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La rencontre de l'astéroïde de la sonde japonaise Ryugu laisse entrevoir l'histoire dynamique de Space Rock

Un vaisseau spatial japonais parcourant le système solaire n'a pas encore remettre sa précieuse cargaison de roches spatiales sur Terre, mais ses données donnent déjà aux scientifiques un aperçu de l'histoire dynamique d'un astéroïde proche de la Terre.

Le vaisseau spatial est Hayabusa2, lequel est arrivé à un astéroïde appelé Ryugu à l'été 2018 et a passé 16 mois en orbite autour de l'astéroïde. Au cours de sa visite prolongée, Hayabusa2 a laissé tomber trois rovers sur l'astéroïde et a prélevé des échantillons de la surface de la roche spatiale.

La sonde est déjà de retour sur Terre pour livrer les échantillons à des scientifiques passionnés affiliés à la Agence japonaise d'exploration aérospatiale (JAXA). Mais alors que l'envoi n'arrivera qu'en décembre, les scientifiques prennent une longueur d'avance en étudiant les données recueillies lors des opérations de Hayabusa2 à la surface de l'astéroïde, et ils ont réalisé que Ryugu a eu une histoire assez dynamique.

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En ce moment, Ryugu est en orbite autour du soleil à une distance quelque part entre le orbites de la Terre et de Mars. Mais les nouvelles recherches suggèrent qu'à un certain moment dans le passé, l'astéroïde a fléchi terriblement près du soleil et s'est considérablement réchauffé, changeant en permanence l'apparence de Ryugu.

La recherche a commencé avec la manœuvre d'échantillonnage de février 2019, que Hayabusa2 a soigneusement filmée pour informer le personnel de la JAXA comment s'est déroulée l'opération. Ces images étaient très détaillées et une fois arrivées, les scientifiques les ont regardées avec impatience – et bientôt elles ont repéré quelque chose d'étrange.

"Le jet du propulseur a soulevé des roches et des particules de la surface de Ryugu, et la surface a été considérablement modifiée", a déclaré à Space.com Tomokatsu Morota, scientifique planétaire à l'Université de Tokyo et auteur principal de la nouvelle recherche. "Il est intéressant de noter que la surface de l'astéroïde, qui ne devait pas changer de manière significative sur les échelles de temps géologiques, peut facilement être modifiée par un atterrissage de vaisseau spatial."

Certains des matériaux perturbés étaient constitués de grosses roches, mais la plupart étaient de minuscules particules de poussière, qui s'étalaient jusqu'à 16 pieds (5 mètres) du site d'échantillonnage. Et pendant que les scientifiques regardaient encore plus près des images, ils ont réalisé autre chose sur la perturbation de la surface: les particules affectées par l'atterrissage étaient également assez sombres.

En fait, les particules semblaient correspondre à l'un des deux types de matériaux que les scientifiques avaient vus lors des relevés aériens de Ryugu, un matériau qui semble un peu rougeâtre aux instruments scientifiques. Curieusement, ce matériau semblait former des rayures contre un matériau plus bleu trouvé aux pôles et à la ligne médiane de l'astéroïde.

Les scientifiques de Hayabusa2 ont pris soin de diriger le vaisseau spatial pour recueillir des roches à un endroit où il aurait dû capturer des échantillons des deux matériaux, donc une fois les souvenirs arrivés, l'équipe devrait pouvoir en apprendre beaucoup plus à leur sujet.

Hayabusa2 projette une ombre sur la surface de l'astéroïde Ryugu lors d'une manœuvre d'atterrissage. (Crédit image: JAXA / U. Tokyo / Kochi U./Rikkyo U./Nagoya U./Chiba Inst. Tech./Meiji U./U. Aizu / AIST)

Mais en attendant, l'équipe a proposé une théorie sur le passé de Ryugu, basée sur la combinaison du mouvement étrange des roches et de la poussière avec l'apparence striée de la surface de l'astéroïde. La plupart des Ryugu, selon les scientifiques, sont constitués agrégat semblable à des gravats du matériau plus bleu. Mais à un certain moment dans le passé de Ryugu, l'astéroïde est entré trop près du soleil et le réchauffement soudain a converti la couche extérieure de roche en un matériau plus rouge.

Ryugu s'est retiré sur son orbite actuelle, plus éloignée, et au fil du temps, un barrage d'autres objets est entré en collision avec l'astéroïde, brisant certaines de ses roches en morceaux progressivement plus petits. Dans le même temps, un phénomène appelé gaspillage de masse a tiré du matériel ligne médiane de Ryugu vers ses pôles.

Les scientifiques pensent que cette histoire correspondrait à la fois à l'aspect rayé des bandes encore couvertes de matériau plus rouge et des bandes dénudées à l'intérieur plus bleu, et à la tendance des matériaux plus fins sur Ryugu à être plus rouges.

Maintenant, c'est un jeu d'attente alors que les scientifiques s'assoient Échantillons Ryugu arriver à la fin de l'année pour qu'ils analysent de près. Ils espèrent que les résultats les aideront à comprendre les premiers jours désordonnés du système solaire.

"Nous sommes intéressés de voir comment ces molécules changent chimiquement par chauffage solaire", a déclaré Morota. "Ceci est important pour comprendre les évolutions chimiques des molécules organiques, qui auraient pu être transportées vers la Terre primitive."

La recherche est décrite dans un document publié aujourd'hui (7 mai) dans la revue Science.

Envoyez un courriel à Meghan Bartels à mbartels@space.com ou suivez-la @meghanbartels. Suivez nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.

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