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Mars peut être plus humide que nous ne le pensions (mais toujours pas habitable)

Mars est plus humide qu'on ne le pensait auparavant, mais pas d'une manière qui augmente son potentiel d'hébergement, selon une nouvelle étude.

L'eau douce liquide ne peut pas exister longtemps sur la surface glaciale du Martien; la substance se fige rapidement ou se résume dans l'atmosphère mince de la planète. Mais les saumures – l'eau supersalty – ont des points de congélation beaucoup plus bas et peuvent persister sous forme liquide sur la planète rouge pendant de plus longues périodes.

Les scientifiques ont vu des preuves possibles de telles saumures liquides au fil des ans sous la forme de stries sombres sur les pentes chaudes de la planète rouge imagées par Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. (Tout le monde n'est pas convaincu que l'eau liquide est impliquée dans la formation de ces "pente linéaire récurrente," cependant.)

Dans la nouvelle étude, les chercheurs ont utilisé des mesures recueillies par un vaisseau spatial étudiant Mars et des informations provenant de modèles atmosphériques pour concevoir un nouveau modèle, qui prédit où saumures liquides pourrait exister à la surface martienne et à proximité.

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Ce modèle indique que jusqu'à 40% de Mars pourrait supporter des saumures de surface liquides pendant peut-être six heures à la fois. C'est un phénomène distinctement saisonnier, avec des saumures dans chaque endroit possible pendant seulement 2% environ de l'année, ont déclaré les membres de l'équipe d'étude. (Une année sur Mars dure 687 jours terrestres.)

Le sous-sol proche est probablement encore plus humide: le modèle suggère que des saumures pourraient exister pendant 10% de l'année martienne à une profondeur d'environ 3 pouces (8 centimètres). (Et le sous-sol profond peut être très humide en effet; le vaisseau spatial européen Mars Express a récemment détecté des preuves d'un grand lac sous le pôle sud de la planète rouge.)

Mais ces saumures ne sont pas des demeures prometteuses pour la vie telles que nous les connaissons: elles sont probablement ultra froides, avec des températures maximales autour de moins 55 degrés Fahrenheit (moins 48 degrés Celsius), ont déclaré les chercheurs.

"Nos résultats indiquent que les saumures (méta) stables sur la surface martienne et sa subsurface peu profonde (quelques centimètres de profondeur) ne sont pas habitables parce que leurs activités et températures de l'eau ne respectent pas les tolérances connues pour la vie terrestre", ont-ils écrit dans la nouvelle étude, qui a été publié en ligne lundi 11 mai dans la revue Nature Astronomy.

Cependant, il y a une doublure argentée dans ce nuage sombre astrobiologique. Parce que ces saumures ne peuvent apparemment pas soutenir une vie semblable à la Terre, les futures missions sur Mars devraient être en mesure de les enquêter et des régions environnantes sans trop se soucier de les contaminer avec des microbes de notre monde, ont déclaré les membres de l'équipe d'étude.

"Ces nouveaux résultats réduisent une partie du risque d'explorer la planète rouge tout en contribuant aux travaux futurs sur le potentiel des conditions d'habitabilité sur Mars", a co-écrit Alejandro Soto, chercheur principal au Southwest Research Institute de Boulder, Colorado, dit dans une déclaration.

Mars était très différent dans un passé lointain qu'aujourd'hui. L'ancienne planète rouge comportait une atmosphère épaisse et beaucoup d'eau de surface, y compris, selon certains scientifiques, un immense océan qui couvrait peut-être 40% de son hémisphère nord. Mais les choses ont radicalement changé il y a environ 4 milliards d'années, lorsque Mars a perdu son champ magnétique mondial et que les particules du soleil ont commencé à éliminer l'air de la planète.

Mike Wall est l'auteur de "Là-bas"(Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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