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La NASA annonce un délai de lancement de sept mois pour JWST – Spaceflight Now

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Le télescope spatial James Webb à l'intérieur des installations d'essai de Northrop Grumman à Redondo Beach, en Californie, plus tôt ce mois-ci. Crédit: NASA / Chris Gunn

Les responsables de la NASA ont déclaré jeudi que le lancement du télescope spatial James Webb sera retardé de sept mois au 31 octobre 2021, un bordereau de calendrier qui tient compte des ralentissements du travail causés par la pandémie de coronavirus et du nombre de tests requis sur l'observatoire avant son expédition. en Guyane française pour le décollage d'une fusée européenne Ariane 5.

"Webb est l'observatoire spatial le plus complexe au monde et notre priorité scientifique", a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la direction de la mission scientifique de la NASA. «Nous avons travaillé dur pour faire progresser la pandémie. L'équipe continue de se concentrer sur l'atteinte de jalons et sur les solutions techniques qui nous permettront de franchir cette nouvelle date de lancement l'an prochain. »

Le lancement du télescope spatial James Webb était prévu pour le 30 mars 2021.

Le délai de lancement de sept mois consommera une partie de la marge de financement du programme, mais les responsables de la NASA ont déclaré qu’ils prévoyaient de préparer la mission pour le lancement dans le cadre du plafond de coûts de développement de l’observatoire de 8,8 milliards de dollars.

"Sur la base des projections actuelles, le programme prévoit de terminer les travaux restants dans le cadre du nouveau calendrier sans nécessiter de nouveaux fonds", a déclaré Gregory Robinson, directeur du programme Webb de la NASA.

Webb sera le plus grand télescope spatial jamais lancé dans l'espace, et il transporte quatre instruments scientifiques infrarouges pour scruter profondément dans l'univers, offrant aux astronomes de nouvelles vues des premières galaxies après le Big Bang. Webb étudiera également les atmosphères des planètes autour d'autres étoiles, fournissant des données qui pourraient dire aux scientifiques lequel des mondes pourrait être habitable.

Les tests et les travaux préparatoires de l'observatoire de Northrop Grumman à Redondo Beach, en Californie, progressaient plus lentement que prévu l'an dernier, ce qui a incité la NASA à planifier un examen du calendrier de la mission en avril. Mais le début de la pandémie de coronavirus a encore ralenti le travail à Northrop Grumman cette année, et les responsables de la NASA ont suspendu l'évaluation du calendrier jusqu'à ce mois pour laisser plus de temps pour évaluer les impacts du virus sur la mission.

Les ingénieurs et responsables de la supervision de la NASA basés au Goddard Space Flight Center dans le Maryland, où le projet JWST est géré, ont quitté les installations de Northrop Grumman en Californie en mars. Cela a effectivement interrompu les travaux sur les systèmes de télescopes et d'instruments optiques de JWST, qui relèvent de la NASA.

Northrop Grumman, le maître d'œuvre du vaisseau spatial et du pare-soleil JWST, a pu poursuivre certains travaux sur la mission. Mais les progrès ont été plus lents que prévu, l’entrepreneur travaillant avec une efficacité d’environ 40%, selon Steve Jurczyk, administrateur associé de la NASA.

Northrop Grumman est revenu à plusieurs équipes travaillant sur Webb, et les ingénieurs de la NASA sont maintenant de retour sur place à Redondo Beach. Mais les équipes suivent des directives de distance physique, limitant le nombre de personnes qui peuvent être dans des espaces confinés à la fois. Cela a un impact sur la vitesse à laquelle les membres de l'équipe peuvent mettre leurs vêtements de salle blanche et prendre des douches aériennes pour entrer dans la haute baie avec l'observatoire.

"Les activités pour achever les travaux s'étireront un peu", a déclaré Robinson jeudi.

La NASA a supposé que les restrictions liées au coronavirus ralentiraient les travaux sur l'observatoire d'environ 20%, selon Robinson.

Les retards liés à la pandémie de coronavirus ont représenté environ trois mois du retard de sept mois annoncé par la NASA jeudi, a déclaré Jurczyk.

Il a déclaré que la NASA a ajouté deux mois supplémentaires au calendrier pour laisser suffisamment de temps aux équipes pour terminer les travaux pratiques sur l'observatoire, sur la base d'estimations révisées du temps qu'il faut aux travailleurs pour effectuer des tâches complexes telles que le déploiement du pare-soleil de la taille d'un court de tennis de l'engin. , puis plier la barrière thermique à cinq couches et la replacer pour le lancement.

La NASA a construit en deux mois supplémentaires un filet de sécurité pour laisser le temps de tout retard supplémentaire, ce qui entraîne le feuillet de lancement de la mission de sept mois.

Zurbuchen a déclaré que l'ESA, qui paie le lancement de Webb, a assuré qu'une fusée Ariane 5 sera disponible pour lancer l'observatoire en octobre 2021. Arianespace, l'opérateur commercial d'Ariane 5, prévoit de retirer la fusée de transport lourd dans les deux prochaines années en faveur du nouveau lanceur Ariane 6.

La NASA et Northrop Grumman prévoient d'expédier l'observatoire du sud de la Californie à la base de lancement d'Ariane 5 en Amérique du Sud en août prochain.

Avant cela, les ingénieurs planifient plusieurs tests majeurs sur l'observatoire entièrement assemblé pour s'assurer qu'il peut résister aux rigueurs du lancement.

Robinson a déclaré jeudi que les équipes avaient récemment terminé un test complet des systèmes sur Webb, et qu'un test de l'infrastructure au sol de la mission devait se terminer cette semaine.

Dès le mois prochain, les ingénieurs commenceront une série de tests environnementaux sur Webb. L'observatoire subira d'abord un test acoustique pour simuler l'énergie sonore qu'il verra lors du lancement, puis les équipes au sol secoueront Webb pour imiter les vibrations qu'il rencontrera lors de la montée dans l'espace sur la fusée Ariane 5.

Des éléments individuels du vaisseau spatial et du télescope ont déjà passé des tests acoustiques et environnementaux similaires, mais c'est la première fois que l'ensemble de l'observatoire subit les tests de son et de secousses.

Une fois les tests environnementaux terminés, les ingénieurs déploieront l'observatoire dans sa configuration opérationnelle pour vérifier que les actionneurs et les mécanismes sont toujours en bon état. Les équipes au sol replieront ensuite l'observatoire pour s'adapter à l'intérieur du carénage de la charge utile d'Ariane 5, et Webb sera dans l'espace la prochaine fois qu'il déploiera ses ailes de télescope, son pare-soleil et d'autres appendices.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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