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'Planet Nine' est-il en fait un trou noir de la taille d'un pamplemousse? Un grand nouveau télescope pourrait découvrir

Une étude du ciel à venir aidera à tester une idée folle – qu'un trou noir de la taille d'un pamplemousse se cache non découvert dans le système solaire externe.

Au cours des dernières années, les chercheurs ont remarqué un regroupement étrange dans les orbites de plusieurs objets trans-neptuniens (TNO), qui habitent dans les profondeurs sombres du système solaire extérieur lointain. Certains scientifiques ont émis l'hypothèse que les chemins des TNO ont été sculptés par l'attraction gravitationnelle d'un gros objet, quelque chose de cinq à 10 fois plus massif que la Terre (bien que d'autres pensent que les TNO peuvent simplement se tirer dessus).

Ce gros "perturber", s'il existe, peut être une planète – la soi-disant "Planet Nine, "ou" Planet X "ou" Planet Next "pour ceux qui considéreront toujours Pluton comme la neuvième planète. Mais il y a aussi une autre possibilité: l'objet de berger peut être un trou noir, celui qui entasse toute cette masse en un sphère de la taille d'un pamplemousse.

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Une nouvelle étude rapporte que les astronomes scrutent déjà le ciel à la recherche de tout signe de la planète neuf, et ils devraient bientôt être en mesure de chasser le trou noir putatif.

L'observatoire très attendu Vera C. Rubin, un grand télescope en construction dans les Andes chiliennes, devrait commencer fin 2022 une étude de grande envergure du ciel du sud appelée Legacy Survey of Space and Time (LSST). .

L'Observatoire Rubin sera incroyablement sensible et balayera de grandes étendues de ciel à plusieurs reprises, une combinaison qui fournira une richesse sans précédent de données, selon les scientifiques. Par exemple, les données du LSST permettront aux astronomes de sonder la nature de la mystérieuse énergie sombre et de la matière noire, de trouver et de suivre un grand nombre d'astéroïdes potentiellement dangereux et d'étudier, entre autres, la formation et l'évolution de notre galaxie de la Voie lactée.

Le programme d'observation du LSST sera également en mesure de repérer une signature potentielle de trou noir, selon la nouvelle étude – des «fusées d'accrétion» qui se produisent lorsque des trous noirs engloutissent des comètes ou d'autres petits objets.

"Au voisinage d'un trou noir, les petits corps qui s'en approchent fondront sous l'effet du chauffage de l'accumulation de gaz de fond du milieu interstellaire sur le trou noir", explique l'auteur principal Amir Siraj, étudiant en astronomie à Harvard University. , a déclaré dans un communiqué. "Une fois qu'ils ont fondu, les petits corps sont sujets à des perturbations de marée par le trou noir, suivies d'une accrétion du corps perturbé par les marées sur le trou noir."

Cette accrétion provoque une émission de rayonnement, des éclairs qui éclairent brièvement la lumière sur des objets sombres et mystérieux.

"Parce que les trous noirs sont intrinsèquement sombres, le rayonnement que la matière émet sur son chemin vers la bouche du trou noir est notre seul moyen d'éclairer cet environnement sombre", a déclaré le co-auteur Avi Loeb, président du département d'astronomie de Harvard, dans le même déclaration.

Les données du LSST devraient être en mesure de confirmer ou d'exclure l'hypothèse Planet-Nine-is-a-black-hole dans l'année suivant le début de l'enquête, selon la nouvelle étude, qui a été acceptée pour publication dans The Astrophysical Journal Letters. (Vous pouvez en lire une préimpression gratuitement sur arXiv.org.)

Et tout ce que révèle le LSST sera d'un grand intérêt pour les astronomes.

"La périphérie du système solaire est notre arrière-cour. Trouver Planet Nine, c'est comme découvrir un cousin vivant dans le hangar derrière votre maison dont vous ignoriez tout", a déclaré Loeb. "Il soulève immédiatement des questions: pourquoi est-il là? Comment a-t-il obtenu ses propriétés? A-t-il façonné l'histoire du système solaire? Y a-t-il plus comme ça?"

Mike Wall est l'auteur de "Out There" (Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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