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Des «toiles d'araignées» en mousse pourraient aider à nettoyer les déchets spatiaux

Un petit vaisseau spatial crachant de la mousse pourrait faire une grande entaille dans le problème des débris spatiaux dans les années à venir.

La start-up russe StartRocket développe un "Foam Debris Catcher", un petit satellite autonome qui accrocherait et désorbiterait débris spatiaux en utilisant de la mousse polymère collante.

"C'est comme une toile d'araignée", a déclaré le fondateur de StartRocket, Vlad Sitnikov, à Space.com.

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Un problème croissant

Illustration d'artiste du récupérateur de débris de mousse prévu par StartRocket, extrudant de la mousse accrochée aux déchets. (Crédit d'image: StartRocket)

L'orbite de la Terre est encombrée d'environ 129 millions de débris, dont 34 000 font au moins 4 pouces (10 centimètres) de large, selon les estimations de l'Agence spatiale européenne. Ces objets filent dans l'espace à des vitesses énormes – 28 500 km / h (17 500 mi / h) en orbite terrestre basse, par exemple – même les plus petits éclats pourraient sérieusement endommager un satellite ou un vaisseau spatial.

Et la menace de débris spatiaux augmente, disent les experts, parce que nous mettons beaucoup plus de choses en orbite qu'auparavant – et les chiffres sont prêts à passer par le toit. L'humanité a lancé moins de 10 000 satellites depuis l'aube de l'ère spatiale en 1957. Mais SpaceX a obtenu la permission de construire 12 000 embarcations juste pour son Constellation Starlink Internet-Satellite et a demandé l'approbation pour lancer jusqu'à 30 000 autres.

Un environnement orbital surpeuplé augmente le risque de collisions. Et quelques smashups impliquant des satellites – qu'ils soient opérationnels ou disparus – pourraient engendrer d'énormes nouveaux essaims de débris, provoquant potentiellement une cascade de collisions cauchemardesques connue sous le nom de syndrome de Kessler.

Si nous n'agissons pas rapidement, a déclaré Sitnikov, "nous serons en prison. Nous serons dans une prison faite de débris".

StartRocket veut que le récupérateur de débris en mousse en forme de tonneau nous aide à rester en prison. Le 110 lb (50 kilogrammes), le satellite extruderait des réseaux de mousse à l'approche des nuages ​​de débris, piégeant beaucoup de déchets. La traînée atmosphérique travaillerait alors sur les débris enfermés, les envoyant à leur mort dans l'atmosphère terrestre.

StartRocket n'est pas le seul à développer une technologie d'atténuation des débris. Par exemple, certains groupes travaillent sur des systèmes qui pourraient harponner les déchets spatiaux ou les piéger en utilisant pistolets à lancement net. Et d'autres ont conçu des frictions qui augmentent "faire glisser les voiles"que les satellites pourraient se déployer vers la fin de leur vie, assurant une destruction rapide.

Vidéo: La menace mondiale des débris spatiaux

La feuille de route

StartRocket a fait des progrès sur la mousse mais doit encore finaliser la formule, a déclaré le chef de projet Aleksei Fedorov, ingénieur chimiste.

Sitnikov et Fedorov ont déclaré que clouer la formule et la tester ici sur Terre est la première étape importante pour l'entreprise. La deuxième étape, prévue pour 2022, est le lancement d'un cubesat qui extrudera un échantillon de test en orbite terrestre, pour s'assurer que la mousse se comporte comme prévu dans l'environnement spatial. Si cela se passe bien, StartRocket travaillera à lisser son premier récupérateur de débris de mousse fonctionnel, potentiellement dès 2023.

Les travaux de développement à ces premiers stades ont été soutenus par Kaspersky, une société russe de cybersécurité appartenant au milliardaire Eugene Kaspersky.

"La solution développée par StartRocket est un exemple intéressant de l'évolution de la technologie et peut être utilisée pour réduire les débris spatiaux", Andrew Winton, vice-président du marketing chez Kaspersky, dit dans un communiqué. "Nous suivrons avec grand intérêt le développement et la progression des produits de la société et nous nous réjouissons de soutenir la cause dans les années à venir."

Mais StartRocket – qui a fait l'actualité en 2018 pour un plan controversé, maintenant en attente, pour créer des publicités dans l'espace à l'aide de satellites volant en formation – se tourne également vers les masses pour aider à financer le projet de débris spatiaux à l'avenir.

"Nous croyons aux gens – nous allons demander aux gens de nous donner de l'argent", Sitnikov a dit à Forbes. "C'est comme Greenpeace – peut-être que nous serons le deuxième Greenpeace!"

La technologie de la mousse collante pourrait également trouver des utilisations bien au-delà de l'orbite terrestre, si tout se déroule comme prévu. Par exemple, Fedorov et Sitnikov envisagent les choses, ou quelque chose comme ça, d'être éventuellement utilisées comme matériau de construction bon marché et efficace sur Mars.

Un tonneau pourrait être envoyé à la surface martienne au lieu d'énormes habitats métalliques. Le baril expulserait une grande demi-sphère de mousse, et "les astronautes peuvent utiliser juste un couteau pour faire le bâtiment, l'habitat", a déclaré Sitnikov.

Mike Wall est l'auteur de "Là-bas"(Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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