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La NASA choisit SpaceX pour transporter du fret vers la station spatiale Gateway en orbite autour de la lune

SpaceX les cargos atteindront bientôt beaucoup plus loin la frontière finale, si tout se déroule comme prévu.

L'entreprise basée en Californie effectue déjà des missions de fret vers et depuis la Station spatiale internationale (ISS) pour la NASA. Maintenant, SpaceX a signé un contrat pour fournir passerelle, la station spatiale en orbite autour de la lune que l'agence envisage de commencer à construire en 2022, ont annoncé des responsables de l'agence vendredi 27 mars.

La passerelle est un élément clé de la NASA Programme d'exploration Artemis, qui vise à établir une présence humaine durable et à long terme sur et autour de la lune d'ici la fin des années 2020. La petite station spatiale servira de point de départ pour les sorties, en équipage et sans équipage, vers la surface lunaire.

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SpaceX aidera à garder la passerelle alimentée, offrant des expériences scientifiques et une variété d'autres équipements à l'avant-poste, ont déclaré des responsables de la NASA. La société a la garantie de deux missions dans le cadre de son nouveau contrat de services logistiques Gateway.

Les opérations de ravitaillement robotique de l'ISS de SpaceX utilisent la fusée Falcon 9 et la capsule Dragon de l'entreprise, qui peuvent soulever 13 200 lb. (6 000 kilogrammes, ou 6 tonnes métriques) vers une orbite terrestre basse. Mais les missions Gateway de SpaceX utiliseront différents matériels: l'énorme fusée Falcon Heavy et une variante de capsule spéciale appelée Dragon XL. (SpaceX a également développé une autre version de Dragon, Dragon d'équipage, qui transportera des astronautes vers et depuis l'ISS en vertu d'un autre contrat avec la NASA.)

Dragon XL sera en mesure de transporter plus de 5 tonnes de fret vers la passerelle, les représentants de SpaceX a déclaré via Twitter vendredi.

«Le retour sur la Lune et le soutien de l'exploration spatiale future nécessitent une livraison abordable de quantités importantes de marchandises», a déclaré Gwynne Shotwell, président et chef de l'exploitation de SpaceX dit dans un communiqué le vendredi.

"Grâce à notre partenariat avec la NASA, SpaceX fournit de la recherche scientifique et des fournitures essentielles à la Station spatiale internationale depuis 2012, et nous sommes honorés de poursuivre le travail au-delà de l'orbite terrestre et de transporter le fret Artemis jusqu'à Gateway", a-t-elle ajouté.

Les missions de fret Dragon vers l'ISS durent généralement environ un mois, du lancement au démarrage. Mais Dragon XL restera probablement attaché à la passerelle pendant six à 12 mois à la fois, ont déclaré des responsables de la NASA.

D'autres sociétés pourraient finir par rejoindre SpaceX dans le jeu de réapprovisionnement de la passerelle.

"Le contrat de Gateway Logistics Services permet à la NASA de commander des missions pour une durée de 12 ans avec une période de performance de 15 ans et offre la possibilité d'ajouter de nouveaux fournisseurs compétitifs", ont écrit des responsables de la NASA dans le même communiqué, ajoutant que la valeur totale de ceux-ci les transactions seront plafonnées à 7 milliards de dollars.

"Ces missions soutiendront les plans de la NASA pour une exploration durable avec des partenaires internationaux et commerciaux, tout en développant l'expérience et les capacités nécessaires pour envoyer des humains sur Mars", ont ajouté les responsables.

En effet, la collaboration avec des sociétés commerciales est un élément clé des objectifs d'exploration lunaire de la NASA. Par exemple, l'agence s'appuiera sur des atterrisseurs de construction privée pour transporter des expériences scientifiques et des astronautes vers la surface lunaire depuis Gateway. (Les premières missions en équipage ne peuvent cependant pas s'arrêter à Gateway. La NASA a apparemment pris Gateway hors du «chemin critique» pour son atterrissage lunaire en équipage prévu en 2024, bien que les responsables de l'agence aient déclaré qu'ils restaient attachés à la station spatiale à long terme.)

SpaceX est également en lice pour fournir des services d'atterrissage à la NASA. En novembre 2019, la NASA a annoncé que l'entreprise est éligible à soumissionner sur la livraison de charges utiles d'agences robotiques à la surface lunaire. SpaceX utiliserait son Système de transport dans l'espace lointain de Starship, que la société développe principalement dans le but d'aider à la colonisation de Mars, pour effectuer ce travail.

Mike Wall est l'auteur de "Là-bas"(Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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