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Le lancement d'Atlas 5 conclut le déploiement d'un réseau de communications militaires ultra-sécurisé – Spaceflight Now

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Une fusée Atlas 5 a décollé de la plateforme 41 à Cap Canaveral à 16 h 18. EDT (2018 GMT) jeudi. Crédit: United Launch Alliance

Le sixième et dernier satellite de la flotte de communications par satellite la plus sécurisée de l'armée américaine a décollé de Cap Canaveral jeudi à bord d'une fusée United Launch Alliance Atlas 5, prolongeant la durée de vie prévue du réseau au-delà de 2030.

La fusée Atlas 5 de 197 pieds de haut (60 mètres) a tiré à partir de la plate-forme 41 de Cap Canaveral Air Force Station à 16 h 18. EDT (2018 GMT) jeudi. Le démarrage fougueux de la mission a été retardé de plus d'une heure pour que les équipes de l'ULA résolvent un problème avec un contrôleur hydraulique au sol, ce qui a déclenché une suspension de dernière minute lors du premier compte à rebours de la journée.

L'inquiétude technique a été levée avant la fin de la fenêtre de lancement de deux heures jeudi et le compte à rebours a repris pour une nouvelle tentative de lancement. À T-moins 2,7 secondes, le moteur RD-180 alimenté au kérosène de la fusée a pris vie, suivi quelques secondes plus tard par l'allumage de cinq propulseurs de fusée solides à sangle.

L'Atlas 5 s'est éloigné de la rampe de lancement avec quelque 2,6 millions de livres de poussée, tournant vers l'est au-dessus de l'océan Atlantique avec le sixième satellite de communication avancé à très haute fréquence de l'armée américaine.

Les boosters du lanceur – fabriqués par Aerojet Rocketdyne – ont grillé et ont été largués moins de deux minutes après le décollage, suivi de la séparation du carénage de charge utile de fabrication suisse de l'Atlas 5. Quatre minutes et demie après le début de la mission, le premier moteur principal de construction russe de l'Atlas 5 s'est arrêté et la séparation des étapes s'est produite quelques secondes plus tard.

L'étage supérieur Centaur de l'Atlas 5 a allumé son moteur RL10C-1 pour la première des trois brûlures afin d'injecter le satellite AEHF 6 dans une orbite de transfert à haute altitude unique en route vers un poste d'exploitation final de plus de 22 000 milles (près de 36 000 kilomètres) sur l'équateur.

La mission de jeudi a marqué le lancement du 500e moteur RL10 de série. Les moteurs RL10, qui brûlent de l'hydrogène liquide et des propulseurs d'oxygène liquide, ont volé sur des fusées Atlas, Saturne et Titan, envoyant des vaisseaux spatiaux vers toutes les planètes du système solaire.

Après la deuxième brûlure du Centaure – environ une demi-heure après le décollage – la fusée a libéré une petite charge utile secondaire CubeSat de la taille d'une valise nommée TDO 2.

Parrainé par l'Air Force Research Laboratory et produit au Georgia Institute of Technology, le vaisseau spatial TDO 2 est basé sur une conception 12U CubeSat. Sa mission soutiendra la «sensibilisation au domaine spatial» grâce à l'étalonnage optique et à la télémétrie laser par satellite, selon le Space and Missile Systems Center de l'US Space Force.

Après avoir déployé la charge utile TDO 2, le Centaure a effectué une roue libre pendant cinq heures avant de rallumer le moteur RL10 pour la troisième fois afin de remodeler l'orbite de la fusée. La brûlure finale du RL10 s'est produite à une altitude d'environ 22 000 milles (35 000 kilomètres).

Le brûlage planifié de 88 secondes a soulevé le périgée de l'orbite, ou point bas, et a réduit son inclinaison. Cette manœuvre a rapproché l’engin spatial AEHF 6 de son orbite opérationnelle, réduisant la consommation de carburant attendue du satellite et prolongeant sa durée de vie utile.

À 21 h 59 EDT (0159 GMT), la scène Centaur a sorti le vaisseau spatial AEHF 6. Quelques minutes plus tard, le constructeur de satellites Lockheed Martin a confirmé que les équipes au sol recevaient les signaux du nouveau satellite.

«Nous sommes ravis d'accomplir cette étape importante sur le dernier satellite AEHF», a déclaré le colonel John Dukes, chef principal du matériel pour la division des orbites géosynchrones du corps de production de SMC. «L'équipe intégrée combinée a travaillé avec diligence pour assurer le succès de cette mission. Le satellite fonctionne comme prévu et est prêt à subir une élévation de l'orbite et des tests en orbite au cours des prochains mois, après quoi il fournira des capacités essentielles à nos combattants. »

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Le satellite AEHF 6 a été encapsulé à l'intérieur du carénage de charge utile de la fusée Atlas 5 en février avant le lancement de jeudi. Crédit: United Launch Alliance

Le lancement réussi jeudi a marqué le premier déploiement d'une charge utile de l'US Space Force depuis la mise en place officielle du nouveau service militaire en décembre. Les satellites AEHF étaient auparavant gérés par l'Air Force, et les cinq premiers lancés sur des fusées Atlas 5 à partir de Cap Canaveral à partir d'août 2010.

La Space Force fait toujours partie de l'Air Force, mais le nouveau service a repris des unités auparavant sous l'autorité de l'Air Force Space Command.

"Félicitations à l'US Space Force pour le décollage de votre première mission", a déclaré Tory Bruno, président-directeur général de l'ULA, dans un communiqué. «Nous sommes fiers d'être votre partenaire pour cette mission historique et honorés d'avoir lancé toute la constellation AEHF produite par Lockheed Martin sur des fusées Atlas 5. Nous comprenons l'importance cruciale de fournir des communications protégées au commandement stratégique et aux combattants tactiques opérant au sol, en mer et dans les airs. »

Les données de suivi des satellites militaires américains ont indiqué que le vaisseau spatial AEHF 6 était séparé de l'étage supérieur du Centaure sur une orbite de transfert elliptique comprise entre 6767 milles (10891 kilomètres) et 21492 milles (35313 kilomètres), avec une inclinaison de 13,7 degrés par rapport à l'équateur.

Ces chiffres sur l'orbite étaient très proches des prévisions avant le lancement. La combustion finale du RL10 avant le déploiement du satellite AEHF 6 a été programmée pour se poursuivre jusqu'à ce que les capteurs détectent un faible niveau de propergol sur l'étage Centaur, garantissant que la charge utile atteigne la meilleure orbite possible.

Le satellite AEHF 6 utilisera son propre moteur et ses propulseurs à plasma pour se déplacer sur une orbite géostationnaire circulaire à plus de 22 000 milles au-dessus de l'équateur, où la vitesse de l'engin correspondra au taux de rotation de la Terre. Cela permettra à AEHF 6 de rester dans la même partie du monde 24 heures par jour.

Les responsables militaires n'ont pas divulgué la zone de couverture géographique de l'AEHF 6.

Conçus pour fonctionner pendant au moins 14 ans, les satellites AEHF sont des prolongements du réseau de satellites Milstar de l'Air Force.

Chacun des satellites AEHF, qui sont répartis dans le monde pour permettre une couverture mondiale, fournit plus de capacité que la constellation Milstar à cinq satellites, lancée dans les années 1990 et 2000. Les satellites AEHF sont réticulés entre eux, ce qui permet au réseau de transmettre des signaux dans le monde entier sans passer par une station au sol.

L'AEHF 6 entrera directement en service une fois qu'il aura réussi les tests post-lancement, ont déclaré des responsables de la Force spatiale.

Les satellites AEHF fournissent une connectivité à différents débits de données spécifiés entre 75 bits par seconde à 8 mégabits par seconde. Ces débits de données sont lents par rapport aux normes modernes, mais ce qui distingue les satellites AEHF, c'est leur capacité à résister au brouillage et à continuer à fonctionner, même en cas de guerre nucléaire.

Chaque satellite transporte également des antennes paraboliques à cardan pour atteindre les utilisateurs en déplacement, les antennes à réseau phasé avec des faisceaux peuvent être dirigées électroniquement plutôt que mécaniquement, et les antennes annulées pour fournir «une capacité anti-brouillage extrêmement élevée aux utilisateurs sur le théâtre», selon Northrop Grumman, fournisseur de la charge utile de communication AEHF.

«L'AEHF, si nous devions opérer en mode (à la bande passante la plus élevée), permettra au président des États-Unis, aux dirigeants nationaux et à quatre alliés internationaux de pouvoir communiquer de manière reconnaissable par la voix, même par tout événement», Dit Dukes.

Les gouvernements de l'Australie, du Canada, des Pays-Bas et du Royaume-Uni ont rejoint le programme AEHF.

«Partout dans le monde, nous avons de nombreux terminaux de l'armée, de la marine, de l'armée de l'air et des partenaires internationaux conjoints avec la constellation AEHF en ligne», a déclaré Dukes. «Nous avons suffisamment de bande passante pour desservir tous les terminaux de notre concept d'exploitation. Donc, en passant de Milstar à la constellation AEHF, nous sommes en mesure de fournir cette capacité à partir de maintenant jusqu'en 2030. »

Le lancement de jeudi s'est déroulé au milieu de la pandémie de coronavirus, qui a entraîné des retards dans de nombreux lancements à venir.

Mais le lancement du satellite AEHF 6 a été jugé critique par les chefs militaires.

"Il y a des choses critiques ou des choses essentielles à la mission que le Département américain de la Défense fait tous les jours, quelle que soit la situation mondiale actuelle", a déclaré le lieutenant-général John "JT" Thompson, commandant du Space and Missile Systems Center à Base aérienne de Los Angeles. «Donc, même face à une pandémie mondiale comme la crise COVID-19, nous devons continuer à accomplir des tâches essentielles à la mission.

"L'une de ces tâches essentielles à la mission, une de ces choses que nous devons faire pour le combattant et pour les États-Unis d'Amérique est de lancer AEHF 6", a déclaré Thompson. «Elle est désignée comme essentielle à la mission, et c'est parce que la constellation de l'AEHF soutient le président des États-Unis, d'autres dirigeants nationaux et les forces conjointes avec des communications stratégiques critiques à travers la planète.

"Ce lancement particulier étend cette capacité dans le délai au-delà de 2030", a déclaré Thompson.

L'ULA indique que son prochain lancement d'Atlas 5 est prévu pour mai, lorsque le prochain vol de l'avion spatial militaire X-37B devrait décoller de Cap Canaveral.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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