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Des échantillons d'astéroïdes à bord d'une sonde japonaise sont sur la bonne voie pour un retour sur Terre en décembre – Spaceflight Now

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Concept d'artiste du vaisseau spatial Hayabusa 2 libérant sa capsule de retour d'échantillons. Crédits: JAXA / Akihiro Ikeshita

Une capsule transportant des spécimens extraterrestres collectés par le vaisseau spatial japonais Hayabusa 2 devrait atterrir en Australie-Méridionale le 6 décembre pour conclure une mission aller-retour de six ans vers un astéroïde, ont annoncé des responsables cette semaine.

Des responsables de la Japan Aerospace Exploration Agency, ou JAXA, et de l'Australian Space Agency ont déclaré mardi qu'ils se préparaient pour le retour de Hayabusa 2 en décembre.

Le vaisseau spatial Hayabusa 2 libérera un échantillon de cartouche de retour à l'approche de la Terre, puis s'éloignera de la planète et continuera dans l'espace. Protégée par un bouclier thermique, la capsule de retour de près de 16 pouces de diamètre (40 centimètres) plongera dans l'atmosphère à plus de 43000 kilomètres par heure et déploiera un parachute pour un atterrissage en douceur en Australie.

Comme la première mission Hayabusa du Japon, qui a rendu des spécimens d'astéroïdes microscopiques en 2010, la capsule d'atterrissage de Hayabusa 2 visera à atterrir dans la zone interdite de Woomera en Australie-Méridionale.

"Le retour réussi de Hayabusa en 2010 est un excellent exemple de réalisation d'une ambition partagée avec des homologues internationaux grâce à un partenariat", a déclaré Megan Clark, directrice de l'Agence spatiale australienne, dans un communiqué. «Cette activité souligne à nouveau le rôle que l'Australie peut jouer dans la croissance de l'économie spatiale. Nous avons hâte de travailler avec JAXA et d'encourager l'esprit d'entreprise tout en garantissant la sécurité de nos activités, dans l'espace et sur Terre. »

La JAXA et le gouvernement australien coopéreront pour préparer le retour de Hayabusa 2. L'Agence spatiale australienne a déclaré qu'elle coordonnerait les exigences en matière de licences pour l'atterrissage du porte-échantillon Hayabusa 2, qui comprendra une autorisation de retour des objets spatiaux lancés à l'étranger du Gouvernement australien.

L'armée australienne, qui supervise les opérations au complexe Woomera Range en Australie-Méridionale, fournira un soutien et un accès à la zone d'atterrissage de Hayabusa 2, ont déclaré des responsables.

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La caméra de navigation du vaisseau spatial Hayabusa 2 a capturé cette image de l'astéroïde Ryugu le mercredi 13 novembre. Crédit: JAXA

Le retour de la mission Hayabusa 2 sur Terre est prévu pour fin 2020 depuis le lancement du vaisseau spatial depuis le Japon en décembre 2014 à bord d'une fusée H-2A. Le vaisseau spatial a atteint Ryugu, un astéroïde d'un demi-mile de large (900 mètres) qui traverse l'orbite de la Terre, en juin 2018 après un voyage de trois ans et demi.

Le vaisseau spatial a largué une flotte d'atterrisseurs et de rovers pour explorer la surface de l'astéroïde, puis s'est approché de Ryugu pour deux atterrissages tactiles en 2019 pour recueillir des fragments de roche de deux endroits différents. Au cours de l’une des manœuvres de collecte d’échantillons, Hayabusa 2 est descendu dans un cratère artificiel créé par un impacteur explosif libéré par le vaisseau spatial, permettant à la sonde de recueillir des matériaux de la surface de l’astéroïde.

Les scientifiques sont impatients d'analyser les spécimens qui, selon eux, pourraient contenir des molécules organiques. Les chercheurs pensent que des astéroïdes comme Ryugu, ou un corps plus grand comme celui dont Ryugu s'est séparé, auraient pu ensemencer la Terre avec les matériaux nécessaires à la vie.

Hayabusa 2 a quitté Ryugu en novembre 2019 pour commencer le voyage d'un an sur Terre. La sonde utilise des propulseurs ioniques pour remodeler sa trajectoire à travers le système solaire, visant à revenir sur Terre en décembre.

Les autorités ont confirmé mardi la date de retour de l'enquête, le 6 décembre, heure australienne. L'atterrissage de la capsule échantillon achèvera une mission aller-retour s'étendant sur plus de 5,2 milliards de kilomètres.

"La réalisation réussie de cette mission de retour d'échantillons marquant une époque est un excellent partenariat entre l'Australie et le Japon et sera un symbole de la coopération internationale et de surmonter les difficultés et la crise causées par la pandémie", a déclaré la JAXA et l'Agence spatiale australienne dans une déclaration commune. Mardi.

À partir de cette semaine, Hayabusa 2 était situé à environ 57 millions de miles (92 millions de kilomètres) de la Terre, et les moteurs ioniques de la sonde avaient généré plus de la moitié de l'impulsion nécessaire pour diriger le vaisseau spatial lors de son voyage de retour.

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Cette illustration montre la séquence de retour du vaisseau spatial Hayabusa 2, depuis les rejets de la cartouche de retour d'échantillons, jusqu'à l'entrée dans l'atmosphère, le déploiement du parachute et l'atterrissage en Australie. Crédits: JAXA

Alors que l'équipe des opérations de la mission de Hayabusa 2 au Japon continue de guider le vaisseau spatial sur son voyage de retour, les scientifiques se préparent également à récupérer les spécimens d'astéroïdes de la cartouche de retour et à les transporter d'Australie au Japon pour analyse.

Les planificateurs de mission ont conçu Hayabusa 2 pour collecter au moins 100 milligrammes de matériel de l'astéroïde Ryugu. Les ingénieurs n'ont aucun moyen de mesurer le contenu de la cartouche d'échantillon jusqu'à ce qu'elle revienne sur Terre, mais ils sont convaincus que le vaisseau spatial a rassemblé le matériel requis en raison des performances presque parfaites du système d'échantillonnage lors des atterrissages par touch-and-go l'année dernière. .

La mission de Hayabusa 2 est différente de la mission japonaise de Hayabusa, qui a rencontré de nombreux problèmes lors d'une mission de sept ans sur l'astéroïde Itokawa dans les années 2000. Hayabusa est revenu sur Terre, mais un dysfonctionnement de son système de collecte d'échantillons l'a fait revenir avec une infime fraction des spécimens prévus.

Une équipe de récupération en Australie localisera la cartouche d'échantillons Hayabusa 2 à l'aide d'une balise radio, puis la sécurisera pour un vol vers le Japon, où les scientifiques transféreront la capsule dans une installation de conservation ultra-propre. Les chercheurs ouvriront la cartouche et extrairont les échantillons d'astéroïdes pour analyse avec des instruments de laboratoire sophistiqués.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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