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La NASA autorise la capsule de l'équipage SpaceX pour sa première mission d'astronaute – Spaceflight Now

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La fusée Falcon 9 qui transportera les astronautes Doug Hurley et Bob Behnken en orbite a tiré ses moteurs lors d'un essai au sol à 16 h 33. EDT (2033 GMT) le vendredi 22 mai. Crédit: Stephen Clark / Spaceflight Now

Après un examen de l'état de préparation de deux jours, les responsables de la NASA ont donné leur feu vert vendredi à SpaceX pour procéder aux derniers préparatifs en vue du lancement mercredi 27 mai d'un vaisseau spatial commercial transportant les astronautes Doug Hurley et Bob Behnken à la Station spatiale internationale sur la première orbite vols spatiaux depuis le sol américain depuis 2011.

Quelques heures plus tard, SpaceX a tiré la fusée Falcon 9 de 65 mètres de haut qui propulsera Hurley et Behnken en orbite à bord du vaisseau spatial Crew Dragon de la société.

La conclusion de la Flight Readiness Review vendredi a donné le coup d'envoi à un week-end chargé du Memorial Day au Kennedy Space Center. Les astronautes Dragon enfileront leurs combinaisons de vol fabriquées par SpaceX samedi et monteront dans une automobile Tesla Model X pour lancer la rampe 39A, où les capsules Falcon 9 et Crew Dragon ont été placées sur leur monture de lancement en bord de mer jeudi.

Hurley et Behnken – tous deux vétérans de deux vols en navette spatiale – monteront à bord de la capsule Dragon avec l'aide d'une demi-douzaine de techniciens de l'équipage SpaceX, pratiquant les étapes à suivre le jour du lancement.

Lundi, SpaceX organisera une revue de préparation au lancement pour passer en revue les données et les résultats du tir d'essai vendredi et de la répétition générale de l'équipage samedi. Si tout va bien, les préparatifs se poursuivront en vue du lancement de la première mission orbitale en équipage depuis le Kennedy Space Center en près de neuf ans à 16 h 33. EDT (2033 GMT) mercredi.

En supposant que la mission décolle mercredi, le Crew Dragon devrait glisser vers un amarrage automatisé avec la Station spatiale internationale vers 11 h 40 HAE (15 h 40 GMT) jeudi. Hurley et Behnken devraient passer des mois d'une heure sur l'avant-poste de recherche en orbite avant de revenir sur Terre pour une éclaboussure assistée par parachute dans l'océan Atlantique.

L'examen de la préparation au vol a commencé jeudi et s'est prolongé vendredi. Les responsables de la NASA ont anticipé à l'avance ce qui pourrait arriver, compte tenu du volume de données à discuter pour le premier vol en équipage sur une toute nouvelle conception de vaisseau spatial.

"Nous avons eu un examen de préparation au vol très réussi, en ce sens que nous avons procédé à un examen approfondi de tous les systèmes et de tous les risques", a déclaré Steve Jurczyk, administrateur associé de la NASA, qui a présidé la réunion d'examen. «Et il était unanime au sein du conseil d'administration que nous partions pour le lancement.

"C'est vraiment excitant de lancer des astronautes américains sur des fusées américaines depuis le sol américain – depuis le Kennedy Space Center – pour la première fois en neuf ans", a déclaré Jurczyk lors d'une conférence de presse vendredi. "Je sais que la route a été longue et vraiment difficile, et je ne peux pas dire à quel point je suis fier de l'équipe NASA-SpaceX pour tout son talent, son travail acharné, son dévouement et sa persévérance pour arriver à ce point de cinq jours après son lancement."

"Aujourd'hui, nous avons eu le coup d'envoi, mais c'est vraiment un coup pour la mission", a déclaré Benji Reed, directeur de la gestion de la mission de l'équipage de SpaceX. «Il y aura beaucoup plus de données, beaucoup plus d'avis dans les prochains jours. Il y aura une vigilance et une surveillance constantes des données et des observations. Au cours de la mission, il y aura d'autres critiques et conversations pour nous assurer que nous y allons pour chaque aspect, y compris pour rentrer à la maison. "

Les gestionnaires de la NASA ont reçu des informations de l'agence et des ingénieurs de SpaceX lors de la Flight Readiness Review, y compris des présentations sur des sujets qui ont suscité une large attention au cours de la dernière année, tels que les parachutes du Crew Dragon et un problème de système de propulsion interrompu qui a conduit à l'explosion d'une capsule lors d'une essai au sol en avril 2019.

«Nous avons établi il y a quelque temps que la conception originale de la goulotte n'avait pas de marge adéquate, sur la base de certaines connaissances que nous avions acquises en testant comment les goulottes se déployaient et le chargement sur les goulottes», a déclaré Jurczyk. «Ainsi, SpaceX est intervenu et a fait une nouvelle conception de goulotte, et nous avons dû qualifier cette nouvelle conception de goulotte à des marges plus élevées que celles des goulottes précédentes.

"L'équipe NASA-SpaceX a fait un travail incroyable en établissant un programme de test et en exécutant ce programme de test", a déclaré Jurczyk. "Cependant, il y a moins de tests que nous ne le verrions normalement avec un programme de qualification en parachute. Nous avons donc pris beaucoup de temps dans quelques présentations lors de l'examen pour que l'équipe nous guide à travers la conception, les changements, les tests de qualification et les marges sur la goulotte pour nous assurer que tout le monde était bien avec la façon dont ces goulottes étaient qualifiées. . Et nous étions très confiants qu'ils fonctionneront comme nous en avons besoin lorsque Bob et Doug reviendront de la Station spatiale internationale. »

Le Crew Dragon utilise une série de goulottes de pilote et de drogue pendant la descente, puis déploie quatre parachutes principaux pour freiner en cas d'éclaboussure. À la fin d'une mission typique, le vaisseau spatial Crew Dragon plongera dans l'océan Atlantique à environ 24 milles marins au large de la côte de Cap Canaveral.

Le système d’interruption de la capsule a également fait l’objet de discussions approfondies lors de la revue de la préparation au vol. En cas de problème majeur lors du ravitaillement de la fusée Falcon 9, ou d'échec de lancement lors de la montée en orbite du véhicule, le Crew Dragon peut tirer huit moteurs SuperDraco pour pousser la capsule hors du lanceur et propulser les astronautes en sécurité.

Les SuperDracos consomment un mélange haute pression de carburant hydrazine et d'oxydant de tétroxyde d'azote. Un vaisseau spatial Dragon qui a effectué un vol d'essai sans pilote vers la station spatiale en mars 2019 a été détruit lors d'un essai au sol des moteurs SuperDraco en avril dernier à Cap Canaveral.

Les enquêteurs ont trouvé la cause de l'explosion dans une valve qui fuyait à l'intérieur du système de propulsion à haute pression de la capsule. Cette fuite a permis au tétroxyde d'azote de s'infiltrer dans les lignes de pressurisation d'hélium du système de propulsion, qui sont conçues pour amorcer rapidement les propulseurs SuperDraco pour qu'ils se déclenchent en réponse rapide à une urgence de lancement.

Alors que le système de pressurisation s'activait lors des essais au sol de l'année dernière, une limace de tétroxyde d'azote a été refoulée dans la valve en titane défectueuse, déclenchant une explosion. Les experts ont passé des mois à étudier la physique de l'accident et ont appris de nouvelles informations sur la façon dont les composants en titane utilisés dans les véhicules aérospatiaux pouvaient s'enflammer dans certaines conditions.

SpaceX a remplacé la soupape suspecte dans le futur vaisseau spatial Crew Dragon par un disque de rupture à usage unique conçu pour se rompre lors de l'activation des propulseurs d'abandon SuperDraco, ce qui ne se produirait qu'en cas d'échec du lancement.

Le correctif a été testé lors d'un deuxième tir au sol en novembre, puis à nouveau lors d'un test d'évacuation de lancement à haute altitude en janvier au-dessus de l'océan Atlantique.

Entre les parachutes, la capsule détruite et les impacts d'une pandémie mondiale, se rendre à la première mission en équipage de SpaceX s'est avéré un défi.

"En avril dernier, je ne pensais probablement pas que j'allais voler (équipage) dans un an, mais vous ne pourrez jamais vendre cette équipe de la NASA et de SpaceX", a déclaré Kathy Lueders, responsable du programme d'équipage commercial de la NASA. "Ils ont toujours accompli des miracles pour moi, et je suis très, très fier d'eux en ce moment."

Jurczyk a déclaré que les responsables de la NASA ont également discuté d'un récent "déficit de performances" lors d'un test du système d'extinction d'incendie interne du Crew Dragon.

"C'est un système qui supprime tout feu ou tout équipement sous le sol de Dragon", a déclaré Jurczyk. "L'équipe… a analysé les dangers là-bas, ainsi que la capacité de supprimer un incendie, et nous avons estimé que le risque était très faible là-bas."

Jurczyk a remplacé Doug Loverro, l’ancien chef de la direction des vols spatiaux humains de la NASA, pour la Flight Readiness Review de cette semaine. Loverro, qui devait présider le FRR, a brusquement démissionné le lundi 18 mai.

Dans une lettre aux employés de la NASA, Loverro a écrit qu'il avait démissionné en raison d'une "erreur" qu'il avait commise plus tôt cette année. Plusieurs sources ont déclaré que Loverro avait violé une règle d'approvisionnement lors d'un concours pour sélectionner des entrepreneurs pour le système d'atterrissage humain de la NASA pour le programme Artemis, qui vise à développer des véhicules d'atterrissage lunaire avec équipage pour transporter des astronautes à la surface lunaire.

Jurczyk, le plus haut fonctionnaire de carrière de la NASA, est devenu président de la Flight Readiness Review.

Le premier vol du Crew Dragon avec des astronautes a duré près d'une décennie. La NASA a attribué pour la première fois un financement à SpaceX pour travailler sur un vaisseau spatial évalué par l'homme en 2011.

Financé et dirigé par le milliardaire Elon Musk, SpaceX a remporté une série de contrats et d'accords de financement avec la NASA au cours des neuf dernières années pour ses travaux sur le projet Crew Dragon. À ce jour, la NASA a accepté de payer à SpaceX plus de 3,1 milliards de dollars pour développer le Crew Dragon, puis d'effectuer au moins six missions de rotation d'équipage opérationnel vers la station spatiale.

La NASA a également attribué à Boeing une série similaire de contrats pour le développement et les vols de la capsule de l'équipage Starliner. La première mission d'essai du Starliner sans équipage s'est terminée prématurément en décembre sans atteindre la station spatiale, et Boeing reprendra la mission de démonstration sans pilote plus tard cette année avant que le Starliner ne soit autorisé à son premier lancement avec des astronautes.

Le premier vol Crew Dragon opérationnel suivra le vol d'essai prévu pour le lancement la semaine prochaine, qui est officiellement désigné Demo-2 ou DM-2. Il fait suite au premier vol d'essai de Crew Dragon vers la station spatiale l'année dernière, qui ne transportait aucun astronaute à bord.

SpaceX a également effectué deux tests majeurs du système d'interruption de lancement du Crew Dragon – une interruption de pad en 2015 et la démonstration d'évasion en vol en janvier.

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Kathy Lueders, responsable du programme d'équipage commercial de la NASA, signe un package de certification de qualification humaine au cours de la première journée de l'examen de la préparation au vol pour le vol d'essai du Crew Dragon Demo-2. Crédit: NASA / Kim Shiflett

Selon Jurczyk, le FRR de cette semaine a doublé en tant qu '«examen intermédiaire de certification de notation humaine» pour le vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX.

"Ce que je veux dire par intérim, c'est que nous avons validé que ce système répond aux exigences de certification de notation humaine pour la mission Demo-2, et ces exigences se répercutent dans les futures missions, y compris la mission Crew-1 (la première équipe opérationnelle du Dragon rotation) », a déclaré Jurczyk. «Nous aurons un examen final de certification de la cote humaine après la démo-2 et avant la mission Crew-1, juste pour certifier l'ensemble relativement petit de changements de conception entre le système Demo-2 et le système Crew-1. Et à ce moment-là, nous considérerons que le système est certifié humainement. "

La NASA a également déterminé que le Crew Dragon répond aux exigences de l'agence en matière de risques pour le programme d'équipage commercial. Lorsque la NASA a établi des exigences pour les nouveaux vaisseaux spatiaux d'équipage commercial, les responsables de l'agence ont fixé le seuil de sécurité du programme à 1 chance sur 270 d'accident au cours d'une mission de 210 jours qui tuerait les astronautes à bord

Lueders a déclaré vendredi que SpaceX répond à cette exigence de risque, avec l'aide de modèles de conception avancés et d'inspections pour se prémunir contre la menace des micrométéoroïdes et des débris orbitaux lorsqu'ils sont amarrés à la station spatiale.

Mais il est difficile de déterminer la probabilité de perte d'équipage ou de LOC pour un vol donné. Le nombre dépend d'un certain nombre de facteurs, y compris des données numériques et statistiques, dont beaucoup sont fondées sur des hypothèses.

Bill Gerstenmaier, qui a dirigé les programmes de vols spatiaux humains de la NASA de 2005 à l'année dernière, a déclaré en 2017 qu'au moment du premier vol de la navette spatiale en 1981, les responsables avaient calculé la probabilité d'une perte d'équipage pour cette mission entre 1 sur 500 et 1 sur 5000. Après avoir ancré la perte du modèle d'équipage avec les données de vol des missions de la navette, la NASA a déterminé que le premier vol de la navette spatiale avait en fait 1 chance sur 12 de se terminer par la perte de l'équipage.

Indépendamment des nombres inconstants, les responsables conviennent qu'un vol d'essai d'un nouveau vaisseau spatial est risqué.

"En ce moment, nous essayons d'identifier tout risque que nous connaissons, et nous continuons à examiner les risques et à les racheter", a déclaré Lueders. «Mais nous ne pouvons pas non plus nous leurrer. Les vols spatiaux humains sont vraiment, vraiment difficiles, et c'est pourquoi nous continuons à rechercher les risques et à effectuer des évaluations supplémentaires. Nous ne nous sentons jamais à l’aise parce que c’est quand vous ne cherchez pas.

"Nos équipes sont à récurer et à penser à tous les risques qui existent, et nous avons travaillé d'arrache-pied pour acheter ceux que nous connaissons", a-t-elle déclaré. "Et nous continuerons de chercher et de continuer à les acheter jusqu'à ce que nous les rapportions (Hurley et Behnken) à la maison."

Vendredi dernier, lors de leur dernière conférence de presse de pré-lancement, les astronautes du Dragon se sont dit à l'aise avec le risque.

"Nous avons eu le luxe au cours des cinq dernières années et plus d'être profondément ancrés et de comprendre les métiers qui ont été effectués", a déclaré Behnken, commandant des opérations conjointes de la mission Demo-2. «Il y a souvent des cas où un changement de matériel peut être implémenté, ou il peut y avoir un changement opérationnel qui réduit ce risque, ou le gère d'une manière ou d'une autre.

"Je pense que nous sommes vraiment à l'aise avec cela, et nous pensons que ces échanges ont été effectués de manière appropriée", a-t-il déclaré. "En ce qui concerne les informations, nous en avons probablement plus que tout autre équipage (a eu) dans l'histoire récente."

En plus des tests du vaisseau spatial Crew Dragon lui-même, SpaceX a lancé 84 missions de fusée Falcon 9 depuis que la première version du lanceur a fait ses débuts le 4 juin 2010. Quatre-vingt-trois des vols ont réussi à atteindre l'orbite.

Une fusée Falcon 9 a également explosé au cours des dernières minutes avant un tir d'essai au sol à Cap Canaveral en septembre 2016. SpaceX a déclaré que la défaillance avait été provoquée lorsqu'un réservoir d'hélium pressurant s'est soudainement brisé sur le deuxième étage du Falcon 9.

SpaceX dit que les moteurs d'échappement du Crew Dragon se seraient activés pour sauver les astronautes si un tel accident se produisait avant un lancement avec un équipage.

Après avoir introduit des correctifs de conception, SpaceX a enregistré 59 lancements consécutifs réussis à l'aide de fusées Falcon 9 et Falcon Heavy.

"Ce n'était pas une longue histoire (sur le Falcon 9) lorsque nous avons commencé ce programme, mais il s'est avéré avoir un certain nombre de vols à son actif, et son évolution est devenue de plus en plus sûre au fur et à mesure de son fonctionnement, »A déclaré Behnken. «C'est quelque chose que nous apprécions vraiment. Il est remarquable de voir toutes les autres missions qui ont contribué au programme de vol spatial humain en étant, dans un certain sens, une mission d'essai pour nous avant que nous ayons la chance de voler sur le Falcon 9. "

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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