Catégories
Espace et Galaxies

Qu'est-ce qui a frappé Uranus de son côté? Quelque chose de glacé et d'aussi massif que la Terre, disent les scientifiques.

L'impacteur qui a frappé Uranus de son côté il n'y a plus si longtemps mystérieux.

Uranus est incliné à plus de 90 degrés par rapport au plan du système solaire, tout comme le système d'anneaux de la planète gazeuse et les orbites de ses 27 lunes connues. Les astronomes pensent que cette configuration unique est la preuve d'une violente collision subie par Uranus peu de temps après sa naissance, qui a également apparemment suralimenté la rotation de la planète. (Uranus tourne autour de son axe toutes les 17 heures, beaucoup plus vite que la Terre.)

Les détails de cette collision sont cependant restés insaisissables, car les simulations ont eu du mal à générer le système Uranus que nous voyons aujourd'hui. Par exemple, la masse du disque de débris post-impact a tendance à être assez grande dans ces modèles – beaucoup plus grande qu'elle ne devrait "être", étant donné la masse totale des lunes d'Uranus aujourd'hui.

En relation: Comment Uranus s'est-il formé?

Jusqu'à présent, c'est. Une nouvelle équipe de chercheurs a réussi à mettre au point une nouvelle stratégie de modélisation conçue pour étudier la formation de lunes autour de planètes glaciales.

La partie glaciale est la clé. Les impacts géants dans le système solaire extérieur froid et sombre ont des conséquences différentes de celles des explosions beaucoup plus proches du soleil, comme la collision qui a formation de la lune terrestre, ont découvert les chercheurs.

Cette dernière rencontre a impliqué la proto-Terre et un corps de la taille de Mars appelé Theia, tous deux principalement rocheux (plutôt que glacés). Le matériau projeté dans l'espace par l'impact s'est donc solidifié assez rapidement, permettant à la lune nouveau-née d'en piéger une bonne partie par gravité.

Mais le matériau libéré lors de la collision d'Uranus était beaucoup plus volatil – des choses comme l'eau et l'ammoniac – et restait gazeux plus longtemps. Le proto-Uranus en croissance a englouti la majeure partie de ce gaz, en laissant moins autour pour former des lunes, selon la nouvelle étude, qui a été publiée en ligne la semaine dernière dans la revue Nature Astronomy.

Le modèle des chercheurs, qui tient compte de tout cela, suggère que le corps qui a percuté Uranus était glacial et gros, avec une masse comprise entre une et trois fois celle de la Terre moderne.

"Ce modèle est le premier à expliquer la configuration du système lunaire d'Uranus, et il peut aider à expliquer les configurations d'autres planètes glacées de notre système solaire comme Neptune", a déclaré l'auteur principal de l'étude, Shigeru Ida, du Earth-Life Science Institute à l'Institut de technologie de Tokyo au Japon, dit dans un communiqué.

"Au-delà de cela, les astronomes ont maintenant découvert des milliers de planètes autour d'autres étoiles, les soi-disant exoplanètes, et les observations suggèrent que bon nombre des planètes nouvellement découvertes connues sous le nom de super-Terre dans les systèmes exoplanétaires pourraient être constituées en grande partie de glace d'eau", a déclaré Ida. "Et ce modèle peut également être appliqué à ces planètes."

Mike Wall est l'auteur de "Là-bas"(Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *