'atmosphère après avoir relâché la deuxième étape de l'Electron et les charges utiles des satellites pour continuer en orbite.

Beck a déclaré que Rocket Lab renoncerait à des expériences de rentrée guidées supplémentaires sur ses lancements à court terme, tandis que les ingénieurs se concentreraient sur une mise à niveau pour ajouter un parachute à la première étape des missions plus tard cette année.

"Nous avons vraiment appris tout ce que nous avions besoin d'apprendre", a déclaré Beck dans une récente interview. «La scène s'est parfaitement déroulée (sur les expériences de rentrée), elle s'est guidée tout au long du couloir de rentrée et a impacté l'océan. Nous avons obtenu des données jusqu'à l'impact, et c'était génial. »

La prochaine étape sera l'ajout d'un parachute pour ralentir la descente des boosters Rocket Lab de retour.

"Il y a une vague d'expériences et de mises à niveau de blocs en cours en ce moment pour la prochaine série de tests", a déclaré Beck. «Il y aura des tests de capture sous peu, et la prochaine étape importante pour la récupération consiste en fait à installer des goulottes et à les éclabousser dans l'océan. Cela se produira plus tard cette année. »

Beck a déclaré que Rocket Lab s'attaque au projet de récupération de roquettes de trois manières.

"Le premier pilier – et de loin le plus difficile – est de pouvoir traverser l'atmosphère en un seul morceau", a-t-il déclaré. «Nous avons prouvé que nous pouvons y parvenir avec succès, pas seulement une fois, mais plusieurs fois de suite. Ensuite, le prochain pilier est: pouvons-nous le placer sous un parachute et le ralentir à un taux de descente où il ne s'oblitère pas dans l'océan lorsqu'il impacte, ce qui est une autre chose compliquée, mais loin d'être aussi compliqué que de le faire traverser la Terre. atmosphère.

"Et puis le troisième pilier est que nous pouvons réussir à ramasser quelque chose du ciel avec un hélicoptère", a déclaré Beck.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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