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Exploration spatiale Steampunk? Le robot Icy Moon pourrait fonctionner à la vapeur.

Les explorateurs de la lune glacée peuvent un jour chasser pour la vie en utilisant une méthode à l'ancienne: la puissance de la vapeur.

Un robot conceptuel à l'étude à la NASA Laboratoire de propulsion par jet (JPL) libérerait des machines de la taille d'un ballon de football pour sauter à la surface et voler dans les airs, en utilisant la vapeur produite par la fonte des glaces.

L'idée initiale est appelée Robot de récupération autonome à vapeur pour les mondes océaniques (SPARROW). Sur une lune glacée comme celle de Jupiter Europa ou de Saturne Encelade, SPARROW pourrait potentiellement parcourir plusieurs kilomètres dans l'environnement à faible gravité de la lune – sans atmosphère épaisse pour la ralentir.

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"Le terrain sur Europa est probablement très complexe", Gareth Meirion-Griffith, roboticien JPL et chercheur principal du concept, a déclaré dans une déclaration du JPL. Des exemples de défis qu'un robot comme SPARROW peut rencontrer incluent les crevasses, la glace poreuse et perfide, ou les pénitentes, de longues lames de glace qui se forment généralement aux hautes latitudes de la Terre. SPARROW, cependant, pourrait franchir ces obstacles, a ajouté Meirion-Griffith. "Il a la liberté totale de voyager à travers un terrain autrement inhospitalier."

Représentation par un artiste d'un robot SPARROW, à droite, et de son atterrisseur, à la surface d'une lune glacée du système solaire. (Crédit d'image: NASA / JPL-Caltech)

SPARROW a reçu un financement de la phase I du Programme NASA Innovative Advanced Concepts, qui se spécialise dans la technologie qui repousserait les limites de la conception traditionnelle, en 2018, permettant à l'équipe de conception d'explorer des idées et de faire progresser le niveau de préparation technologique de la mission pour le vol spatial. L'équipe de SPARROW pourrait également proposer une étude de phase II de suivi pour un développement ultérieur.

Jusqu'à présent, l'équipe a évalué différentes idées de systèmes de propulsion à base d'eau qui produisent efficacement de la vapeur. À l'aide de simulations informatiques, les enquêteurs de SPARROW ont également examiné comment le robot dégringolera et se déplacera tout en explorant la glace. Leur souci est de s'assurer que le robot utilise les angles de lancement les plus efficaces et vitesses de saut pour se déplacer.

"À partir de cela, et des calculs de propulsion associés, nous avons pu déterminer qu'un seul long saut serait plus efficace que plusieurs petits sauts", a déclaré Meirion-Griffith.

Bien qu'une mission SPARROW potentielle soit des années ou peut-être des décennies après son lancement (si cela se produit), les chercheurs ont déjà quelques idées sur la façon dont l'exploration se déroulerait. Un atterrisseur pourrait potentiellement abattre des essaims de MOINEAUX pour effectuer des enquêtes indépendantes sur la surface de la lune. L'atterrisseur plonger dans la glace et faire fondre la glace pour alimenter les MOIONS individuels.

Chaque petit robot sauteur chaufferait ensuite l'eau à l'intérieur de ses moteurs pour produire la vapeur dont il a besoin pour sauter de la surface. Les MOINEAUX se trouveraient à une distance de sécurité de l'atterrisseur, leur permettant de retourner à leur base d'origine chaque fois qu'ils ont besoin d'un ravitaillement – et également, de déposer des échantillons scientifiques pour analyse.

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