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Planet réserve des emplacements de covoiturage sur les lancements de SpaceX Starlink – Spaceflight Now

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Deux satellites SkySat reçoivent leur approvisionnement en propulseur «vert» avant un lancement sur une fusée Vega depuis la Guyane française en 2016. Crédit: ESA / CNES / Arianespace – Photo Optique Vidéo du CSG – P. Baudon

Trois des vaisseaux spatiaux commerciaux d'imagerie de la Terre SkySat de Planet se rendront dans l'espace au-dessus d'une pile de satellites SpaceX Starlink le mois prochain à bord d'une fusée Falcon 9, et trois autres participeront à une autre mission SpaceX plus tard cet été.

Planet a annoncé mercredi l'accord de lancement du covoiturage avec SpaceX, confirmant son intention de lancer six satellites sur deux missions Falcon 9 précédemment programmées, transportant en orbite plus de satellites à large bande Starlink de SpaceX.

Les trois premiers satellites SkySat voleront en orbite sur la neuvième mission Starlink dédiée de SpaceX, dont le lancement est prévu à partir de Cap Canaveral en juin, a annoncé Planet. Trois autres vaisseaux spatiaux SkySat seront lancés sur une mission Starlink plus tard cet été.

Mike Safyan, vice-président du lancement de Planet basé à San Francisco, a déclaré que les satellites SkySat seront montés tout en haut de la pile de charges utiles Starlink à l'intérieur du carénage sur chaque vol du Falcon 9. Les SkySats se fixeront à la pile Starlink à l'aide d'un adaptateur personnalisé.

Construit par Maxar, chacun des satellites SkySat pèse environ 242 livres (110 kilogrammes) au lancement. Les SkySats sont sur le côté d'un mini-réfrigérateur, et leurs instruments optiques produisent des images de la Terre avec une résolution de moins de 2,4 pieds, soit environ 72 centimètres, selon Planet.

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Une vue de 60 satellites Starlink empilés avant un précédent lancement de Falcon 9. Crédits: SpaceX

Avec quelque 100 à 150 engins spatiaux d'imagerie terrestre dans sa flotte, Planet exploite la deuxième plus grande constellation de satellites commerciaux au monde après le réseau Internet Starlink de SpaceX. La flotte de Planet comprend des Dove CubeSats conçus pour l'imagerie à réponse rapide et 15 SkySats pour capturer des vues plus nettes de la Terre.

Les 15 premiers satellites SkySat ont été lancés sur des orbites polaires synchrones au soleil et volent dans des trajectoires nord-sud autour de la Terre. Les orbites synchrones au soleil sont populaires pour la télédétection et les satellites environnementaux car elles permettent une imagerie régulière de la surface de la Terre avec le soleil sous le même angle.

"Environ la moitié des SkySats passent actuellement au-dessus de nous dans un avion qui traverse le matin, tandis que l'autre moitié se déplace dans un avion qui traverse l'après-midi, donc ensemble ils assurent une couverture deux fois par jour de certaines zones à l'échelle mondiale", a écrit Safyan sur le site Web de Planet. «SkySats 16-21 fonctionnera sur une orbite« d'inclinaison moyenne »de 53 degrés, en complément de la flotte héliosynchrone, et offrira une couverture plus ciblée et une capacité d'image brute dans des régions géographiques clés.»

Les satellites Starlink volent dans le même type d'orbite à une inclinaison de 53 degrés. Safyan a déclaré à Spaceflight Now que les SkySats utiliseront leur propre propulsion pour passer de l'orbite d'injection Starlink à une altitude de fonctionnement d'environ 250 miles (400 kilomètres).

Les 15 premiers SkySats ont été lancés sur une gamme de fusées, chevauchant un propulseur ukraino-russe Dnepr en 2013, un lanceur russe Soyouz en 2014, un PSLV indien et une fusée européenne Vega en 2016, la fusée Minotaur-C de Northrop Grumman en 2017, et une mission Falcon 9 en 2018.

SpaceX vend des capacités sur les lancements Starlink à d'autres sociétés qui souhaitent réserver des trajets pour de petits satellites, offrant un système de réservation en ligne pour les clients potentiels. SpaceX affirme que les prix de lancement pour une charge utile de covoiturage allant jusqu'à 440 livres, ou 200 kilogrammes, commencent à 1 million de dollars.

En plus de vendre de l'espace excédentaire sur les missions Starlink, SpaceX prévoit jusqu'à trois lancements de covoiturage Falcon 9 dédiés par an en orbite héliosynchrone. La première des missions de covoiturage dédiées de la société est prévue pour décembre depuis la base aérienne de Vandenberg en Californie.

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L'un des satellites d'observation de la Terre SkySat de Planet a capturé cette vue inclinée et "au large du nadir" de Shanghai en 2018. Crédit: Planet

Les lancements en covoiturage sont similaires à un lancement multi-satellite en orbite synchrone solaire de Vandenberg sur une fusée Falcon 9 en décembre 2018. Mais cette mission a été gérée par Spaceflight, un courtier de lancement en covoiturage basé à Seattle, qui a acheté la totalité de la capacité d'un Falcon. 9 fusées et machines à sous vendues à des clients commerciaux et gouvernementaux.

Désormais, SpaceX organise lui-même les lancements de covoiturage, en vendant directement des créneaux aux opérateurs et aux courtiers de satellites qui distribuent ensuite des allocations de masse et de volume à leurs clients.

La majorité des lancements de SpaceX cette année ajouteront des satellites à la flotte Starlink, qui est conçue pour diffuser le service Internet à large bande aux consommateurs du monde entier. La première phase du réseau Starlink comprendra 1 584 satellites en orbite terrestre basse, mais SpaceX prévoit finalement d'en lancer des milliers d'autres sur des dizaines de missions Falcon 9.

Les satellites à écran plat Starlink se lancent dans une pile à l'intérieur du carénage de charge utile de la fusée Falcon 9. Chaque vaisseau Starlink pèse plus d'un quart de tonne, et une charge de 60 satellites pèse plus de 34 000 livres (15,6 tonnes).

Gwynne Shotwell, présidente et chef de l'exploitation de SpaceX, a déclaré en décembre qu'elle espérait réserver des charges utiles en covoiturage sur tous les lancements Starlink de la société. Si nécessaire, SpaceX pourrait réduire le nombre de satellites Starlink sur un lancement particulier pour accueillir une charge utile secondaire.

"Vous pouvez retirer un satellite, ou s'il est super petit, vous pouvez simplement le placer sur le dessus", a déclaré Shotwell.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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