Catégories
Espace et Galaxies

L'Europe bloque la science sur 4 missions spatiales en raison de la pandémie de coronavirus

Alors que les inquiétudes entourant la pandémie de coronavirus continuent de croître, l'Agence spatiale européenne (ESA) réduit le personnel sur place et fait une pause dans plusieurs missions scientifiques.

Cette décision, qui affectera quatre des 21 missions spatiales actives de l'ESA, permettra à l'agence de détourner des ressources pour soutenir la mission BepiColombo de l'agence à Mercure. Ce vaisseau spatial est en route vers un survol critique de la Terre le 10 avril qui aidera à assurer la trajectoire de la sonde vers la planète la plus profonde du système solaire. Cette décision de l'ESA a placé les quatre missions sélectionnées en attente de sécurité et temporaires.

"Notre priorité est la santé de nos effectifs, et nous allons donc réduire l'activité sur certaines de nos missions scientifiques, notamment sur les engins spatiaux interplanétaires, qui nécessitent actuellement le plus grand nombre de personnels sur site", Tolf Densing, directeur des opérations de l'ESA, dit dans un communiqué.

En relation: BepiColombo en images: une mission Mercure par l'Europe et le Japon

"Ces (vaisseaux spatiaux) ont des orbites stables et de longues durées de mission, donc éteindre leurs instruments scientifiques et les placer dans une configuration sûre largement sans surveillance pendant une certaine période aura un impact négligeable sur leurs performances globales de mission."

La première des missions touchées est Cluster, qui a lancé quatre vaisseaux spatiaux en 2000. Ces sondes étudient l'environnement magnétique autour de la Terre et comment cet environnement interagit avec le vent solaire (plasma et particules qui s'écoulent du soleil). La mission a été essentielle pour comprendre la magnétosphère de notre planète.

Un autre vaisseau spatial affecté est l'ExoMars Trace Gas Orbiter, une collaboration entre l'ESA et le Roscosmos russe. La sonde orbite autour de Mars et surveille l'atmosphère de la planète rouge. Il étudie les changements saisonniers dans l'atmosphère de la planète, mesure les traces de gaz dans l'atmosphère et peut cartographier l'hydrogène souterrain de Mars, qui pourrait révéler de la glace d'eau sur la planète.

Un deuxième orbiteur martien, Mars Express, est également soumis aux nouvelles restrictions. Ce vaisseau spatial étudie Mars depuis plus d'une décennie et demie après son lancement en 2003. Il photographie la surface martienne et étudie l'atmosphère de la planète.

La pause affecte également le plus récent vaisseau spatial de l'ESA, Solar Orbiter, qui a été lancé le mois dernier en février 2020. Cette sonde est en passe de regarder de près le soleil, en particulier ses pôles.

Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction des missions scientifiques de la NASA, a montré son soutien à la décision de l'ESA sur Twitter.

"Nous soutenons @HasingerProf et son @esascience collègues dans leur décision de déplacer ces missions précieuses et historiques dans un état aussi sûr que possible compte tenu des conditions actuelles sur (emoji de la Terre) ", a déclaré Zurbuchen.

Le blocage de ces missions soutiendra la mission BepiColombo, qui n'est qu'à quelques semaines de son survol de la Terre. Cette manœuvre près de chez soi utilisera la gravité de la Terre pour influencer la trajectoire du vaisseau spatial pour pousser sa trajectoire vers Mercure. Le personnel en charge de ce survol continuera à pratiquer l'éloignement social et à prendre des précautions sanitaires, selon le communiqué.

BepiColombo, qui a été lancé en 2018, est la première mission européenne auprès de Mercure et est un partenariat avec la Japan Aerospace Exploration Agency. Il subira les fluctuations de température spectaculaires près de la planète la plus proche du soleil afin de recueillir des données scientifiques révolutionnaires.

"Ce fut une décision difficile, mais la bonne à prendre", a déclaré Günther Hasinger, directeur scientifique de l'ESA, dans le communiqué. "Notre plus grande responsabilité est la sécurité des personnes, et je sais que nous tous, dans la communauté scientifique, comprenons pourquoi cela est nécessaire."

La mesure a également été soigneusement ciblée pour concentrer les ressources sur les engins spatiaux qui ont le plus besoin de soutien terrestre à l'heure actuelle. "Il s'agit d'une mesure prudente pour garantir la sécurité des missions scientifiques de classe mondiale en Europe, ainsi que des instruments des scientifiques européens et de nos partenaires internationaux qui participent à nos missions", a déclaré Hasinger. "Nous parlons de certaines des expériences scientifiques les plus avancées de l'humanité – et si le passage de certaines missions en veille temporaire les maintient en sécurité, alors c'est ce que nous ferons."

Suivez Chelsea Gohd sur Twitter @chelsea_gohd. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *