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Le Triangle d'été revient dans le ciel nocturne

Les constellations montrées sur les atlas d'étoiles modernes sont toutes officiellement approuvées par l'Union astronomique internationale, mais bien que les constellations soient officielles, les astérismes ne le sont pas. Un astérisme est souvent défini comme un motif d'étoiles remarquable ou frappant au sein d'une constellation, mais ce n'est pas toujours le cas. Les plus gros astérismes – comme la Grande Ourse en Ursa Major et le Grand Carré de Pégase – sont souvent mieux connus que leurs constellations hôtes.

Dans quelques cas, nous avons des astérismes qui sont composés de plus d'une constellation. Un tel exemple est maintenant évident bas dans notre ciel est-nord-est alors que l'obscurité tombe cette semaine. C'est, en fait, le motif le plus facile à visualiser car il n'est composé que de trois étoiles, mais ce sont des étoiles de première magnitude, et chacune est l'étoile la plus brillante de sa propre constellation.

Le motif d'étoile en question est connu sous le nom de "Triangle d'été. "

En relation: Pourquoi l'appelons-nous le triangle «d'été»?

Ce graphique montre comment l'arrangement des étoiles du triangle d'été apparaîtra à 21 h HE le 25 juin 2020 vu de New York. (Crédit d'image: Starry Night Software.)

Les apparences peuvent être trompeuses

La plus brillante est l'étoile blanc bleuâtre Vega, dans la constellation de la Lyre, la lyre. Ensuite, en luminosité, Altair jaune-blanc à Aquila, l'aigle. Enfin, il y a le Deneb blanc, dans la constellation du Cygne, le cygne. De notre point de vue terrestre, Vega apparaît deux fois plus brillant que Altair et plus de trois fois plus lumineux que Deneb. Mais comme l'idiome anglais "ne juge pas un livre par sa couverture" prévient: parfois les choses ne sont pas toujours ce qu'elles semblent être. Nous savons, par exemple, que Vega est clairement plus lumineux que Altair, car il est situé à une plus grande distance de nous. Altair est à 16,7 années-lumière, tandis que Vega est à 25. Vega est 40 fois plus lumineux que le soleil, tandis qu'Altair n'est que 11 fois plus brillant.

Mais Vega est en fait pâle en comparaison avec Deneb, l'une des plus grandes étoiles supergéantes connues. La distance de Deneb mesure 1 550 années-lumière de la Terre avec une luminosité récemment estimée à 196 000 fois celle de notre soleil.

Si nous pouvions échanger l'emplacement de Vega par rapport à nous avec Deneb, Vega ne serait visible qu'avec un télescope modérément grand. Mais vu de la distance de Vega, Deneb semblerait briller environ 100 fois plus lumineux que Vénus; visible le jour et projetant des ombres distinctes la nuit. Mais parce que sa lumière met plus de 15 siècles à nous atteindre, Deneb apparaît simplement comme une étoile assez visible mais en aucun cas particulièrement prééminente.

Moniker et problèmes de marque

Certains croient que le triangle d'été serait mieux servi en étant associé à la saison d'automne plutôt qu'à l'été. Le jour de l'équinoxe d'automne, le Triangle peut être trouvé directement au-dessus au crépuscule par rapport à l'endroit où nous le voyons maintenant bas dans l'est-nord-est. La différence est que le Triangle est visible toute la nuit à partir de maintenant jusqu'à la mi-août. Certes, dans une excellente position juste après le coucher du soleil fin septembre, à cette époque de l'année, le Triangle disparaît vers 3 heures du matin, heure locale. Par conséquent, nous l'associons à des nuits d'été douces quand il est toujours en vue du crépuscule jusqu'à l'aube.

Il y a toujours eu un débat sur qui a baptisé pour la première fois le brillant trio stellaire de Vega, Deneb et Altair comme le Triangle d'été. Certains disent que le légendaire astronome britannique Sir Patrick Moore, a été le premier à inventer le terme. Dans son livre "Fireside Astronomy" (John Wiley & Sons, 1992) Moore a écrit: "Lors d'une émission télévisée de 1958 sur la BBC, j'ai introduit le surnom du Triangle d'été et tout le monde semble maintenant utiliser le terme, même s'il est complètement non officiel."

Cependant, plusieurs années plus tôt, en 1952, dans son très célèbre guide du ciel, "Les étoiles – Une nouvelle façon de les voir", Hans Augusto Rey (qui était également le créateur du petit singe espiègle, Curious George), a également utilisé le Moniker Triangle d'été. De plus, à la page 54, Rey note que: "Altair, Vega et Deneb forment un immense triangle rectangle, connu de tous les navigateurs."

Le commentaire de Rey pourrait avoir un certain mérite, car d'autres pensent que le terme a été popularisé dans les manuels de formation des navigateurs américains pendant la Seconde Guerre mondiale. Fait intéressant, l'astronome roumain Oswald Thomas (1882-1963) a décrit Vega, Altair et Deneb comme "Grosses Dreieck" (Grand Triangle) à la fin des années 1920 et "Sommerliches Dreieck" (Triangle d'été) en 1934.

Réapparition de la voie lactée

L'apparition du Triangle d'été marque également le retour de la Voie lactée estivale. Au printemps, la Voie lactée court tout autour de l'horizon, cachée dans une brume basse. Mais maintenant que le Triangle d'été monte progressivement dans le ciel oriental dans les jours et les semaines à venir, nous commencerons à voir l'une des sections les plus brillantes de la Voie lactée, coupant presque directement à travers le Triangle.

Peut-être la caractéristique visuelle la plus frappante de toutes ici est la grande faille sombre, qui semble diviser la galaxie en deux avec le Triangle. Commençant près de Deneb dans le Cygnus et s'étirant à travers Aquila au-dessus d'Altair, cette voie obscurcissante crée deux branches ou flux d'étoiles parallèles se penchant vers le sud-ouest dans le ciel.

Ce n'est pas, cependant, une région dépourvue d'étoiles, mais une énorme bande de poussière et d'autres matières obscurcissantes qui se trouve entre la Terre et le centre de notre galaxie de la Voie lactée.

Notre prochaine "guest star"?

Un dernier point concernant le Triangle d'été, intéressant les observateurs visuels et photographiques: de nombreuses novas à l'œil nu, ou explosions d'étoiles, sont apparues dans cette partie de la Voie lactée dans le passé, et sans aucun doute d'autres se produiront à l'avenir.

Le dernier à apparaître fut en août 1975 à Cygnus, non loin de Deneb et apparaissant presque aussi brillant. De plus, comme cela a été souvent souligné par des astronomes professionnels, nous attendons depuis longtemps une autre supernova – une étoile massive en fin de vie qui se brise littéralement. Le dernier à apparaître dans notre galaxie fut l'étoile de Kepler en 1604; sans doute attendons-nous depuis longtemps d'en voir un autre. Un tel spectaculaire cosmique pourrait bien éclater dans cette partie du ciel, apportant une renommée instantanée et certaine à son découvreur.

Peut-être ce soir?

Joe Rao est instructeur et conférencier invité au New York's Planétarium Hayden. Il écrit sur l'astronomie pour Magazine d'histoire naturelle, les Almanach des agriculteurs et d'autres publications. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.

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