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L'impact des astéroïdes, et non l'activité volcanique, a tué les dinosaures, selon une étude

La visualisation de cet artiste montre un Ankylosaurus magniventris, un grand dinosaure blindé, témoin d'un impact d'astéroïde il y a 66 millions d'années. (Crédit image: Fabio Manucci)

Un impact d'astéroïde, et non une activité volcanique, a tué les dinosaures, selon une nouvelle étude.

Pendant des décennies, les scientifiques ont fait des allers-retours sur exactement ce qui a causé un événement d'extinction de masse il y a 66 millions d'années, qui a détruit environ 75% de toute la vie sur Terre, y compris tous les grands dinosaures. Certains ont pensé que l'activité volcanique pourrait être à blâmer, mais une nouvelle étude montre qu'un impact d'astéroïde géant était le principal coupable.

Les scientifiques savent que l'impact, qui a créé l'énorme Chicxulub cratère d'impact (situé dans ce qui est maintenant la péninsule du Yucatán au sud-est du Mexique), a été un facteur majeur contribuant à cet événement d'extinction. Mais l'activité volcanique qui se produit à peu près au même moment a soulevé des questions sur ce qui aurait pu être le principal facteur qui a changé les conditions sur notre planète qui a conduit à la disparition des créatures de la Terre.

Dans une nouvelle étude, des chercheurs de l'Imperial College de Londres, de l'Université de Bristol et de l'University College de Londres ont montré que l'impact des astéroïdes, et non l'activité volcanique, était la principale raison pour laquelle environ 75% de la vie sur Terre a péri à ce moment-là, et il l'a fait donc en interférant de manière significative avec le climat et les écosystèmes de la Terre.

"Nous montrons que l'astéroïde a provoqué un impact hivernal pendant des décennies et que ces effets environnementaux ont décimé les environnements propices aux dinosaures. En revanche, les effets des éruptions volcaniques intenses n'étaient pas assez forts pour perturber considérablement les écosystèmes mondiaux", a déclaré le chercheur principal Alessandro Chiarenza, qui a effectué ce travail pendant ses études de doctorat au Département des sciences de la terre et de l'ingénierie de l'Impériale, dit dans un communiqué. "Hiver d'impact" signifie un "hiver" semi-permanent créé lorsque des particules bloquant la lumière du soleil sont projetées dans l'atmosphère après un impact. "Notre étude confirme, pour la première fois quantitativement, que la seule explication plausible de l'extinction est l'impact hivernal qui a éradiqué les habitats des dinosaures dans le monde entier."

Pour arriver à cette conclusion, les chercheurs ont modélisé la façon dont le climat de la Terre devrait répondre à deux causes d'extinction possibles distinctes: le volcanisme et l'impact des astéroïdes. Dans ces modèles mathématiques, ils incluaient des facteurs environnementaux, notamment les précipitations et la température, qui auraient été essentiels à la survie de ces espèces. Ils comprenaient également la présence de gaz et de particules qui bloquent la lumière du soleil et de dioxyde de carbone, un gaz à effet de serre.

"Au lieu d'utiliser uniquement les données géologiques pour modéliser l'effet sur le climat que l'astéroïde ou le volcanisme pourraient avoir causé dans le monde entier, nous avons poussé cette approche un pas en avant, ajoutant une dimension écologique à l'étude pour révéler comment ces fluctuations climatiques ont gravement affecté les écosystèmes". le co-auteur principal Alex Farnsworth, climatologue à l'Université de Bristol, a ajouté dans la même déclaration.

Avec ces modèles, l'équipe a découvert que l'astéroïde géant frappant notre planète aurait libéré d'énormes quantités de gaz et de particules dans l'atmosphère terrestre, bloquant le soleil pendant des années. Cet effet aurait créé une sorte d'hiver semi-permanent sur Terre, rendant la planète invivable pour la plupart de ses habitants.

Maintenant, alors que l'équipe a constaté que l'impact des astéroïdes était le principal facteur qui rend la Terre invivable pour la plupart des animaux, ils ont également constaté que l'activité volcanique aurait pu aider la vie à récupérer au fil du temps, une conclusion que les scientifiques ont tirée avant.

Ils ont découvert que, si les volcans libèrent des gaz et des particules qui bloquent la lumière du soleil, ce qui aurait aidé à bloquer le soleil à court terme, ils libèrent également de grandes quantités de dioxyde de carbone qui, parce que c'est un gaz à effet de serre, se serait accumulé dans le l'atmosphère et réchauffé la planète.

Ainsi, comme le suggèrent les chercheurs dans ce travail, alors que l'hiver dévastateur causé par l'astéroïde a tué la plupart des vies sur Terre, au fil du temps, l'effet de réchauffement créé par les gaz à effet de serre volcaniques aurait pu aider à restaurer la vie dans les habitats.

"Nous fournissons de nouvelles preuves pour suggérer que les éruptions volcaniques qui se produisent à peu près au même moment pourraient avoir réduit les effets sur l'environnement causés par l'impact, en particulier en accélérant la hausse des températures après l'impact de l'hiver. Ce réchauffement induit par le volcan a contribué à améliorer la survie et la récupération des animaux et des plantes qui ont survécu à l'extinction, avec de nombreux groupes se développant immédiatement après, y compris les oiseaux et les mammifères ", a ajouté Chiarenza.

Ce travail a été publié 29 juin dans la revue Actes de l'Académie nationale des sciences.

Envoyez un courriel à Chelsea Gohd à cgohd@space.com ou suivez-la sur Twitter @chelsea_gohd. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.

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