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La NASA confirme ses plans pour le débarquement de Crew Dragon le 2 août, si le temps le permet – Spaceflight Now

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Sur cette image prise le 1er juillet, un astronaute en voyage dans l'espace a pris une vue du vaisseau spatial Crew Dragon (à droite) amarré à la Station spatiale internationale. Le cargo japonais HTV, au fond en or, est également vu attaché à la station spatiale. Crédit: NASA

En supposant que le temps soit clément et que les dernières semaines se soient déroulées sans heurts sur la Station spatiale internationale, les astronautes Doug Hurley et Bob Behnken devraient quitter le poste de recherche en orbite le 1er août et revenir sur Terre le lendemain pour conclure un vol d'essai de 64 jours de Le vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX.

L'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a confirmé les dates cibles du désamarrage et de la descente du Crew Dragon dans un tweet vendredi.

Quelques heures après avoir quitté la station spatiale, le Crew Dragon lancera ses propulseurs Draco pour une brûlure au freinage et rentrera dans l'atmosphère, ciblant un éclaboussement assisté par parachute en mer.

«Splashdown est ciblé pour le 2 août», a-t-il tweeté. «La météo déterminera la date réelle. Restez à l'écoute."

La NASA et SpaceX évaluent les zones de retour dans l'océan Atlantique et le golfe du Mexique.

Les autorités ont initialement sélectionné des sites de débarquement dans l'Atlantique à l'est de Cap Canaveral et de Jacksonville, ainsi qu'un emplacement dans le golfe du Mexique au sud de Pensacola, en Floride. Le mois dernier, la NASA a déclaré que les responsables évaluaient d’autres emplacements pour les candidats à l’arrosage du Crew Dragon au large de Daytona Beach, Tampa, Tallahassee et Panama.

Les options supplémentaires donneraient aux gestionnaires de mission plus de flexibilité pour décider du moment d’approuver le désamarrage et la rentrée du Crew Dragon.

La sélection finale d'un site d'atterrissage dépendra des conditions météorologiques et des états de la mer. Les évaluations de la climatologie suggèrent que les conditions dans le golfe du Mexique sont plus susceptibles d'être favorables à une éclaboussure au début du mois d'août, selon des sources.

Hurley et Behnken seront les premiers astronautes de la NASA à revenir sur Terre pour un atterrissage sur l'eau depuis que Tom Stafford, Deke Slayton et Vance Brand ont éclaboussé le 24 juillet 1975, dans un module de commande Apollo pour mettre fin à la mission Apollo-Soyuz, qui comprenait la première amarrage entre des engins spatiaux américains et russes en orbite.

"Le plus gros sujet de préoccupation est probablement le temps écoulé depuis que les humains n'ont pas fait cela du côté américain – éclaboussures dans l'eau puis récupérés", a déclaré Behnken depuis la station spatiale dans une récente interview avec le Washington Post.

SpaceX a pratiqué la récupération de capsules en mer avec des missions de fret revenant de la station spatiale, un vol d'essai non piloté de Crew Dragon l'année dernière et une série de sessions de formation et de répétitions.

"Ils l'ont fait à plusieurs reprises à ce stade, et ils ont récupéré ces capsules avec beaucoup de succès et ont réussi à obtenir un calendrier relativement court afin que nous nous attendions à être de retour sur le navire dans l'heure suivant le démarrage", a déclaré Behnken.

L’équipage devrait rester à l’intérieur du Dragon jusqu’à ce que le vaisseau spatial soit hissé sur le pont du navire de récupération de SpaceX.

Le vaisseau spatial Crew Dragon a été lancé avec Hurley et Behnken au sommet d’une fusée Falcon 9 le 30 mai depuis le centre spatial Kennedy de la NASA en Floride. Il s'agissait du premier lancement d'astronautes en orbite depuis le sol américain depuis le dernier lancement de la navette spatiale le 8 juillet 2011.

La capsule de l'équipage s'est amarrée de manière autonome à la Station spatiale internationale le 31 mai, permettant à Hurley et Behnken de rejoindre le commandant de la station spatiale Chris Cassidy et les cosmonautes russes Anatoly Ivanishin et Ivan Vagner.

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Les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley après leur arrivée à la Station spatiale internationale le 31 mai. Crédit: NASA

Le premier objectif de la première mission du Crew Dragon avec des astronautes – appelée Demo-2 ou DM-2 – est de tester les performances de la capsule construite par SpaceX avant qu'elle ne commence des vols réguliers de rotation de l'équipage vers la station spatiale plus tard cette année. SpaceX a réussi à faire voler un Crew Dragon non piloté vers et depuis la station spatiale en 2019 avant que la NASA n'approuve la capsule pour transporter des astronautes.

Hurley et Behnken ont également aidé l'équipage de longue durée de la station spatiale à réaliser des expériences, de la maintenance et d'autres tâches. La mission Demo-2 était initialement prévue pour ne pas durer plus de quelques semaines, mais la NASA a annoncé plus tôt cette année que le vol d'essai serait prolongé pour augmenter la taille de l'équipage de la station spatiale.

À l'époque, Cassidy était le dernier astronaute américain que la NASA avait réservé pour voler sur le vaisseau spatial russe Soyouz, qui était le seul véhicule à transporter des équipages vers et depuis la station spatiale depuis la fin du programme de la navette spatiale il y a près de dix ans. Cela signifiait que Cassidy aurait été le seul astronaute américain sur la station la plupart du temps d'avril à octobre, limitant ainsi les possibilités de recherche et les sorties dans l'espace nécessaires pour mettre à niveau et entretenir le complexe en orbite.

Avec la mission Demo-2 prolongée, Behnken a rejoint Cassidy sur trois sorties dans l'espace depuis le 26 juin pour terminer le remplacement des batteries sur la ferme solaire de la station spatiale. Une autre sortie dans l'espace de Behnken et Cassidy est prévue le mardi 21 juillet.

La NASA affirme que le Crew Dragon a bien performé depuis son lancement. Alors qu'elle était amarrée à la station spatiale, la capsule a été mise en hibernation et réveillée plusieurs fois pour vérifier sa disponibilité pour servir de canot de sauvetage à l'équipage s'ils devaient évacuer le laboratoire de recherche en orbite en cas d'urgence.

Les équipes au sol ont également surveillé les performances des panneaux solaires montés sur le corps du Crew Dragon, qui peuvent se dégrader avec le temps en raison de l'environnement difficile en orbite terrestre basse. Jusqu'à présent, les réseaux de production d'énergie ont obtenu de meilleurs résultats que prévu.

La semaine dernière, quatre des membres de l’équipage de la station spatiale sont montés à bord du Crew Dragon pour évaluer la capacité du navire à accueillir un équipage de quatre personnes en orbite, en particulier lorsque les astronautes devront dormir sur le véhicule pendant le transit vers et depuis la station spatiale.

Si la mission Demo-2 revient sur Terre début août, SpaceX et la NASA poursuivront les préparatifs de la première mission opérationnelle Crew Dragon. Ce vol, désigné Crew-1, est actuellement prévu pour le lancement du Centre spatial Kennedy de la mi-septembre à la fin septembre.

Steve Stich, responsable du programme des équipages commerciaux de la NASA, a déclaré le mois dernier que les ingénieurs auront besoin d’environ six semaines pour évaluer les données du vol d’essai de Crew Dragon avant de certifier officiellement que la capsule est prête pour les missions opérationnelles.

Le tout nouveau booster Falcon 9 de première étape pour la mission Crew-1 est arrivé mardi à Cap Canaveral pour les préparatifs de lancement. Le vaisseau spatial Crew Dragon pour la mission Crew-1 arrivera dans les prochaines semaines.

Les astronautes de la NASA Mike Hopkins, Victor Glover, Shannon Walker et l'astronaute japonais Soichi Noguchi s'entraînent pour la mission Crew-1. Noguchi, un vétéran de deux missions spatiales précédentes, deviendra le premier astronaute à lancer sur la navette spatiale, la fusée russe Soyouz et le Falcon 9 de SpaceX.

La NASA a commandé six vols de rotation d'équipage sur le vaisseau spatial Crew Dragon jusqu'en 2024, chacun transportant quatre astronautes à destination et en provenance de la station spatiale lors d'expéditions d'une durée pouvant aller jusqu'à 210 jours. SpaceX a également des accords avec Axiom Space et Space Adventures, deux sociétés spatiales commerciales, pour faire voler des citoyens privés en orbite sur des missions Crew Dragon de plus courte durée commençant dès la fin de 2021.

SpaceX a développé le Crew Dragon sous contrat avec la NASA, mais la société est libre d'utiliser le vaisseau spatial pour des vols commerciaux sans implication de la NASA.

La NASA a un contrat similaire avec Boeing pour le développement de la capsule d'équipage Starliner, qui n'a pas encore volé avec des astronautes. Un vol d'essai Starliner non piloté a été interrompu avant l'amarrage à la station spatiale en décembre, et Boeing prévoit d'effectuer une deuxième mission de démonstration plus tard cette année avant un vol d'essai avec un équipage à bord début 2021.

Il y a plusieurs modifications à la capsule que SpaceX construit pour la mission Crew-1, bien que les principaux composants tels que le système de survie de la capsule et les systèmes de guidage, de navigation et de contrôle soient en grande partie inchangés par rapport à la configuration Demo-2.

"Le véhicule Crew-1 peut atterrir dans un état de vent un peu plus élevé", a déclaré Stich lors d'un point de presse le 31 mai. "SpaceX a changé certains des panneaux composites extérieurs pour les rendre un peu plus forts."

"Il a également la capacité non seulement de se connecter au port avant de la station spatiale, mais il peut également aller au port zénith (face à l'espace), donc il a cette capacité, et il a quelques autres fonctionnalités," Stich m'a dit.

La NASA et SpaceX n'ont pas publié les contraintes officielles du vent et de l'état de la mer que les responsables utiliseront pour déterminer le calendrier final et l'emplacement du splashdown Demo-2.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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