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Le rover Mars Persoverance de la NASA accouplé à une fusée avant le lancement du 30 juillet

Le prochain rover de la NASA sur Mars a été attaché à sa fusée.

Le rover Mars Perseverance a été empilé au sommet de sa fusée United Launch Alliance Atlas V mardi 7 juillet à la station aérienne de Cape Canaveral en Floride, une étape importante avant le lancement prévu de la mission le 30 juillet.

"J'ai vu ma juste part d'engins spatiaux être transportés sur des fusées", John McNamee, chef de projet pour la mission de Persévérance, connue sous le nom de Mars 2020, a déclaré dans un communiqué jeudi 9 juillet.

"Mais celui-ci est spécial, car il y a tellement de gens qui ont contribué à ce moment", a déclaré McNamee, qui est basé au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie. "Pour chacun d'eux, je veux dire, nous sommes arrivés ici ensemble, et nous arriverons sur Mars de la même manière."

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Le carénage de charge utile contenant le rover Mars 2020 Perseverance de la NASA est manoeuvré en place au sommet de sa fusée Atlas V. L'image a été prise à Cape Canaveral Air Force Station en Floride le 7 juillet 2020. (Crédit d'image: NASA / KSC)

Un appareil de levage de 60 tonnes sur le toit de l'installation d'intégration verticale (VIF), au complexe de lancement spatial de Cap Canaveral 41, a soulevé le carénage de protection de la charge utile contenant Persévérance et son matériel connexe de 129 pieds (39 mètres) de haut mardi, le plaçant sur le dessus de l'Atlas V, ont déclaré des responsables de la NASA. Les ingénieurs ont ensuite effectué les connexions physiques et électriques requises entre le vaisseau spatial et la fusée.

Le jalon d'accouplement marque le début de la phase finale des tests de pré-lancement de Mars 2020, qui peuvent évaluer le rover et la fusée séparément et ensemble. Le duo restera basé au VIF jusqu'au 28 juillet, date à laquelle il se rendra en train à la rampe de lancement, effectuant le trajet de 1800 pieds (550 m) en environ 40 minutes, ont déclaré des responsables de la NASA.

La persévérance ne doit pas décoller le 30 juillet; la fenêtre de lancement de la mission de 2,7 milliards de dollars se termine le 15 août. (Cette fenêtre était autrefois considérablement plus large. Elle a été ouverte le 17 juillet, mais plusieurs problèmes de traitement ont repoussé la date cible de 13 jours.)

Chaque fois que Perseverance sera lancé cet été, il atterrira le 18 février 2021, à l'intérieur du cratère Jezero de Mars. Le Jezero de 45 kilomètres de large contenait un lac et un delta de rivière dans le passé antique, et le robot de la taille d'une voiture cherchera dans la région des signes de vie morte depuis longtemps.

Persévérance effectuera également une variété d'autres travaux, de la caractérisation de la géologie de Jezero à la chasse à la glace d'eau souterraine, en passant par les tests d'équipements qui génèrent de l'oxygène à partir de l'atmosphère mince, dominée par le dioxyde de carbone de Mars. Le rover à six roues collectera et mettra également en cache plusieurs dizaines d'échantillons, qui seront récupérés et renvoyés sur Terre, peut-être dès 2031, par une campagne conjointe NASA-Agence spatiale européenne.

Et Persévérance aura de la compagnie pendant le long vol vers Mars: un 4 livres. (1,8 kilogrammes) hélicoptère nommé Ingenuity, qui est attaché au ventre du rover. Si tout se déroule comme prévu, Ingenuity effectuera quelques courts vols d'essai dans le ciel de la planète rouge, ouvrant potentiellement la voie à une exploration aérienne approfondie par les futurs giravions martiens.

Mike Wall est l'auteur de "Out There" (Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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