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La fusée lancée par air de Virgin Orbit échoue lors du premier vol d'essai – Spaceflight Now

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L'avion porteur de Virgin Orbit – un Boeing 747 nommé «Cosmic Girl» – a décollé de Mojave Air and Space Port à 14 h 56. HAE (11 h 56 HAE) lundi avec la fusée LauncherOne de l'entreprise sous son aile gauche. Crédit: Matt Hartman / Shorealone Films

Lors de son premier vol, une fusée à lancement privé, financée par le secteur privé, développée et construite par Virgin Orbit de Richard Branson, n'a pas pu atteindre l'espace lundi après sa sortie de l'avion porteur 747 modifié de la compagnie au-dessus de l'océan Pacifique.

Conçu pour transporter de petits satellites en orbite, le LauncherOne à deux étages de Virgin Orbit a subi une "anomalie" peu de temps après l'allumage de son moteur de premier étage alimenté au kérosène, a indiqué la société.

"LauncherOne a maintenu la stabilité après sa sortie, et nous avons allumé notre moteur de premier étage, NewtonThree", a déclaré Virgin Orbit. «Une anomalie s'est ensuite produite au début du vol de première étape. Nous en apprendrons plus à mesure que nos ingénieurs analysent la montagne de données que nous avons collectées aujourd'hui. »

La fusée a été transportée en altitude depuis le port aérien et spatial de Mojave en Californie par le vaisseau mère du Boeing 747, nommé «Cosmic Girl».

Avec un équipage de conduite de deux personnes et deux ingénieurs de lancement à bord, l'avion a volé vers l'ouest depuis Mojave, puis vers le sud au-dessus de l'océan Pacifique vers le point de largage de la fusée près des îles anglo-normandes en Californie, à environ 160 kilomètres à l'ouest-sud-ouest de Long Beach. .

Le pilote en chef Kelly Latimer, un pilote d'essai chevronné, a fait voler le 747 à travers la zone de largage de la fusée, puis est entré dans un schéma de piste de course pour faire le tour de l'alignement pour le lancement sur un cap sud-est.

Dans les derniers instants avant la libération, elle a manoeuvré l'avion pour se redresser à un angle d'environ 27,5 degrés. L’équipe de lancement à bord de l’avion a ensuite ordonné la libération de la fusée de 70 pieds de long (21 mètres) d’un pylône sous l’aile gauche de l’avion à 14 h 50. EDT (11h50 PDT; 1850 GMT).

Virgin Orbit n'a pas diffusé en direct la tentative de lancement de lundi, mais la société a fourni des mises à jour presque en temps réel sur Twitter. Après avoir confirmé la libération de la fusée LauncherOne, Virgin Orbit a suivi trois minutes plus tard avec un tweet disant que "la mission s'est terminée peu de temps après le vol".

La compagnie a déclaré que l'avion et son équipage de quatre personnes étaient en sécurité. L'avion porteur «Cosmic Girl» a atterri à Mojave à 16 h 26. EDT (13h26 PDT; 2026 GMT).

Les responsables de Virgin Orbit ont soigneusement défini les attentes avant le vol d'essai de lundi, qui était le premier essai de la fusée LauncherOne de la société pour atteindre l'orbite terrestre.

«L’histoire n’est pas terriblement gentille avec les vols inauguraux», a déclaré Will Pomerantz, vice-président des projets spéciaux de Virgin Orbit, lors d’une conférence téléphonique avec les journalistes samedi. "D'après ma meilleure estimation, environ la moitié des vols inauguraux (fusée) échouent. C'est donc en quelque sorte la cote historique à laquelle nous sommes opposés. "

Virgin Orbit a construit la majeure partie de la fusée en interne. Les réservoirs de fusée, les structures composites et les moteurs ont tous été développés par les ingénieurs de la société.

Le moteur NewtonThree du premier étage de LauncherOne peut générer environ 73 500 livres de poussée. Le moteur NewtonFour du deuxième étage, conçu pour s'enflammer plusieurs fois en un seul vol, produit environ 6 000 livres de poussée.

Les deux moteurs consomment du kérosène et de l'oxygène liquide cryogénique. Le LauncherOne est la première fusée de classe orbitale lancée par air à brûler du carburant liquide.

"Ce sera la première fois que nous allumerons en vol notre moteur de suralimentation NewtonThree", a déclaré Pomerantz lors du point de presse de pré-lancement. «Cela arrive après de nombreux tests, mais c'est en quelque sorte la prochaine grande étape. Ce moment d'allumage du NewtonThree, je dirais, est le moment clé de ce vol. Nous continuerons aussi longtemps que possible après cela, potentiellement même jusqu'à l'orbite, mais nous sommes vraiment enthousiasmés par les données et le moment de l'allumage, et autant que nous pouvons aller après. "

Les images du radar du National Weather Service à Los Angeles semblaient montrer un nuage de débris à proximité de la zone de largage de LauncherOne au moment de la sortie de la fusée.

Virgin Orbit a déclaré lundi que les équipes avaient accompli tous les jalons avant le vol conformément au plan, y compris le chargement de propulseur au sol à Mojave, le décollage et le survol de l'océan Pacifique, le compte à rebours du terminal et une libération propre de LauncherOne de l'avion.

"Comme nous l'avons dit avant le vol, nos objectifs aujourd'hui étaient de suivre le processus de lancement, d'apprendre autant que possible et de réaliser l'allumage", a déclaré Virgin Orbit. «Nous espérions pouvoir faire plus, mais nous avons atteint ces objectifs clés aujourd'hui.»

Il n'y avait aucune charge utile de client lors du vol d'essai de lundi. La fusée transportait une charge utile inerte Virgin Orbit destinée à être lâchée en orbite pour tester le mécanisme de déploiement du satellite du véhicule.

"L'équipe est déjà à pied d'œuvre pour creuser les données, et nous sommes impatients de participer à notre prochain grand test dès que possible", a déclaré Virgin Orbit. "Heureusement, au lieu d'attendre après notre 1er vol pour attaquer notre 2ème fusée, nous avons déjà accompli une tonne de travail pour nous remettre en l'air et continuer d'avancer."

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Virgin Orbit a partagé cette photo de la deuxième fusée LauncherOne prête pour le vol de l'entreprise à l'intérieur de l'usine de l'entreprise à Long Beach, en Californie. La société a déclaré qu'elle était prête pour les tests au niveau du système. Crédits: Virgin Orbit

Avant le lancement, les responsables de Virgin Orbit ont déclaré qu'ils évalueraient les résultats du lancement test inaugural avant de décider de passer en service commercial avec LauncherOne ou d'effectuer un deuxième vol d'essai.

"Vous devriez entrer dans la discussion technique de ce que nous avons prouvé? Quelles données avons-nous obtenues et quelles données n'avons-nous pas obtenues? Et comment pourrions-nous l'augmenter, si nécessaire, avec des essais au sol? » a déclaré Dan Hart, président et chef de la direction de Virgin Orbit, lors d’une conférence téléphonique avec des journalistes samedi.

"Il s'agit d'un vol d'essai, donc le but de ce vol est de tester progressivement la fusée, l'avion et le système au cours des opérations", a déclaré Hart samedi. "Nous allons donc obtenir des données sur notre séquence de chargement (propulseur), notre vol en captivité et le vol complet de la fusée après son passage par le vol du premier étage, la séparation, le vol du deuxième étage, etc.

"Et nous avons des stations de télémétrie dans le monde entier pour capturer les données au fur et à mesure", a déclaré Hart. «Les données… sont le produit de ce vol, et chaque incrément que nous apprenons, du moment où nous commençons à alimenter la fusée, à la faire voler, à allumer les moteurs et à observer la réponse du système… est une étape énorme dans la maturation d'un système. "

Les ingénieurs ont effectué de nombreux essais de mise à feu des moteurs, des essais de séparation de scène et de carénage et des répétitions de chargement de propergol. L'année dernière, Virgin Orbit a également lancé une fusée LauncherOne inerte sur une plage d'essai militaire à Edwards Air Force Base en Californie, vérifiant le mécanisme de largage de l'avion.

Avant le vol d'essai, Hart a déclaré que les données recueillies lors du premier lancement ancreraient des modèles d'ingénierie qui, jusqu'à présent, ne reposaient que sur des tests effectués au sol ou dans l'atmosphère.

Le premier vol d’essai a mis un terme à des années de développement du petit système de lancement de satellites de Virgin Orbit. L'effort a commencé comme un projet de la société sœur Virgin Galactic, qui se concentre sur le marché du tourisme spatial suborbital.

Les deux sociétés font partie du Virgin Group de Richard Branson.

Virgin Galactic dit avoir étudié le concept LauncherOne pour la première fois en 2007, et le développement a commencé sérieusement en 2012. En 2015, les ingénieurs ont abandonné les plans initiaux de largage de la fusée de l'avion porteur WhiteKnightTwo de Virgin Galactic et ont lancé le développement d'un système repensé à l'aide d'un jumbo jet 747 tirés de la flotte des compagnies aériennes commerciales de Virgin Atlantic.

Basée à Long Beach, en Californie, Virgin Orbit a été créée en 2017 en tant que spin-off de Virgin Galactic. L'entreprise compte actuellement environ 500 employés à temps plein, selon Pomerantz.

Les investisseurs de Virgin Orbit comprennent le Virgin Group de Branson et Mubadala, le fonds souverain d'Abu Dhabi.

"La façon dont vous approchez un jalon comme celui-ci passe par un certain nombre de portes et de nombreuses discussions", a déclaré Hart samedi. "Et vous arrivez essentiellement à un point où vous avez regardé sous chaque rocher et vérifié qu'il n'y avait plus rien à faire pour vérifier que le système est prêt, et c'est ce que nous avons fait."

D'autres sociétés rivalisent pour la même tranche de marché de lancement.

Rocket Lab, une société américano-néo-zélandaise, a fait ses débuts en 2017 avec son petit lanceur de satellites Electron.

Une autre société de lancement américaine, Firefly Aerospace, vise à faire voler sa petite nouvelle fusée Alpha en orbite avant la fin de cette année.

Et il existe des opportunités pour les petits satellites de se lancer en tant que charges utiles de covoiturage sur de plus grandes fusées. SpaceX dit qu'il ne coûte que 1 million de dollars pour lancer une charge utile de ferroutage allant jusqu'à 440 livres, ou 200 kilogrammes, avec une charge utile principale sur une fusée Falcon 9.

Hart a déclaré que Virgin Orbit avait initialement fixé un prix de lancement d'environ 12 millions de dollars par vol LauncherOne, mais cela pourrait être réparti entre plusieurs clients si leurs satellites sont suffisamment légers.

La première fusée de classe orbitale de SpaceX, le Falcon 1, aujourd'hui à la retraite, a échoué lors de ses quatre premières tentatives de mise en orbite terrestre.

Elon Musk, fondateur et PDG de SpaceX, et Peter Beck, PDG de Rocket Lab, ont souhaité bonne chance à Virgin Orbit dans les tweets après le lancement de lundi.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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