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La NASA termine son enquête sur un vol d'essai défectueux de la capsule Boeing Starliner

La NASA a terminé son enquête sur le premier vol d'essai problématique de Boeing d'une capsule d'équipage Starliner alors que la société et l'agence se tournent vers un deuxième vol d'essai cette année.

Le véhicule d'équipage commercial, que Boeing a développé pour la NASA pour transporter des astronautes vers et depuis la station spatiale, a fait ses débuts orbitaux sans équipage en décembre, décollant de la station de Cap Canaveral Air Force en Floride. Mais l'engin n'a pas réussi à atteindre le laboratoire en orbite en raison d'une série de problèmes et de problèmes logiciels, a découvert une équipe d'examen indépendante.

Plus tôt cette année, un examen de la NASA du vol d'essai défectueux a identifié 61 "actions correctives" pour Boeing à résoudre sur Starliner. Mardi 7 juillet, la NASA a annoncé que ce nombre avait gonflé de 19 corrections supplémentaires, pour un total de 80, après un deuxième examen.

L'annonce est intervenue dans une mise à jour par téléconférence avec des journalistes sur le vol d'essai, appelée Orbital Flight Test 1 (OFT-1), alors que Boeing se prépare pour une mission de transfert, OFT-2, plus tard cette année.

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Boeing a annoncé en avril qu'il effectuerait un deuxième test en vol sans équipage avec Starliner pour démontrer que le vaisseau spatial est sûr et fiable avant que des astronautes ne le transportent dans l'espace. Cependant, la date de lancement de cette mission OFT-2 n'a pas encore été fixée. Mais le vol est susceptible de se produire "vers la fin de cette année", a déclaré mardi Steve Stich, directeur du programme d'équipage commercial de la NASA, lors de la téléconférence de mardi.

"Aujourd'hui, nous tournons un peu la page de la phase d'enquête d'OFT et nous nous dirigeons vers le développement de notre matériel", a déclaré Stich. "Le vaisseau spatial avance très bien."

En février et mars, la NASA et Boeing ont révélé les résultats d'enquêtes distinctes sur deux anomalies majeures qui ont conduit à l'échec partiel de la mission OFT. Tout d'abord, la minuterie embarquée de Starliner a tiré une heure incorrecte de la fusée Atlas V peu de temps après son lancement, et par conséquent, le vaisseau spatial n'a pas exécuté la gravure d'insertion en orbite nécessaire pour atteindre la station spatiale. Le deuxième problème majeur était une erreur de cartographie des valves avec le logiciel qui contrôle les propulseurs de Starliner, ce qui aurait pu conduire à une collision dans l'espace.

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La NASA et Boeing ont annoncé cette semaine qu'ils avaient également clôturé une enquête distincte sur une troisième anomalie majeure, ce qui a entraîné une baisse temporaire des communications entre Starliner et les équipes de contrôle au sol lors du lancement de la mission. Ce bref problème a laissé le contrôle de la mission incapable de commander manuellement à Starliner de faire la gravure d'insertion de l'orbite après que le problème de la minuterie intégrée l'ait empêché de se produire automatiquement.

"Comme nous avons commencé à regarder les données du vol et pourquoi nous n'avons pas obtenu une bonne liaison de communication vers l'avant avec un vaisseau spatial, nous avons découvert que le système permettait peut-être un peu trop de bande de fréquences à entrer à l'émetteur-récepteur lui-même ", a déclaré Stitch.

"Ce que Boeing a fait pour résoudre ce problème et atténuer ce problème, c'est installer un filtre, qui permet essentiellement au récepteur d'écouter une bande de fréquences très étroite avec le satellite de suivi et de relais de données", a-t-il ajouté. (Les satellites de suivi et de relais de données de la NASA, ou TDRS, permettent aux contrôleurs au sol de communiquer avec les engins spatiaux.)

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Le vaisseau spatial CST-100 Starliner de Boeing est photographié chez lui dans l'installation commerciale de traitement de l'équipage et du fret de l'entreprise, où il est en cours d'inspection après sa mission de test en vol orbital en décembre 2019. (Crédit d'image: Frank Michaux / NASA)

Tout en enquêtant sur les deux premières anomalies plus tôt cette année, l'équipe d'examen conjointe NASA-Boeing a établi la liste initiale de 61 actions correctives à mettre en œuvre avant que Starliner ne puisse à nouveau voler. Mais avec l'achèvement récent de l'enquête sur le problème des communications, ainsi que sur ce que la NASA appelle une enquête "à haute visibilité", cette liste a maintenant atteint 80 recommandations, a déclaré Kathy Lueders, chef de la NASA pour les vols spatiaux humains, dans le téléconférence.

La NASA et Boeing n'ont pas rendu publique la liste complète des recommandations en raison des inquiétudes suscitées par la publication de "données propriétaires", a déclaré Leuders. Mais la NASA a fourni une liste de catégories et de nombres de recommandations dans un communiqué.

Trente-cinq des recommandations concernaient les améliorations des processus et des opérations, 21 d'entre elles concernaient les tests et les simulations, 17 concernaient les mises à jour et les exigences logicielles et sept appartenaient à une catégorie comprenant des modifications matérielles et d'autres changements organisationnels.

L'enquête rapprochée à haute visibilité visait "à examiner spécifiquement les facteurs organisationnels au sein de la NASA et de Boeing qui auraient pu contribuer aux anomalies des tests en vol", ont déclaré des responsables de la NASA dans le communiqué. "L'équipe d'enquête sur les appels rapprochés, établie en mars, a été chargée d'élaborer des recommandations qui pourraient être utilisées pour empêcher que des appels rapprochés similaires ne se reproduisent à l'avenir."

"La NASA et Boeing ont accompli un travail considérable sur les problèmes rencontrés lors du test en vol sans équipage de Starliner", a déclaré Steve Jurczyk, administrateur associé de la NASA, dans le communiqué. "En fin de compte, tout ce que nous avons trouvé nous aidera à nous améliorer à mesure que nous progressons dans le développement et les tests de Starliner, et dans nos futurs travaux avec l'industrie commerciale dans son ensemble."

Envoyez un courriel à Hanneke Weitering à hweitering@space.com ou suivez-la @hannekescience. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.

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