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Le rover Curiosity de la NASA commence le voyage sur la planète rouge sur la montagne martienne

Le rover Curiosity Mars de la NASA a capturé cette vue, qui a été cousue à partir de 28 images différentes, de "Greenheugh Pediment" le 9 avril 2020. Au premier plan se trouve le chapeau de grès du fronton. Au centre se trouve «l'unité argileuse» et le sol du cratère Gale est au loin. (Crédit image: NASA / JPL-Caltech / MSSS)

Comme de nombreux Américains cet été, le rover Curiosity de la NASA se lance dans un road trip – mais sur Mars.

La mission, âgée de près de huit ans, sera guidée à travers une traversée d'environ 1,6 km de long qui la verra grimper plus haut sur une montagne pour en savoir plus sur l'histoire de la planète – et savoir si elle aurait pu être habitable pour la vie microbienne en son passé ancien.

La curiosité est en route vers une zone de 5,5 km de haut Le mont Sharp (Aeolis Mons) surnommait «l'unité sulfatée». Les sulfates se forment généralement autour de l'eau lors de son évaporation, et ces restes pourraient fournir plus d'informations sur la façon dont la surface de Mars a changé il y a environ trois milliards d'années, lorsque la planète a perdu la majeure partie de son atmosphère et que l'eau courante n'était plus possible à la surface.

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Ce composite de 116 images capturées par le rover Curiosity Mars de la NASA montre le chemin qu'il prendra à l'été 2020 alors qu'il se dirige vers la prochaine région qu'il étudiera, «l'unité sulfatée». (Crédit image: NASA / JPL-Caltech / MSSS)

Comme pour tout voyage, il y aura des obstacles à rencontrer. La curiosité doit se frayer un chemin en toute sécurité sur un terrain rocheux tout en limitant les dommages à ses roues. Les conducteurs de Rover travaillant à domicile – une mesure de confinement en cas de pandémie les éloignant de leurs bureaux habituels au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Californie – enverront des commandes pour garder Curiosity sur la bonne voie. Le rover a également une certaine capacité de conduire seul, en utilisant l'intelligence artificielle.

"La curiosité ne peut pas conduire entièrement sans humains dans la boucle", a déclaré Matt Gildner, conducteur de rover au JPL, dans un communiqué. "Mais il a la capacité de prendre des décisions simples en cours de route pour éviter les gros rochers ou les terrains à risque. Il s'arrête s'il n'a pas suffisamment d'informations pour effectuer un trajet par lui-même."

Le dernier arrêt de Curiosity de 2019 à cette année a été "l'unité argileuse", un autre environnement qui s'est formé dans l'eau. Les scientifiques s'intéressent également à une caractéristique entre l'unité d'argile et l'unité de sulfate, surnommée le «fronton de Greenheugh».

Le rover Curiosity Mars de la NASA a découvert les caractéristiques de la chair de poule au centre de cette image alors qu'il crêtait la pente du fronton de Greenheugh le 24 février 2020. Le sol texturé probablement formé par l'eau il y a des milliards d'années. (Crédit image: NASA / JPL-Caltech / MSSS)

On pense que ce fronton montre comment le climat a changé dans Gale Crater, la zone d'atterrissage de Curiosity. Il y avait des lacs dans le cratère de 96 miles (154 kilomètres), mais il y a des milliards d'années, l'eau a disparu. Les sédiments restants se sont érodés pendant des éons dans le mont Sharp.

Le fronton, cependant, s'est formé un peu plus tard – les scientifiques ne savent même pas s'il a été fabriqué à l'aide d'érosion hydrique ou éolienne. Le sable s'est également accumulé sur la surface du fronton au fil du temps, créant une calotte de grès. Les examens de Rover de Greenheugh en mars ont montré des nodules dans le grès.

"Des nodules comme ceux-ci ont besoin d'eau pour se former", a déclaré Alexander Bryk, un étudiant au doctorat à l'Université de Californie à Berkeley, qui a dirigé le détour par le fronton. «Nous en avons trouvé dans le grès soufflé par le vent au-dessus du fronton et d'autres juste en dessous du fronton. À un moment donné après la formation du fronton, l'eau semble être revenue, altérant la roche au fur et à mesure de son passage.»

Ces nodules ont une composition légèrement différente de celle des caractéristiques de "myrtille", fabriquées à partir d'inclusions d'hématite sphériques, que le rover Opportunity a découvert pour la première fois en 2004. Les myrtilles et les nodules, cependant, montrent la présence d'eau dans le passé antique chez les rovers. «régions respectives.

Si tout se passe comme prévu, Curiosity atteindra l'unité de sulfate plus tard cette année, lors de la chute de l'hémisphère Nord de la Terre. Comme pour tout road trip, les conducteurs de rover peuvent arrêter leur machine en cours de route s'ils découvrent quelque chose d'intéressant.

Curiosity célébrera son huitième anniversaire d'atterrissage le 6 août. La NASA prévoit d'envoyer un nouveau rover cet été pour rechercher des échantillons habitables dans le cratère Jezero et mettre en cache les plus prometteurs pour une mission de retour d'échantillons ultérieure. Le nouveau rover s'appelle Persévérance et doit être lancé entre le 30 juillet et le 15 août depuis la Floride pour atteindre la planète rouge avant que Mars et la Terre ne s'éloignent trop loin sur leurs orbites respectives.

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