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Gémeaux, les «jumeaux célestes» ornent le ciel du soir ce printemps

La constellation des Gémeaux, les jumeaux est visible de l'hémisphère nord de novembre à avril, et l'hémisphère sud peut le voir de décembre à mars. (Crédit image: SkySafari)

Bien que le printemps soit officiellement avec nous depuis un peu plus d'une semaine, nous pouvons toujours profiter de nombreuses étoiles brillantes de la saison hivernale. Vers 21 h heure locale, vers l'ouest et le sud, notre ciel de début de soirée est encore parsemé de brillantes constellations et d'objets exceptionnels du ciel profond.

Fait intéressant, deux de ces motifs d'étoiles, le puissant Orion, le chasseur et les Gémeaux, les jumeaux se lèvent ensemble. Les deux sont de forme oblongue, bien que les Gémeaux soient un peu plus longs et plus minces; il contient beaucoup moins d'étoiles brillantes par rapport à Orion voisin, et Gemini ne contient pas de ligne distincte d'étoiles au milieu pour correspondre à la ceinture à trois étoiles d'Orion. Les deux personnages sont inclinés lorsqu'ils montent dans le ciel oriental, élevés aux extrémités vers la Voie lactée qui se trouve entre eux.

Les Gémeaux sont positionnés plus au nord que la plupart des autres constellations hivernales et semble se laisser distancer par les autres alors qu'ils grimpent haut dans le ciel, passant plus ou moins au-dessus de leur hauteur lorsqu'ils atteignent leur sommet, faisant monter l'arrière de la marche vers l'ouest à travers le ciel avec les deux chiens d'Orion. En fait, même s'ils sont généralement considérés comme un motif d'étoiles en hiver, nous pourrions considérer que les Gémeaux appartiennent davantage au début du printemps.

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Ils sont là, debout, haut dans le ciel du soir occidental: les jumeaux Gémeaux.

Les têtes des jumeaux sont les étoiles brillantes Pollux (jaunâtre; 17e étoile la plus brillante du ciel) et Castor (blanc; un peu plus sombre que Pollux). Castor est célèbre dans les annales des étoiles binaires comme la paire dont la révolution mutuelle a été révélée pour la première fois. C'est l'astronome britannique William Herschel qui a prévu en 1803 que les deux étoiles de Castor soient unies par le lien de leur attraction. Et en fait, Castor est en fait un système de six étoiles, formant l'un des exemples les plus remarquables d'un système à plusieurs étoiles dans les cieux. À l'œil nu, nous ne voyons qu'une seule étoile, mais imaginez, dans ce seul grain de lumière, nous avons en fait six étoiles pour le prix d'une! Cette étoile sextuple ne peut être vue que comme un double à travers un petit télescope.

Le Pollux jaunâtre a aussi un compagnon – mais pas une étoile, mais une planète. Il a été découvert en juin 2006 et était à l'origine connu sous le nom de "Pollux b", mais s'appelle maintenant Thestias. C'est une géante gazeuse environ deux fois plus grande que Jupiter et orbite autour de Pollux à une distance de 1,65 unité astronomique – un peu plus loin de son étoile que Mars du soleil.

Les étoiles qui composent les bras et le corps des jumeaux sont plus faibles que celles de leurs têtes et de leurs pieds. Une étoile de deuxième magnitude connue sous le nom d'Alhena marque l'un des pieds de Pollux. Dans les endroits où la pollution lumineuse cache de nombreuses étoiles plus faibles, seuls Pollux, Castor et Alhena peuvent être visibles, formant un long coin avec sa pointe dirigée directement vers Orion.

Selon la légende, Pollux et Castor ont éclos d'un œuf de leur mère Leda, suite à sa séduction par Zeus. Les jumeaux faisaient partie des héros qui ont navigué avec Jason dans la quête de la Toison d'or. Ils ont aidé à sauver le grand navire Argo du naufrage lors d'une tempête majeure, et pour cette raison, les anciens marins considéraient Pollux et Castor comme les patrons des marins. À l'époque élisabéthaine, ils étaient également considérés comme les protecteurs de tous en mer. L'expression «par Jiminy» était une corruption populaire de la prestation de serment des anciens par ces clients, comme dans «par les Gémeaux». Les frères ont figuré dans des dizaines de contes populaires anciens. C'étaient des aventuriers, des guerriers et des navigateurs célèbres.

Une nouvelle planète!

Si je devais deviner, je penserais que les Gémeaux étaient la constellation préférée de William Herschel. Non seulement il a fait la découverte révélant que Castor était une étoile binaire, mais ce musicien (un organiste), qui a fabriqué des télescopes pour le détournement et a passé une grande partie de son temps libre à observer le ciel, a découvert une nouvelle planète aux Gémeaux.

Herschel observait des étoiles dans les Gémeaux dans la nuit du 13 mars 1781, quand il a croisé une étoile qui "apparaissait visiblement plus grande que les autres … je soupçonnais qu'il s'agissait d'une comète", a écrit dans ses notes. Fin août, alors que les Gémeaux se levaient dans le ciel du matin, le nouvel objet était de nouveau visible. Mais plus les astronomes l'ont étudié, plus ils ont commencé à se demander si c'était vraiment une comète. D'une part, il semblait suivre une orbite presque circulaire au-delà de Saturne, tandis que les comètes ont des orbites hautement elliptiques qui les portent loin dans la périphérie du système solaire entre chaque passage rapproché du soleil.

C'est le mathématicien finlandais Anders Lexell (1740-1784) qui a confirmé pour la première fois que Herschel avait trouvé une nouvelle planète dans le système solaire; un autre vagabond à peine visible à l'œil nu et deux fois plus éloigné du soleil que Saturne. Ce fut la première planète découverte avec un télescope. Suite à cette découverte, qui lui a valu une renommée internationale, Herschel a accepté une offre du roi George III de renoncer à sa carrière musicale et de devenir Sir William Herschel, l'astronome royal anglais.

Beaucoup de gens pensaient que la planète devrait être nommée Herschel comme un honneur supplémentaire à son découvreur. Herschel lui-même l'a appelé Georgium Sidus, ou "George's Star", du nom du roi. Mais les astronomes ont finalement décidé de l'appeler Uranus pour correspondre aux noms classiques des autres planètes. Certes, cela avait plus de sens, sinon notre liste des planètes sortant du soleil se lirait ainsi: Mercure, Vénus, Terre, Mars, Jupiter, Saturne et … George?

L'un des "plus grands sites touristiques"

Situé juste à côté du pied arrière de Castor, se trouve le 35e objet du ciel profond catalogué par l'astronome français Charles Messier (1730-1817). Appelé Messier 35 (M35), il peut être vu à l'œil nu les nuits sombres et transparentes. Dans les jumelles de faible puissance, il peut ressembler à un nuage interstellaire non résolu assez large, mais regardez à nouveau. Même à travers un ciel de banlieue pollué par la lumière, des lunettes avec un grossissement 7X révèlent au moins une demi-douzaine des étoiles les plus brillantes de l'amas contre la lueur blanchâtre d'environ 200 plus faibles.

Le M35 a été décrit comme un "magnifique spécimen" dont les étoiles apparaissent en rangées courbes, rappelant l'éclatement d'une fusée éclairante. Walter Scott Houston (1912-1993) qui a écrit la chronique Deep-Sky Wonders dans le magazine Sky & Telescope pendant près d'un demi-siècle appelé M35: "l'un des plus grands objets du ciel; un superbe objet qui apparaît aussi gros que la Lune et remplit l'oculaire d'une paillette d'étoiles brillantes du centre au bord. "

La comète 21P / Giacobini-Zinner passe devant l'amas d'étoiles ouvertes Messier 35 le 16 septembre 2018. (Crédit d'image: John Chumack / Galactic Images)

Mascarade de comète

Situé à moins d'un demi-degré au sud-ouest de la M35 est un objet inhabituel qui m'a apporté une brève vague d'excitation, ainsi qu'un nombre incalculable d'autres amateurs au fil des ans. En septembre 1985, alors que je campais dans les Adirondacks du nord de New York, je balayais la région d'Orion-Gemini avec mon télescope Dobson de 10,1 ", à la recherche de deux célèbres comètes périodiques, Halley et Giacobini-Zinner. C'est alors que je suis tombé sur un un léger nuage circulaire de lumière, qui est initialement apparu comme une nouvelle comète possible.

L'objet, en fait, est le faible amas d'étoiles ouvertes NGC 2158. En effet, si vous avez la chance d'entraîner un télescope sur M35 et de tomber sur cette petite tache faible de nébulosité à une courte distance au moins, vous ne ferez pas «l'erreur de comète» que tant d'autres ont commise. Cette nuit de septembre 1985, pendant quelques minutes, j'ai pensé que je regardais "La comète de Rao" mais après m'être composé et avoir vérifié un manuel céleste, je suis revenu sur Terre. "Scotty" Houston lui-même est tombé dans ce piège, appelant plus tard NGC 2158 son "monument durable à mes premières années d'observation quelque peu négligentes".

Joe Rao est instructeur et conférencier invité au New York's Planétarium Hayden. Il écrit sur l'astronomie pour Magazine d'histoire naturelle, le Almanach des agriculteurs et d'autres publications. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook

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