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La planète Vénus photobombe les Pléiades (Sept Sœurs) du 1er au 5 avril – Astronomy Now

Les observateurs des îles britanniques armés de pas plus d’une paire de jumelles 10 × 50 typiques peuvent observer la rencontre rapprochée de la planète Vénus avec les Pléiades, ou Seven Sisters, un amas d’étoiles ouvert dans la constellation du Taureau. Le meilleur moment pour regarder est autour du crépuscule nautique (environ 21 heures BST pour le Royaume-Uni) du mercredi 1er avril au dimanche 5 avril 2020. Cette animation en boucle montre la configuration changeante de la planète et de l'amas d'étoiles de nuit en nuit. UN graphique d'Ade Ashford.

Des observateurs passionnés avec une bonne mémoire peuvent ressentir un sentiment de déjà-vu en voyant l'écart étroit entre la planète éblouissante Vénus et l'amas ouvert des Pléiades au crépuscule chaque nuit. Il y a presque exactement un an, la planète rouge a eu une rencontre rapprochée similaire avec les Sept Sœurs. Cependant, contrairement à Mars minuscule, éloigné (et, par conséquent, faible) à la fin de mars 2019, la planète Vénus est actuellement éblouissante à la magnitude -4,5 – presque aussi brillante que possible.

Plus grand et plus lumineux
Bien que Vénus ait atteint son allongement maximal vers l'est par rapport au Soleil le 24 mars, elle continue de croître en luminosité (culminant à -4,7 le 28 avril) et en taille apparente à mesure que son mouvement orbital la rapproche de la Terre au cours des prochaines semaines. Alors que mars 2020 tire à sa fin, même un petit télescope révèle que le disque de Vénus est légèrement moins de la moitié éclairé par le Soleil et un grossissement modeste de seulement 70 × est nécessaire pour l'agrandir à la même taille que la Lune apparaît à l'homme sans aide œil.

Une rencontre rapprochée photogénique
Pour les observateurs d'Europe occidentale et des îles britanniques, la rencontre la plus proche de Vénus avec les Pléiades a lieu au crépuscule le jeudi 3 avril (voir l'animation en boucle ci-dessus). Le membre le plus brillant des Sept Sœurs s'appelle Alcyone, officiellement appelé Eta (η) Tauri. L'étoile brille à une magnitude +2,87 et Vénus passe à seulement 15 minutes d'arc (un quart de degré ou un demi-diamètre lunaire) au sud d'elle à 00:48 UT (1:48 am BST) le 4 avril. La différence de luminosité entre Vénus et Alcyone est stupéfiante: 7,44 magnitudes, soit près de 950 fois!

Cette magnifique photo des Pléiades est le résultat d'une exposition cumulée dépassant 30 heures. Crédit d'image: Ian Aiken / Elderberry Observatory / Sunderland / UK

Skylore Seven Sisters
Les Pléiades, ou Messier 45, portent le nom des Sept Sœurs de la mythologie grecque. Généralement considéré comme le plus bel amas ouvert du ciel, il n'est pas surprenant qu'il figure dans la tradition des étoiles à travers le monde. Connu comme Matariki chez les Maoris de Nouvelle-Zélande, leur ascension hélicoïdale en mai / juin commence traditionnellement le nouvel an maori. Au Japon, ils sont connus comme Subaruet le constructeur éponyme utilise une représentation stylisée de l'amas d'étoiles dans son logo.

Les neuf Pléiades les plus brillantes (nommées, par ordre décroissant de luminosité, Alcyone, Atlas, Electra, Maia, Merope, Taygeta, Pleione, Celaeno et Asterope – Atlas et Pleione étant leurs parents) sont incorporées dans des nébuleuses à réflexion bleue qui ne sont pas facilement visibles visuellement. Les étoiles sont concentrées dans un champ de vision d'un peu plus d'un degré de diamètre où les jumelles typiques montreront une centaine de membres. Quelque 100 millions d'années, les Pléiades sont distantes d'environ 440 années-lumière.

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