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Les missions lunaires chinoises constituent-elles une menace pour les États-Unis? Les experts spatiaux ne le pensent pas

Les craintes des États-Unis que la Chine puisse installer une base lunaire pour espionner ne correspondent pas aux déclarations du pays sur son programme spatial, selon les experts en sécurité.

Le travail de la Chine dans l'espace a fait la une des journaux ces derniers mois alors que le projet de loi d'autorisation de la NASA pour l'exercice 2020 passe par le processus d'approbation du gouvernement. le Version maison du projet de loi, adopté fin janvier, appelle le Conseil de sécurité nationale à «coordonner une évaluation interinstitutions des capacités d'exploration spatiale de la République populaire de Chine», y compris à la fois «toute menace pesant sur les actifs américains dans l'espace» et les plans de la Chine de s'associer à d'autres des pays.

Bien que le projet de loi ne mentionne pas spécifiquement les activités lunaires, le représentant Doug Lamborn, R-Colo., A déclaré délégués à la conférence State of Space de la Space Foundation en février qu'il s'inquiète des implications sécuritaires si la Chine a une présence permanente sur la lune.

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"Ils ont beaucoup à l'esprit les pensées militaires en ce qui concerne ce qu'ils peuvent faire avec une présence militaire sur la lune et la capacité de voir et de suivre les choses avec les plates-formes immuables que personne n'a vraiment en ce moment", a déclaré Lamborn à la conférence, faisant référence aux reportages des médias de 2019 que les Chinois pourraient envisager d'établir une base robotique au pôle sud de la lune.

La Chine est en effet occupé à construire des capacités lunaires, en particulier après le succès de la mission Chang'e-4 sur la face cachée de la lune qui comprend un rover et un atterrisseur, qui s'est posée en janvier 2019. La Chine prévoit également une mission de retour d'échantillons connue sous le nom de Chang'e 5 , qui devrait décoller en 2020 et atterrir à Oceanus Procellarum. Un aperçu des plans de lune de la nation publié dans Science l'année dernière suggère que Chang'e 6 renverra des échantillons et Chang'e 7 examinera l'environnement et les ressources du pôle sud lunaire. Chang'e 6 et Chang'e 7 devraient décoller dans les années 2020.

Et la Chine ne sépare pas ses programmes spatiaux scientifiques et militaires comme le font les États-Unis, la NASA étant une agence strictement civile. Au lieu de cela, la China National Space Administration est une branche de l'armée chinoise. Donc, lorsque les médias ont fait savoir en octobre que la Chine construisait un vaisseau spatial des sources extérieures disent qu'elles peuvent être capables de transporter des humains sur la lune, certains craignent que la transition de la robotique à l'exploration humaine puisse ouvrir la voie à une concentration plus militaire sur la lune.

Mais cet ambitieux plan lunaire robotique ne semble pas être une menace militaire, selon un expert du programme spatial chinois. "Cela peut, dans l'esprit de certains Américains, présenter une sorte de défi géopolitique ou psychologique", a déclaré dans un courriel à Space.com Gregory Kulacki, chef de projet de l'Union of Concerned Scientists en Chine pour le programme de sécurité mondiale. "Mais je trouve difficile de voir comment un atterrissage chinois sur la lune menace les États-Unis ou toute autre nation."

À l'heure actuelle, il y a peu d'occasions pour la NASA de collaborer avec la Chine, puisqu'un le mandat du Congrès a interdit l'agence de coopérer avec la Chine sans approbation préalable depuis 2011. Mais Kulacki a déclaré que les États-Unis devraient envisager des collaborations spatiales avec la Chine. Il existe un précédent: la NASA et l'Union soviétique ont eu de nombreuses collaborations scientifiques pendant la guerre froide, y compris une mission humaine conjointe appelée Projet d'essai Apollo-Soyouz en 1975.

Mais l'Union soviétique souhaitait s'associer à une orbite terrestre basse; La Chine ne l'est peut-être pas. Ses objectifs en matière de vols spatiaux humains reposent sur un plan établi pour la première fois dans les années 80 dans le cadre d'un programme appelé Projet 921, A déclaré à Space.com Dean Cheng, chercheur en études asiatiques à la Heritage Foundation. Le projet appelle à une capacité chinoise (pas une capacité multinationale, a-t-il souligné) d'envoyer une personne en orbite autour de la Terre. La Chine a également défini ses objectifs dans des plans quinquennaux, dont le courant se poursuit jusqu'en 2021.

Jusqu'à présent, a déclaré Cheng, les plans quinquennaux de la Chine ont suivi de près le projet 921 et aucune visite humaine sur la lune n'a été envisagée jusqu'à présent. Aujourd'hui, le programme présente la Terre en orbite Shenzhou vaisseau spatial (qui volent environ tous les deux ans) et une série de petites stations spatiales appelées Tiangong, qui ont vu des visites occasionnelles de taikonautes, astronautes chinois.

"Nous, en Occident… supposons que ces programmes vont probablement fusionner quelque part le long de la ligne", a déclaré Cheng, se référant au programme humain en orbite autour de la Terre et au programme robotique lunaire. "Vous obtenez beaucoup de spéculations sur comment, où, quoi et quand, mais pour autant que je sache, nous n'avons jamais vu de déclaration officielle chinoise selon laquelle ils iraient sur la lune (avec des humains)."

Et si la Chine déplace son objectif d'exploration humaine vers la lune, dans combien de temps tenteront-ils d'atterrir? Nulle part aussi vite que les États-Unis, qui essaient de atterrir sur le pôle sud de la lune en 2024, selon Cheng. Il a déclaré qu'il n'y avait "aucune raison" de penser qu'un atterrissage se produirait entre 2021 et 2026, car la fusée lourde de la Chine qui serait vraisemblablement utilisée pour des missions lunaires humaines – le Longue 5 mars – n'a pas encore été approuvé pour transporter des humains.

Une mission lunaire en équipage à la fin des années 2020 est possible, a-t-il dit, mais "extraordinairement ambitieuse" étant donné que la Chine lance actuellement des personnes dans l'espace tous les deux ans et n'a pas recueilli les informations détaillées sur les performances humaines dans l'espace qu'elle souhaiterait avant de se lancer dans plus. vols lointains.

"Ce que cela suggère, c'est une période de 2031 à 2035", a déclaré Cheng. "Mais c'est l'opinion de Dean Cheng. Il n'y a pas de politique officielle chinoise."

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