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Décollage! SpaceX lance les premiers astronautes de la NASA lors d'un vol d'essai historique

CAPE CANAVERAL, Floride – SpaceX a lancé des astronautes pour la première fois aujourd'hui, marquant l'histoire et ouvrant une nouvelle ère de vols spatiaux commerciaux.

Une fusée Falcon 9 blanc brillant décolla de Pad historique 39A au Kennedy Space Center de la NASA ici aujourd'hui (30 mai) à 15h22. EDT (1922 GMT), transportant la capsule Crew Dragon de SpaceX en orbite.

Le lancement a inauguré l'emblème de SpaceX Mission Demo-2, qui envoie les astronautes de la NASA Bob Behnken et Doug Hurley à la Station spatiale internationale (ISS). La démo-2 marque le retour des vols spatiaux humains orbitaux sur le sol américain après une absence de près d'une décennie, et elle marque le début d'une nouvelle ère dans l'exploration spatiale – celle dirigée par des sociétés commerciales.

"C'était incroyable", a déclaré Hurley par radio au contrôle de lancement de SpaceX. "J'apprécie tout le travail acharné et merci pour une super balade dans l'espace."

Peu de temps après le lancement de Hurley et Behnken en orbite, SpaceX a également décroché une autre fusée qui atterrit sous sa ceinture. La première étape du booster Falcon 9 a fait un atterrissage en douceur sur le drone SpaceX Bien sûr, je t'aime toujours dans l'océan Atlantique.

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Le lancement d'aujourd'hui devait initialement avoir lieu mercredi 27 mai, mais le mauvais temps a forcé l'équipe NASA-SpaceX à frotter cette tentative environ 20 minutes avant le décollage.

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Un lancement de fusée SpaceX Falcon 9 lance deux astronautes de la NASA en orbite sur un vaisseau spatial Crew Dragon depuis le Pad 39A du Kennedy Space Center en Floride le 30 mai 2020.

Un lancement de fusée SpaceX Falcon 9 lance deux astronautes de la NASA en orbite sur un vaisseau spatial Crew Dragon depuis le Pad 39A du Kennedy Space Center en Floride le 30 mai 2020. (Crédit d'image: NASA / YouTube)
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L'astronaute de la NASA Bob Behnken et l'indicateur Demo-2 0-g, un petit dinosaure en peluche, après son lancement le 30 mai 2020.

Les astronautes de la NASA, Bob Behknen (à l'avant) et Doug Hurley, chevauchent le premier dragon d'équipage de SpaceX pour transporter des humains en orbite. Un dinosaure jouet a attelé un tour avec l'équipage. (Crédit d'image: NASA TV)
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Le propulseur-fusée Demo-2 SpaceX Falcon 9 lors de sa rentrée après son lancement le 30 mai 2020.

Une vue de la première étape du Falcon 9 de SpaceX lors de sa rentrée pour revenir sur Terre. (Crédit d'image: NASA TV)
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Après le lancement de la mission Demo-2 le 30 mai 2020, le propulseur de fusée Falcon 9 de SpaceX a atterri sur le drone de l'entreprise

Le premier étage du SpaceX Falcon 9 a atterri avec succès sur le drone Bien sûr, je vous aime toujours après avoir lancé les astronautes Demo-2 en orbite. (Crédit d'image: NASA TV)
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Le vaisseau spatial Demo-2 Crew Dragon de SpaceX se sépare de son étage supérieur Falcon 9 pour entrer en orbite, une première historique pour une entreprise privée.

Le vaisseau spatial Demo-2 Crew Dragon de SpaceX se sépare de son étage supérieur Falcon 9 pour entrer en orbite, une première historique pour une entreprise privée. (Crédit d'image: NASA / YouTube)

Un voyage de 10 ans vers la rampe de lancement

Le 21 juillet 2011, la navette spatiale Atlantis a atterri pour la dernière fois, mettant ainsi fin à la longue carrière de 30 ans de la flotte de navettes de la NASA. Les orbites ailées ont été les chevaux de bataille de la NASA pendant des décennies. Premier vol en 1981, et service continu jusqu'en 2011, la navette spatiale a aidé à construire l'ISS et à lancer des satellites clés tels que le Le télescope spatial Hubble.

En 2010, la NASA a fait un grand pas vers l'avenir après la navette. L'agence a décidé de s'appuyer sur des sociétés privées pour transporter les membres d'équipage vers et depuis l'orbite terrestre et a commencé à attribuer des contrats pour encourager le développement de taxis d'astronautes privés.

En 2014, SpaceX et Boeing ont émergé comme les gagnants de ce concours d'équipage commercial, marquant des contrats d'une valeur combinée de 6,8 milliards de dollars pour terminer les travaux sur leur vaisseau spatial et effectuer six missions opérationnelles en équipage chacune vers l'ISS. Une fois opérationnels, leurs véhicules – Crew Dragon de SpaceX et Le CST-100 Starliner de Boeing – sera le principal moyen utilisé par la NASA pour transporter les astronautes sur orbite terrestre.

Depuis l'atterrissage du dernier vol de la navette, tous les astronautes à destination de l'avant-poste orbital ont fait du stop sur un Russe Vaisseau spatial Soyouz. Maintenant, la pause de près de neuf ans touche à sa fin.

Demo-2 est le test final avant que la NASA ne puisse valider pleinement Crew Dragon et le Falcon 9 pour les vols spatiaux humains. Une fois que cela se produit, SpaceX peut commencer à voler régulièrement des astronautes vers et depuis la station spatiale.

Le point de départ de la mission est important et approprié. Le pad 39A est le site à partir duquel Apollo 11 Les astronautes ont été lancés sur la Lune en 1969 et ont également accueilli 82 des 135 lancements de la navette spatiale, y compris le premier et le dernier.

En relation: Voici tous les vaisseaux spatiaux qui ont jamais transporté un astronaute en orbite

Démo-2 en détail

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Les astronautes Doug Hurley (avant_ et Bob Behnken donnent un coup de pouce à l'intérieur du vaisseau spatial Demo-2 Crew Dragon de SpaceX avant un lancement le 30 mai 2020.

Les astronautes Doug Hurley (avant_ et Bob Behnken donnent un coup de pouce à l'intérieur du vaisseau spatial Demo-2 Crew Dragon de SpaceX avant un lancement le 30 mai 2020. (Crédit d'image: SpaceX /Twitter)
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L'astronaute de la NASA, Doug Hurley, fait signe à Bob Behnken de quitter le Neil A. Armstrong Operations and Checkout Building pour Launch Complex 39A pour embarquer pour la seconde fois dans le vaisseau spatial SpaceX Crew Dragon, le 30 mai 2020.

L'astronaute de la NASA Doug Hurley, commandant du vol d'essai SpaceX Demo-2, salue en se dirigeant vers la rampe de lancement au Kennedy Space Center en Floride pour un lancement le 30 mai 2020. (Crédit d'image: Bill Ingalls / NASA)
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L'astronaute de la NASA Bob Behnken donne un signe de pouce en se dirigeant vers la rampe de lancement au Kennedy Space Center en Floride pour le lancement de l'équipage Demo-2 de SpaceX le 30 mai 2020.

L'astronaute de la NASA Bob Behnken donne un signe de pouce en se dirigeant vers la rampe de lancement au Kennedy Space Center en Floride pour le lancement de l'équipage Demo-2 de SpaceX le 30 mai 2020. (Crédit d'image: Bill Ingalls / NASA)
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L'administrateur de la NASA Jim Bridenstine (en bas au centre) et l'administrateur adjoint Jim Morhard posent pour une photo avec les astronautes Demo-2 Bob Behnken (arrière-plan à gauche) et Doug Hurley dans leurs combinaisons spatiales SpaceX pour un lancement le 30 mai 2020.

L'administrateur de la NASA Jim Bridenstine (en bas au centre) et l'administrateur adjoint Jim Morhard posent pour une photo avec les astronautes Demo-2 Bob Behnken (arrière-plan à gauche) et Doug Hurley dans leurs combinaisons spatiales SpaceX pour un lancement le 30 mai 2020. (Crédit image: Jim Bridenstine / NASA /Twitter)

Behnken et Hurley se sont rendus sur le terrain environ 3 heures avant le lancement aujourd'hui. Ils ont fait le voyage avec style, à bord d'une Tesla Model X blanche ornée du vieux logo "ver" de la NASA qui était relancé pour le lancement. (Le fondateur et PDG de SpaceX, Elon Musk, dirige également Tesla.)

À leur arrivée à la rampe de lancement, les astronautes ont pris un ascenseur jusqu'au bras d'accès de l'équipage, qui se trouve à environ 265 pieds (81 mètres) au-dessus du sol. Ils sont ensuite montés dans la capsule.

Après une série de vérifications du système, Behnken et Hurley ont armé le système d'abandon de Crew Dragon, un élément de sécurité crucial.

L'une des leçons difficiles tirées de la perte de la navette spatiale Challenger en 1986, tous les futurs véhicules avec équipage devaient être équipés de systèmes d'évacuation d'urgence, ce que la navette n'avait pas.

Bien que les anomalies en vol soient rares, la NASA devait s'assurer que, si l'une des fusées Falcon 9 de SpaceX devait souffrir d'un problème, ses astronautes seraient toujours ramenés chez eux en toute sécurité. À ce titre, SpaceX a démontré le système lors d'une test de vol crucial en janvier de cette année, qui a intentionnellement détruit une fusée Falcon 9.

En relation: La capsule spatiale Crew Dragon de SpaceX expliquée (infographie)

SpaceX a commencé à alimenter le Falcon 9 de Demo-2 avec de l'oxygène liquide surfondu et du kérosène 45 minutes avant le décollage aujourd'hui. Ensuite, le compte à rebours a atteint zéro, et Crew Dragon était en route vers l'ISS pour la deuxième fois. (La première visite a eu lieu en mars 2019, lors d'un vol d'essai sans équipage appelé Démo-1.)

Il faudra environ 19 heures à Behnken et Hurley pour rattraper la station spatiale. Pendant ce temps, les astronautes testeront les systèmes embarqués de Crew Dragon, collectant des données afin que la NASA puisse certifier le vaisseau spatial pour transporter des humains. Le véhicule est entièrement autonome, il est donc conçu pour voler sans aucune intervention humaine. Cependant, il dispose d'un panneau de contrôle complet que les astronautes utiliseront pour tester le mode de contrôle manuel.

Hurley a piloté la finale navette spatiale mission, connue sous le nom de STS-135, et il pilotera Crew Dragon en orbite pendant la démo-2. Interrogé sur le panneau de commande de la capsule lors d'un briefing avant le lancement, Hurley a comparé le système à ceux des avions modernes. Les pilotes font plus de surveillance que de voler sur les avions d'aujourd'hui, et il en va de même avec Crew Dragon, a expliqué Hurley.

Ce graphique SpaceX montre le profil de mission du vol d'essai du Demo-2 Crew Dragon vers la Station spatiale internationale pour la NASA. (Crédit d'image: SpaceX)

Hurley pourra récupérer un petit drapeau américain que lui et ses coéquipiers du STS-135 ont laissé à bord de la station. Il a été laissé dans l'intention que le prochain équipage à décoller des États-Unis le récupère et le ramène à la maison.

Avant le lancement d'aujourd'hui, SpaceX ne fonctionnait pas avec des problèmes majeurs et a passé deux revues critiques de préparation au lancement avec brio. La seule préoccupation principale était la météo, car la NASA avait une longue liste de critères météorologiques à respecter, y compris une mer calme en aval de la rampe de lancement. C'est ainsi que les équipes pourraient récupérer la capsule dans le cas peu probable d'un avortement.

Mais, contrairement à mercredi, Mère Nature a fini par coopérer aujourd'hui.

Behnken et Hurley devraient arriver à la station spatiale demain (31 mai) à 10h29 HAE (1429 GMT). Ils accosteront au module Harmony de la station et y resteront stationnés pendant un à quatre mois.

La durée du séjour dépend de plusieurs facteurs, dont les panneaux solaires de l'engin ainsi que le calendrier de la prochaine mission en équipage. La première mission opérationnelle de Crew Dragon, Crew-1, devrait être prête à être lancée fin août, a estimé l'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, lors d'une conférence de presse avant le lancement.

Crew-1 embarquera trois astronautes de la NASA – Victor Glover, Mike Hopkins et Shannon Walker – ainsi que l'astronaute japonais Soichi Noguchi.

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