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La NASA retarde le lancement du rover Mars au plus tard le 30 juillet – Spaceflight Now

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Une fusée United Launch Alliance Atlas 5 subit une répétition générale le 22 juin sur la piste de lancement du Complexe 41 de Cap Canaveral en préparation du décollage avec le rover Peseverance Mars de la NASA. Crédit: United Launch Alliance

Un problème technique avec la fusée United Launch Alliance Atlas 5 qui enverra le rover Perseverance de 2,4 milliards de dollars de la NASA vers Mars a repoussé la date de lancement de la mission au plus tôt le 30 juillet, près de deux semaines dans une fenêtre d'un mois pour que le rover se dirige vers la planète rouge, ou bien faire face à un retard de deux ans.

La NASA a confirmé le retard du lancement au plus tard le 30 juillet dans un communiqué mardi.

"En raison des retards de traitement des lanceurs dans la préparation des opérations avec les vaisseaux spatiaux, la NASA et United Launch Alliance ont déplacé la première tentative de lancement de la mission Mars 2020 au plus tard le 30 juillet", a déclaré la NASA. "Une ligne de capteurs d'oxygène liquide a présenté des données hors nom pendant la répétition de la robe humide, et du temps supplémentaire est nécessaire pour que l'équipe inspecte et évalue."

L'ULA a effectué la répétition de la robe humide le 22 juin. L'exercice consistait à faire sortir le lanceur Atlas 5 du rover Perseverance de son hangar d'intégration verticale vers la plateforme de lancement Complex 41 de Cap Canaveral, puis à charger la fusée avec du kérosène, de l'hydrogène liquide et des propulseurs à oxygène liquide.

L'équipe de lancement a pratiqué les procédures de compte à rebours, testant les systèmes de l'Atlas 5 avant d'arrêter la séquence de pré-lancement quelques secondes avant l'allumage du moteur principal RD-180 de la fusée.

Après avoir drainé les propergols cryogéniques de la fusée, ULA a rendu l'Atlas 5 à l'installation d'intégration verticale au sud du pad 41 le 24 juin pour attendre l'arrivée du rover Persévérance, la pièce maîtresse de la mission Mars 2020 de la NASA. Les équipes au sol de l'ULA évaluent également la ligne de capteurs d'oxygène liquide qui s'est comportée de manière inattendue pendant la répétition de la soirée.

La fenêtre de lancement du 30 juillet s'ouvre à 7 h 50 HAE (11 h 50 GMT). L'Atlas 5 affecté au lancement du rover Perseverance volera dans une configuration avec quatre propulseurs à fusée solide, un étage supérieur Centaur monomoteur et un carénage de charge utile de 5,4 mètres de diamètre (17,7 pieds).

Le lancement de la mission Mars 2020 était initialement prévu le 17 juillet, ouverture d'une période de lancement interplanétaire de plusieurs semaines. Mais plusieurs problèmes ont retardé la date de lancement, rongeant la période limitée que la NASA doit parcourir la mission Mars 2020 au large de la Terre sur une trajectoire vers Mars.

La période de lancement de la mission Mars 2020 s'est initialement terminée le 5 août, mais la NASA a déclaré plus tôt ce mois-ci qu'une analyse supplémentaire de la trajectoire du rover avait prolongé les dates de lancement disponibles jusqu'au 11 août. Mardi, la NASA a déclaré que les équipes d'analyse de vol avaient ajouté plus de jours à la période de lancement, qui s'étend désormais jusqu'au 15 août.

Les ingénieurs examinent si la période de lancement pourrait être prolongée en août, selon la NASA.

Spaceflight Now a demandé mardi une interview avec le directeur du lancement de la NASA pour la mission Mars 2020, mais un porte-parole de la NASA n'a pas pu fournir l'opportunité de l'interview.

Néanmoins, l'horloge tourne pour l'équipe Mars 2020. En supposant que la période de lancement se termine le 15 août, la mission a maintenant utilisé près de la moitié de sa période de lancement cette année. La prochaine chance de lancer le rover Persévérance après août aura lieu en 2022.

"Lorsque vous parlez de la Terre et de Mars du même côté du soleil, cela se produit tous les 26 mois", a déclaré l'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, lors d'une conférence de presse préalable au lancement de Mars 2020 plus tôt ce mois-ci. "Donc, c'est très cher, si nous devons prendre Persévérance et le remettre en stock pour une période de deux ans, cela pourrait coûter un demi-milliard de dollars."

La NASA a initialement retardé le lancement au 20 juillet après un problème avec une grue qui a retardé l'assemblage de la fusée Atlas 5 à l'intérieur du VIF. Un problème de contamination avec l'équipement de soutien au sol dans l'installation de service de charge utile dangereuse de la NASA – la salle ultra-propre où le rover Perseverance est préparé pour le lancement – a retardé l'encapsulation du vaisseau spatial à l'intérieur du carénage de charge utile aérodynamique de l'Atlas 5.

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Le rover Persévérance est photographié au Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie l'année dernière. Crédit: Alex Polimeni / Spaceflight Now

Le problème de contamination étant résolu, la NASA et l'ULA avaient l'intention de transporter le vaisseau spatial Mars 2020 à l'intérieur de son carénage de charge utile vers le VIF samedi pour une installation au-dessus de la fusée Atlas 5.

Mais l'ULA avait besoin de plus de temps pour résoudre le problème de la ligne de capteur d'oxygène liquide, et un porte-parole de la NASA a déclaré mardi qu'elle ne savait pas quand le rover Mars pourrait être transporté vers le hangar Atlas 5. Une fois le vaisseau spatial accouplé à la fusée Atlas 5, les équipes ont besoin d'environ 25 jours pour préparer le véhicule au lancement.

Tory Bruno, président et chef de la direction de l'ULA, a tweeté mardi que les équipes d'Atlas 5 et de Mars 2020 «avaient relevé deux défis».

Il a identifié le problème de l'installation au sol au PHSF, et a qualifié le problème du système d'oxygène liquide comme un «capteur de pression se conduisant mal». Il a également écrit que l'état actuel de la pandémie de COVID-19 en Floride était préoccupant.

Une fois le vaisseau spatial hissé au sommet de la fusée Atlas 5, les équipes au sol installeront la source d’énergie alimentée au plutonium du rover Perseverance par un port situé sur le côté du carénage de la charge utile de l’Atlas 5. Le rover Mars – de la taille d'une petite voiture – sera alimenté par le générateur thermoélectrique à radioisotopes multi-missions, ou MMRTG, tout au long de sa mission.

En supposant qu'il soit lancé cette année, le rover Persévérance atterrira sur Mars le 18 février 2021, visant une région connue sous le nom de Jezero Crater. Les scientifiques disent que Jezero abrite un ancien delta fluvial asséché, où le rover va travailler avec ses instruments scientifiques étudiant la géologie et le climat martiens.

L'une des principales missions du rover est de collecter des dizaines d'échantillons de roche et de sol à l'intérieur de tubes hyper stériles, que le rover fermera hermétiquement et déposera dans des caches sur la surface martienne pour être récupérés par une future mission de retour d'échantillons robotisés.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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