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La fusée Minotaure prête à lancer quatre charges utiles pour l'agence américaine d'espionnage par satellite – Spaceflight Now

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Quatre charges utiles NRO sont enfermées à l'intérieur du carénage de charge utile de la fusée Minotaur 4 pour un lancement mercredi à partir de Wallops Island, en Virginie. Crédit: NRO / Northrop Grumman

Quatre charges utiles clandestines pour le National Reconnaissance Office attendent le décollage mercredi de Wallops Island, en Virginie, sur une fusée Minotaur 4 propulsée par des étages de missiles de l'époque de la guerre froide stockés pendant plus de 30 ans jusqu'à leur conversion en lanceur de satellites.

Le lanceur à combustible solide Minotaur 4 devrait décoller de la côte est de la Virginie lors d'une ouverture de fenêtre de lancement à 9 h HAE (13 h 00 GMT) mercredi. La fusée de 78 pieds de haut (23,8 mètres) devrait voler vers le sud-est de la côte de Virginie pour placer les quatre charges utiles du NRO sur une orbite terrestre basse à des centaines de kilomètres au-dessus de la planète, mais les paramètres orbitaux exacts de la mission sont classés.

Les quatre charges utiles ont été conçues, construites et exploitées par le NRO, ont déclaré des responsables, mais le NRO n'a pas divulgué de détails sur les satellites. Le NRO possède la flotte de satellites de surveillance optique et radar du gouvernement américain qui transmet des informations aux agences de renseignement américaines.

Mercredi, la mission, désignée NROL-129, "soutient la mission globale de sécurité nationale du NRO pour fournir des données de renseignement aux principaux responsables des politiques des États-Unis, la communauté du renseignement et le ministère de la Défense", a écrit le NRO dans un dossier de presse pour le lancement.

"L'équipe est vraiment excitée et prête à se lancer dans cette mission", a déclaré Kurt Eberly, qui supervise les programmes de lancement chez Northrop Grumman, le maître d'œuvre du programme Minotaur.

La famille de fusées Minotaure utilise des moteurs de missiles Minuteman et Peacekeeper à la retraite construits à l'origine pour lancer des armes nucléaires sur des cibles du monde entier. Le ministère de la Défense utilise maintenant les pièces de missile déclassées pour les lancements de satellites, et les ingénieurs ont ajouté des étapes supérieures pour effectuer le travail supplémentaire d'accélération des charges utiles aux vitesses requises pour entrer en orbite.

«Nous avons lancé avec succès 26 missions Minotaur avec notre dernière mission Minotaur de Wallops en 2013», a déclaré le lieutenant-colonel Ryan Rose, chef de la division des petits lancements et cibles au Space Force's Space and Missile Systems Center, qui fournit des services de lancement Minotaur. et supervise les opérations de lancement de la NRO. «Ce sera notre première mission de l'US Space Force et la première mission NRO dédiée de Wallops. Nous sommes impatients de continuer à lancer des satellites prioritaires nationaux pour notre partenaire NRO. »

Sur les 26 lancements du Minotaure depuis les débuts de la famille de fusées en 2000, 16 ont livré des satellites en orbite depuis des rampes de lancement à Wallops Island, Virginie, Vandenberg Air Force Base en Californie, Cape Canaveral Air Force Station en Floride et Kodiak Island, Alaska. Les autres vols Minotaure lancés sur des trajectoires suborbitales.

Le programme Minotaure affiche à ce jour un record de réussite de 100%.

«Nous nous efforçons vraiment d'en faire le lanceur de petite et moyenne taille éprouvée pour l'Air Force, et quand ils ont vraiment besoin de lancer quand ils le veulent, et il doit être fiable, alors nous voulons être ce fournisseur pour le NRO et d'autres agences du DOD », a déclaré Eberly dans une interview avec Spaceflight Now.

"Je pense que ce que nous offrons, c'est la possibilité d'accéder à chaque orbite dont ils ont besoin à partir d'une variété de gammes de lancement", a déclaré Eberly. «Nous avons lancé depuis Vandenberg, Cap Canaveral, ici à Wallops. Ce sera le septième de Wallops. Nous avons également lancé depuis Kodiak. Cela nous donne donc simplement la possibilité d'adapter différentes missions que le NRO et d'autres clients du DOD veulent exécuter sur différentes orbites.

«Différentes charges utiles nécessitent des installations de traitement différentes et une disponibilité différente dans différentes gammes», a déclaré Eberly. "Donc, la possibilité de lancer des rampes de lancement austères avec ces véhicules tout-solides, cela ne prend pas beaucoup. C’est vraiment juste un tabouret de lancement, puis une chambre forte protégée pour notre équipement électrique de support au sol. Je pense que c'est assez attrayant pour l'Air Force. "

Le gouvernement verse à Northrop Grumman 38 millions de dollars pour le lancement du NROL-129. Le contrat de lancement de la mission NROL-129 a été attribué à Northrop Grumman en 2017 par le biais du véhicule d'approvisionnement militaire Orbital / Suborbital Program-3.

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La fusée Minotaure de 78 pieds de haut (23,8 mètres) se dresse sur le pad 0B à Wallops Island, en Virginie. Crédit: NASA / Chris Perry

Les équipages de Northrop Grumman ont terminé d'empiler la fusée Minotaur 4 le 2 juillet, lorsqu'ils ont tendu les charges utiles NROL-129 sur le dessus du lanceur au pad 0B, qui fait partie du port spatial régional Mid-Atlantic géré par la Virginia Commercial Space Flight Authority.

Situé à la Wallops Flight Facility de la NASA, le port spatial dispose de trois rampes de lancement pour les fusées de classe orbitale – une utilisée par la famille Minotaure, une pour la plus grande fusée Antares de Northrop Grumman utilisée pour des missions de ravitaillement vers la Station spatiale internationale, et un nouveau complexe de lancement conçu pour Booster d'électrons de Rocket Lab.

Le NRO et Northrop Grumman n'ont pas révélé la durée de la fenêtre de lancement mercredi. Selon les prévisionnistes du Wallops Flight Facility de la NASA, il y a 90% de chances de conditions météorologiques favorables pour le lancement mercredi.

L'équipe de lancement a d'abord empilé les trois étages inférieurs de la fusée Minotaur 4, chacun provenant de stocks restants des missiles de maintien de la paix à tête nucléaire de l'Air Force. Vendredi, les responsables ont achevé une répétition générale de la mission pour pratiquer les procédures de compte à rebours, et les responsables ont convoqué un examen de préparation au lancement lundi pour donner l'approbation aux équipes de poursuivre les préparatifs de lancement.

Les moteurs de fusée Peacekeeper en attente de lancement mercredi ont été remplis de carburant solide pré-emballé entre 1988 et 1990, puis mis en alerte dans des silos à missiles pendant 15 ans jusqu'à ce que les militaires mettent hors service le Peacekeeper en 2005, selon le colonel Robert Bongiovi, directeur du lancement. division entreprise au Space and Missile Systems Center.

La Force spatiale maintient un «programme de surveillance active du vieillissement» pour garantir que les moteurs de missiles Peacekeeper et Minuteman désaffectés puissent être mis en vol en peu de temps en cas de besoin pour un lancement de satellite. Les moteurs de missiles sont stockés à Hill Air Force Base, Utah, et remis à neuf là-bas avant d'être expédiés pour les préparatifs de lancement.

Eberly a déclaré que les trois moteurs Peacekeeper et le quatrième étage du Minotaur 4 – un moteur-fusée solide Orion 38 produit commercialement par Northrop Grumman – ont été expédiés à Vandenberg pour l'équipement avant d'être transportés à Wallops pour être empilés sur le pad 0B.

Les moteurs Peacekeeper, désignés SR118, SR119 et SR120, tireront chacun pendant environ une minute pour propulser la fusée Minotaur 4 dans l'espace. Le lanceur devrait commencer une phase côtière un peu plus de trois minutes après le décollage, puis allumera plus tard le moteur de l'étage supérieur Orion 38 pour injecter les charges utiles NROL-129 en orbite.

Les équipes terrestres de Wallops ont pris des précautions pour réduire le risque de propagation du COVID-19, a déclaré Eberly.

"Notre personnel prend cela au sérieux", a déclaré Eberly. «Ils exercent beaucoup de responsabilités personnelles dans leur temps personnel pour s'assurer qu'ils restent en sécurité, suivent les directives et évitent les situations à risque. Jusqu'ici, frappons du bois, nous avons pu continuer et respecter le calendrier. "

La pandémie de coronavirus a amené Northrop Grumman à planifier à nouveau certaines opérations associées à la mission NROL-129.

«Beaucoup d'entre nous, ingénieurs et gestionnaires, peuvent travailler à distance depuis leur domicile, mais les gens qui tournent les clés et exécutent les tests du système, etc., doivent être ici (chez Wallops), et ils doivent toucher le matériel, et dans certains cas, ils doivent être très proches les uns des autres », a déclaré Eberly.

Au cours de certaines opérations, telles que l'installation de munitions sur la fusée, les procédures nécessitent deux personnes ou plus à moins de six pieds l'une de l'autre. Dans ces cas, Northrop Grumman a veillé à ce que les travailleurs portent un équipement de protection individuelle, a déclaré Eberly.

"Nous avons également fait d'autres choses comme des opérations espacées et fait de la surveillance à distance, où sinon nous aurions des gens là-bas en personne", a-t-il déclaré. «Cela nous oblige à planifier les choses plus à l'avance, mais bonjour à nos employés. Nous avons pu respecter le calendrier de ce lancement et de quelques autres lancements importants sur lesquels nous travaillons. »

Les managers ont décidé de ne pas envoyer une équipe aussi importante à Wallops que celle qui aurait été déployée sur le site de lancement en temps normal. Certains des ingénieurs du programme Minotaur resteront au siège de la division des lanceurs de la société à Chandler, en Arizona, où Northrop Grumman a mis en place une installation pour l’équipe de support technique pour surveiller le compte à rebours et le lancement en temps réel.

"Donc, nos ingénieurs, un groupe restent là-bas pour surveiller la télémétrie à distance et être en mesure de conseiller les gens qui se trouvent dans les salles de contrôle ici sur la base", a déclaré Eberly. «Et puis nous avons réparti l'équipe ici. Auparavant, nous étions dans une seule salle de contrôle, sorte de coude à coude, et maintenant nous utilisons une salle de contrôle supplémentaire où pratiquement toutes les autres consoles sont occupées, nous pouvons donc être assez espacés. »

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Le patch de lancement de la mission NROL-129. Crédit: NRO / Northrop Grumman

Le lancement mercredi marquera le premier vol d'une fusée Minotaure depuis un lancement du Minotaure 4 depuis Cap Canaveral en août 2017. Sans dérogation, la politique du gouvernement américain exige que la famille de fusées Minotaure ne soit utilisée que pour lancer des satellites militaires et de collecte de renseignements.

Cette politique vise à empêcher les équipements fournis par le gouvernement, tels que les scènes de maintien de la paix à la retraite, de concurrencer les fusées développées par des particuliers sur le marché du lancement de petits satellites.

La fusée Minotaur 4 peut transporter des charges utiles allant jusqu'à 3 814 livres (1 730 kilogrammes) en orbite terrestre basse, selon Northrop Grumman.

Le dernier lancement d'une fusée Minotaure depuis l'île Wallops a eu lieu le 19 novembre 2013, lorsqu'une fusée Minotaure 1 – utilisant des moteurs de missile Minuteman – a décollé avec un groupe de petits satellites de recherche militaire et de démonstration technologique.

Le Pad 0B en Virginie a été le point de départ de six lancements de Minotaure – cinq utilisant des fusées Minotaure 1 basées sur le missile Minuteman de l'Air Force, et une avec le booster Minotaure 5 dérivé de Peacekeeper, qui ajoute une cinquième étape au-dessus du Minotaure 4.

Les fusées Minotaur 4 et 5 peuvent transporter des charges utiles plus lourdes que les lanceurs commerciaux de petits satellites développés par Rocket Lab, Virgin Orbit, Firefly Aerospace, Relativity Space et de nombreuses autres sociétés alimentées par du financement par capital-risque.

Malgré le faible taux de vol de la fusée Minotaure, Eberly a déclaré qu'il pensait que le programme "remplit une niche qui n'est pas vraiment très abordée pour les lanceurs américains".

"Peut-être (l'Europe) Vega est quelque chose de similaire sur le marché international, mais la capacité de lancer deux tonnes métriques en orbite terrestre basse n'est pas bien servie, et je pense que beaucoup de véhicules spatiaux, et les types de nouveaux véhicules spatiaux qui le NRO et d'autres produisent, ils ne peuvent tout simplement pas toujours être desservis par le marché très restreint du lancement », a déclaré Eberly.

«C'est donc là que nous pouvons intervenir et offrir une conduite très fiable selon un calendrier, où qu'ils aient besoin de nous, et remplir ce créneau plus grand pour les charges utiles qui ne vont tout simplement pas s'adapter à un véhicule plus petit, et ils peuvent ne pas vouloir être sur un covoiturage, où vous n'êtes pas en mesure de conduire le calendrier, ou s'il s'agit d'une charge utile classifiée, vous ne voulez pas être dans un covoiturage sur un plus gros véhicule », a-t-il déclaré.

"C’est là que je pense que l’aspect de lancement dédié est très attiré par la NRO, où ils peuvent obtenir exactement ce qu’ils veulent. Ils peuvent adapter la mission comme ils le souhaitent, puis nous pouvons leur fournir ce service. »

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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