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Space Force lance un avion spatial robotisé X-37B dans une nouvelle mission mystère

CAPE CANAVERAL, Floride – Le mystérieux US Space Force Avion spatial X-37B a lancé avec succès sa sixième mission mystère depuis la Floride aujourd'hui (17 mai).

Rouler au sommet d'une alliance United Launch Fusée Atlas V, l'engin clandestin a décollé du Space Launch Complex 41 à la station de Cap Canaveral Air Force ici à 9h14 HAE (1314 GMT).

Le décollage à l'heure a eu lieu juste 24 heures après mauvais temps Les conditions sur le site de lancement en Floride ont contraint ULA à annuler sa tentative de lancement initiale, samedi matin.

Bien que le but exact du X-37B soit un secret, Force spatiale les autorités ont révélé que l'engin emballait de nombreuses expériences lors de ce voyage pour tester différents systèmes dans l'espace. Certaines de ces expériences comprennent un petit satellite appelé FalconSat-8, deux charges utiles de la NASA conçues pour étudier les effets des rayonnements sur différents matériaux ainsi que des graines pour faire pousser des aliments, et un expérience de rayonnement de puissance utilisant l'énergie micro-ondes.

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Une fusée Atlas V de United Launch Alliance lance un avion spatial X-37B dans le cadre d'une mission classée pour la Force spatiale américaine à partir du Complexe de lancement spatial 41 à Cape Canaveral Air Force Station en Floride le 17 mai 2020.

(Crédit d'image: United Launch Alliance)
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Une fusée Atlas V de United Launch Alliance lance un avion spatial X-37B dans le cadre d'une mission classée pour la U.S. Space Force depuis le Space Launch Complex 41 à Cape Canaveral Air Force Station en Floride le 17 mai 2020.

(Crédit d'image: United Launch Alliance)
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Une fusée Atlas V de United Launch Alliance lance un avion spatial X-37B dans le cadre d'une mission classée pour la U.S. Space Force depuis le Space Launch Complex 41 à Cape Canaveral Air Force Station en Floride le 17 mai 2020.

(Crédit d'image: United Launch Alliance)
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Une fusée Atlas V de United Launch Alliance lance un avion spatial X-37B dans le cadre d'une mission classée pour la Force spatiale américaine à partir du Complexe de lancement spatial 41 à Cape Canaveral Air Force Station en Floride le 17 mai 2020.

(Crédit d'image: United Launch Alliance)

L'U.S.Space Force et l'Air Force Rapid Response Capabilities Office ont deux des avions spatiaux miniatures de type navette X-37B (également connus sous le nom de véhicules d'essai orbitaux, ou OTV) qu'il utilise pour des missions militaires classées en orbite terrestre basse. Ils ont effectué cinq missions depuis 2010, quatre d'entre eux sur des fusées ULA Atlas V et le cinquième sur un SpaceX Falcon 9.

Le X-37B revient dans l'espace

Le lancement d'aujourd'hui a eu lieu six mois seulement après l'atterrissage de la dernière mission, OTV-5, au Kennedy Space Center de la NASA en Floride, le 2 octobre 2019, achevant un séjour record de 780 jours (un peu plus de deux ans) dans l'espace.

Boeing a construit les avions spatiaux X-37B pour l'US Air Force. Les deux véhicules ont passé plus de sept ans en orbite à travers leurs missions. (Le commandement de la mission et d'autres activités spatiales ont été transférés à la Force spatiale après sa création en 2019.)

Les responsables de la Force spatiale ont déclaré que les expériences et la technologie transportées par le X-37B "permettent aux États-Unis de développer plus efficacement les capacités spatiales nécessaires pour maintenir la supériorité dans le domaine spatial".

En relation: Fonctionnement de l'avion spatial secret X-37B (infographie)

L'avion spatial X-37B devant nous est vu à l'intérieur du carénage de la charge utile de sa fusée Atlas V avant un lancement le 17 mai 2020. (Crédit d'image: U.S.Air Force)

À cette fin, cette mission comportera encore plus d'expériences que les vols précédents. C'est grâce à l'ajout d'un nouveau module de service – une extension cylindrique fixée au bas de l'engin – une première pour cette mission. L'ajout d'un module de service contribuera à augmenter les capacités du véhicule, lui permettant de mener plus d'expériences et de tester de nouvelles technologies tout au long de la mission, ont déclaré des responsables de la Force spatiale.

ULA a lancé le X-37B sur une fusée Atlas V dans la configuration 501, ce qui signifie que le véhicule a un carénage de charge utile de 17 pieds (5 mètres) de large, un étage supérieur Centaur monomoteur et aucun amplificateur de fusée solide.

Il a marqué le 84e vol de l'Atlas V, qui a récemment été détrôné comme le lanceur américain le plus volé. Ce superlatif a été accroché par la fusée Falcon 9 de SpaceX, qui est devenue le propulseur le plus volé au monde en avril et devrait également lancer son prochain vol (un lancement de la flotte de satellites Starlink) tôt le mardi 19 mai.

Honorer les intervenants du coronavirus

L'US Space Force et United Launch Alliance ont dédié le lancement de l'avion spatial X-37B OTV_6 aux premiers intervenants et aux victimes de la pandémie COVID-19. (Crédit d'image: United Launch Alliance)

Le lancement de samedi, baptisé USSF-7, est dédié aux premiers intervenants et au personnel médical à travers le pays qui travaillent quotidiennement pour lutter contre la pandémie de Coronavirus.

La mission fait partie de la campagne militaire "America Strong", qui comprend également une série de survols par les Air Force Thunderbirds et Navy Blue Angels. L'ULA a également tamponné un hommage sur le côté de la fusée Atlas V qui dit: "En mémoire des victimes de COVID-19 et hommage à tous les premiers intervenants et travailleurs de première ligne".

COVID-19, la maladie causée par le nouveau coronavirus, a infecté environ 4,5 millions de personnes dans le monde, dont 1,45 million aux États-Unis. Au moins 87991 sont morts de la maladie aux États-Unis au 16 mai, selon Livescience.

"Merci pour votre courage à prendre soin des malades et à nous protéger", a déclaré Tory Bruno, PDG de l'ULA. tweeté, s'adressant aux nombreux premiers intervenants qui se sont désintéressés de soutenir la nation en ces temps difficiles.

"Il y a encore des héros dans ce monde", a-t-il ajouté.

Les responsables de la 45e Escadre spatiale ont déclaré qu'ils avaient fait leur part pour garantir le bon déroulement du lancement tout en protégeant simultanément ses effectifs.

"Nous avons l'obligation de maintenir les capacités spatiales opérationnelles pour notre pays", a déclaré le général John Raymond, chef des opérations spatiales de l'US Space Force et commandant de l'US Space Command lors d'une conférence de lancement le 6 mai.

À cette fin, la 45e Escadre spatiale a fait tourner des équipes entre les lancements, réduit le personnel sur place autant que possible et a pratiqué la distanciation sociale. Le Kennedy Space Center de la NASA et la station voisine de Cape Canaveral Air Force ont gardé les zones de visualisation fermées pour ce lancement ainsi qu'un lancement de SpaceX prévu dimanche matin.

Cette mission marque le deuxième lancement pour la sécurité nationale de la Force spatiale depuis sa création en décembre. (Le premier était le lancement du satellite de communications militaires AEHF-6 en mars.)

L'avion spatial X-37B mesure environ 29 pieds (8,8 mètres) de long et ressemble à une navette spatiale miniature. Pour OTV_6, le vaisseau spatial robotisé portait un nouveau module de service qui prend en charge plus d'expériences et des séjours plus longs dans l'espace. (Crédit d'image: U.S.Air Force)

Les responsables de la Force spatiale ont toutefois choisi de retarder certaines des missions prévues, en raison des préoccupations liées à la pandémie. Par exemple, la prochaine mission de navigation par satellite GPS GPS 3 SV03 a été retardée de plusieurs mois au 30 juin au plus tôt pour garantir que les équipes de contrôle au sol pouvaient rester en sécurité.

C'est une période occupée sur la côte de l'espace, et la constellation GPS est saine, ce qui réduit la pression pour mettre en orbite des satellites plus récents et améliorés, ont déclaré des responsables.

La mission d'aujourd'hui faisait à l'origine partie d'un double en-tête de lancement depuis la côte spatiale de la Floride.

Après le lancement d'Atlas V, un SpaceX La fusée Falcon 9 devait prendre son envol moins de 24 heures plus tard, emportant en orbite un autre lot de satellites Starlink de SpaceX.

Ce lancement était initialement prévu pour aujourd'hui, mais les retards météorologiques sur le site de lancement et l'émergence d'une dépression tropicale dans l'Atlantique ont incité SpaceX à déplacer la date de lancement.

Lorsque le Falcon 9 sera lancé, il apportera le nombre total de Satellites Internet Starlink jusqu'à près de 500. Le PDG de SpaceX, Elon Musk, a déclaré qu'entre 400 et 800 satellites étaient nécessaires pour commencer à déployer la première itération, bien que limitée, de son service Internet mondial.

Si tout se passe comme prévu, le Falcon 9 décollera du Complexe de lancement spatial 40 à 3 h 10 HAE (07 h 10 GMT) mardi.

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