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Des arbres aux balises, les astronautes de la NASA commencent les traditions avant le premier lancement de SpaceX

Les astronautes de la NASA, Bob Behnken (à gauche) et Doug Hurley, lèvent le pouce après leur arrivée au centre de lancement et d'atterrissage du Kennedy Space Center de la NASA en Floride avant le lancement de la mission Demo-2 de SpaceX, le 20 mai 2020. (Crédit d'image: Bill Ingalls / NASA)

Les premiers astronautes de la NASA qui s'apprêtent à décoller du sol américain dans près d'une décennie jettent les bases des nouvelles traditions de contrôle en amont que les équipages des engins spatiaux commerciaux américains suivront alors qu'ils se préparent à décoller dans l'espace.

Bob Behnken et Doug Hurley sont arrivés au Kennedy Space Center en Floride le mercredi 20 mai, une semaine avant leur lancement prévu sur le premier vaisseau spatial Dragon de SpaceX à voler avec un équipage vers la Station spatiale internationale. La mission Demo-2 de Behnken et Hurley marquera la reprise des vols spatiaux orbitaux américains depuis la fin du programme de navette spatiale de la NASA en 2011.

"C'est un moment formidable pour être astronaute, avec un nouveau vaisseau spatial pour avoir la chance d'aller voler", a déclaré Behnken, s'adressant aux journalistes à ce qui était l'installation d'atterrissage de la navette (maintenant l'installation de lancement et d'atterrissage de Space Florida). "Nous sommes reconnaissants pour cette opportunité et nous la considérons comme une opportunité, mais aussi une responsabilité pour le peuple américain, pour l'équipe SpaceX (et) pour toute la NASA qui a mis cette opportunité ensemble et nous a ensuite fait confiance."

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"C'est un moment incroyable pour la NASA, le programme spatial, qui lance à nouveau des équipages américains depuis la Floride et, espérons-le, dans une semaine environ, ce qui est incroyable", a déclaré Hurley. "Il se trouve que j'ai été l'un des quatre astronautes qui ont atterri ici il y a près de neuf ans en T-38 (jets) le 4 juillet 2011 pour clore le programme de la navette spatiale."

"Il est donc extrêmement impressionnant d'être ici pour commencer le prochain lancement depuis les États-Unis", a déclaré Hurley.

Si le vol d'essai Demo-2 se déroule comme prévu, la NASA certifiera SpaceX pour commencer à voler des missions régulières vers et depuis la Station spatiale internationale. Dans le cadre de son programme d'équipage commercial, l'agence spatiale américaine s'appuiera sur les vaisseaux spatiaux Dragon de SpaceX et CST-100 Starliner de Boeing pour livrer des astronautes au laboratoire en orbite, tout en encourageant l'expansion des activités commerciales en orbite terrestre basse.

En tant que premier équipage se préparant à voler dans cette nouvelle ère de vols spatiaux commerciaux américains, Behnken et Hurley ont eu la possibilité de choisir les traditions de contrôle en amont qu'ils voulaient observer.

"Nous nous sentons quelque peu responsables de poursuivre certaines de ces traditions vraiment soignées que les équipages (russes) de Soyouz ont depuis de nombreuses années et les équipages des navettes. Et puis peut-être en trouver quelques-uns", a déclaré Hurley. "Au cours de ce voyage, nous en partagerons certainement d'autres".

Ils ont commencé mercredi en révélant les rituels qu'ils ont effectués avant de s'envoler pour la Floride sur un jet Gulfstream de la NASA.

L'astronaute de la NASA, Bob Behnken, a planté un citronnier chez lui à Houston avant de partir en Floride pour se lancer dans la mission Demo-2 de SpaceX. Il a été inspiré pour commencer la tradition après avoir planté un arbre à Karaganda, au Kazakhstan, comme illustré en 2014. (Crédit image: Bob Behnken / NASA)

"De retour chez moi à Houston, nous avons profité de l'occasion pour faire quelque chose d'assez commun du point de vue des astronautes du monde entier, qui est de planter un arbre", a déclaré Behnken. "Je l'ai fait à Baïkonour – les équipages le font au Kazakhstan avant de se lancer sur le Soyouz – et j'en ai profité avec ma famille pour planter des arbres."

L'avenue des cosmonautes, comme on l'appelle au cosmodrome de Baïkonour au Kazakhstan, a des arbres plantés pour chaque personne à lancer sur un vaisseau spatial russe, datant du tout premier humain à voler dans l'espace, le cosmonaute de l'ère soviétique Yuri Gagarin. Behnken n'a pas volé dans l'espace depuis le cosmodrome, mais a planté un arbre à Karaganda, au Kazakhstan, alors qu'il était le chef du bureau des astronautes de la NASA.

"Ce n'est donc pas nécessairement un événement public, mais un événement personnel", a expliqué Behnken, en continuant à décrire l'arbre qu'il avait planté chez lui. "Mon fils aura toujours le citronnier qu'il a fait partie de la plantation. Avec un peu de chance, il traversera l'été chaud de Houston cette année et deviendra également une tradition pour d'autres personnes."

Doug Hurley et Bob Behnken ont utilisé un décalque de mission Demo-2 comme celui illustré ici pour "étiqueter" le simulateur de SpaceX à Houston, comme une tradition symbolisant qu'ils avaient terminé leur formation. (Crédit d'image: NASA)

Pour sa part, Hurley a adopté une tradition de son service en tant que pilote d'essai dans l'US Marine Corps.

«Nous faisions un peu ce que nous appelons le« marquage »dans le service», a expliqué Hurley. "Ce qu'il s'agit, essentiellement, de mettre un autocollant sur le simulateur pour votre mission lorsque vous avez terminé la formation."

"Et donc hier, Bob et moi avons mis l'autocollant Demo-2 sur le simulateur SpaceX à Houston comme une sorte de tradition continue", a-t-il déclaré.

Au cours de la semaine prochaine, Behnken et Hurley auront l'occasion de répéter pour leur journée de lancement, notamment en chevauchant la Tesla Model X de SpaceX jusqu'à la rampe de lancement et en grimpant dans leur vaisseau spatial Dragon au sommet de la fusée Falcon 9 qu'ils feront monter en orbite. Ils auront également l'occasion de passer du temps avec leurs familles, prolongeant ainsi une autre tradition astronaute passée.

Le Kennedy Space Center Conference Center, anciennement connu sous le nom de maison de plage des astronautes, vu après sa restauration en 2018. (Crédit d'image: Kim Shiflett / NASA)

"Je pense que Doug et moi sommes vraiment ravis de passer du temps au centre de conférence, anciennement connu sous le nom de maison de plage", a déclaré Behnken, se référant à une maison qui depuis 1963 a accueilli des astronautes avant leur lancement, mais plus récemment, a été dénommé Centre de conférence Kennedy Space Center. "Obtenez une chance d'aller visiter cette installation et peut-être commencer une tradition ou deux là-bas avec nos familles dans le cadre de la nouvelle ère que nous entamons."

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