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SpaceX lance un satellite GPS avancé pour l'US Space Force et pose l'atterrissage d'une fusée

CAPE CANAVERAL, Floride – SpaceX a lancé avec succès sa 11e mission de l'année, lançant un satellite de positionnement mondial de nouvelle génération dans l'espace pour l'US Space Force.

Une fusée Falcon 9 brillante et blanche a pris son envol aujourd'hui (30 juin) à 16 h 10. EDT (2010 GMT), décollant du Space Launch Complex 40 à Cape Canaveral Air Force Station en Floride.

Le lancement d’aujourd’hui s’inscrit dans le cadre des efforts continus du ministère de la Défense pour mettre à niveau les satellites GPS actuellement dans l’espace. La constellation de satellites GPS vieillissants a été lancée il y a environ vingt ans et la technologie a considérablement évolué depuis. Le satellite particulier lancé aujourd'hui remplacera l'un des plus anciens en orbite.

Construit par Lockheed Martin, il s'agit du troisième satellite GPS de ce type à être lancé et rejoindra deux autres comme lui qui sont déjà en orbite. SpaceX a lancé l'un de ces deux satellites sur une fusée Falcon 9 différente en décembre 2018 et l'autre satellite lancé au sommet de la toute dernière fusée Delta IV Medium en août 2019.

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Une fusée SpaceX Falcon 9 lance le satellite GPS III SV3 pour l'US Space Force le 30 juin 2020. (Crédit d'image: SpaceX)

Appelé GPS III SV03, le satellite de 9 505 livres (4 311 kilogrammes) fait partie d'une famille de satellites connue sous le nom de GPS III, qui sont conçus pour être trois fois plus précis et ont jusqu'à huit fois des capacités anti-brouillage améliorées par rapport à leurs prédécesseurs. .

Le vaisseau spatial amélioré comprend également une suite de nouvelles fonctionnalités. Par exemple, il a la capacité de communiquer avec des satellites dans d’autres constellations de navigation, comme la constellation Galileo en Europe. Cela permet aux utilisateurs de se connecter avec encore plus de satellites dans l'espace, ce qui permet encore plus de précision. Le nouveau lot de satellites GPS a également une durée de vie plus longue, leur permettant de rester en orbite plus longtemps.

Le lancement d'aujourd'hui est la première mission dédiée de SpaceX pour l'US Space Force, qui a été créée en décembre 2019 par le président Donald Trump. Tout comme les fonctions du Marine Corps au sein de la Marine américaine, l'US Space Force est sous l'égide de l'US Air Force et travaille à superviser toutes les opérations spatiales.

La Force spatiale avait initialement prévu le lancement de ce satellite en avril, mais les responsables ont choisi de retarder le lancement jusqu'à présent. Cela a permis aux équipes de travailler sur des procédures qui assureraient la sécurité de tous pendant les préparatifs de lancement tout en respectant les directives du CDC pendant la pandémie de COVID-19.

"Nous nous sommes concentrés sur les personnes, les processus et les procédures ainsi que sur l'installation (c'est-à-dire l'installation de Lockheed Martin dans le Colorado où le satellite a été construit et traité avant son lancement)", a déclaré le colonel Edward Byrne, un haut responsable de l'orbite terrestre moyenne. La division des systèmes spatiaux du Space and Missile Systems Center de la Force spatiale a déclaré aux journalistes lors d'un appel à la presse le 26 juin.

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Une fusée SpaceX Falcon 9 transportant le satellite de navigation GPS III SV03 pour l'US Space Force se dresse au sommet de sa rampe de lancement au Space Launch Complex 40 de la station de Cap Canaveral Air Force avant un lancement prévu le 30 juin 2020.

Une fusée SpaceX Falcon 9 transportant le satellite de navigation GPS III SV03 pour l'US Space Force se dresse au sommet de sa rampe de lancement au Space Launch Complex 40 de la station de Cap Canaveral Air Force avant un lancement prévu le 30 juin 2020. (Crédit d'image: SpaceX)
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Un gros plan du carénage de charge utile couvrant le satellite GPS III SV03 de l'US Space Force sur une fusée SpaceX Falcon 9.

(Crédit d'image: SpaceX)
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La fusée SpaceX Falcon 9 transportant le satellite GPS III SV03 roule sur la rampe de lancement du SLC-40 de la station aérienne de Cape Canaveral, en Floride.

(Crédit d'image: SpaceX)
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Les employés de SpaceX préparent une nouvelle fusée Falcon 9 pour lancer le satellite avancé GPS III SV03 à partir de la station de Cap Canaveral Air Force pour l'US Space Force.

(Crédit d'image: SpaceX)
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Les employés de SpaceX préparent une nouvelle fusée Falcon 9 pour lancer le satellite avancé GPS III SV03 à partir de la station de Cap Canaveral Air Force pour l'US Space Force.

(Crédit d'image: SpaceX)

Les petits espaces et les conditions de travail serrées dans le Colorado étaient une préoccupation, mais le temps supplémentaire créé par le retard a permis à l'équipe de mettre en œuvre de nouvelles procédures et de préparer le satellite au lancement.

Afin de respecter les directives du CDC et de maintenir la sécurité de tout le personnel, les responsables de l'US Space Force ont réduit le nombre de membres de l'équipe nécessaires pour gérer le lancement, espacé les postes de travail et installé des cloisons entre les travailleurs.

Ici au Cap, la 45th Space Wing, l'entité qui supervise les lancements le long de la côte est, a pris ses propres précautions. Ils ont veillé à ce que les équipages tournent entre les missions, maintiennent des pratiques de distanciation sociale, mettent en œuvre des contrôles de température et réduisent le nombre de personnes sur les consoles. Commandant d'escadre Brig. Le général Doug Schiess pense que les protocoles de sécurité pratiqués au cours des trois derniers mois ont été efficaces.

Au cours du même appel, Schiess a noté que la 45e Escadre spatiale a supervisé plusieurs lancements pendant la pandémie – y compris le premier lancement en équipage du Crew Dragon de SpaceX qui a envoyé deux astronautes de la NASA dans l'espace – et que personne dans la 45e Escadre spatiale n'est tombé malade à ce point.

"Nous sommes dans trois mois et nous avons fait un travail incroyable", a déclaré Schiess. "Nous avons eu plusieurs lancements au cours de la situation des coronavirus et nous n'avons vu personne tomber malade."

La Floride a récemment vu une augmentation importante de nouveaux cas de COVID-19, la maladie causée par le nouveau coronavirus, mais Schiess reste optimiste que les procédures en place permettront aux lancements de continuer.

La mission comprenait une toute nouvelle fusée Falcon 9 et, contrairement à la première mission GPS lancée par SpaceX en 2018, le constructeur de fusées basé en Californie a été autorisé à récupérer le premier étage du Falcon.

Quelques jours avant le vol d'aujourd'hui, SpaceX a déployé son drone, nommé Just Read the Instructions, pour installer le camp à 632 kilomètres (394 miles) dans l'océan Atlantique et attendre le retour du booster.

Environ neuf minutes après le décollage d'aujourd'hui, le propulseur de la première étape s'est posé doucement sur le pont du navire drone. À ce jour, SpaceX a enregistré plus de 50 captures réussies.

Une fusée SpaceX Falcon 9 première étape sur le drone Il suffit de lire les instructions après un atterrissage réussi dans l'océan Atlantique après le lancement du satellite de navigation GPS III SV3 de l'US Space Force à partir de Cape Canaveral Air Force Station, en Floride, le 30 juin 2020. (Crédit d'image: SpaceX)

Les capteurs de carénage jumelés de la société – nommés GO Ms. Tree et GO Ms. Chief – tentent aujourd'hui de se rétablir. Les deux navires sont également stationnés dans l'Atlantique et récupéreront les carénages de charge utile utilisés lors de la mission d'aujourd'hui.

Le matériel semblable à une coquille – qui est le cône de nez de la fusée – est conçu pour protéger la charge utile lorsque la fusée se déplace dans l'atmosphère. Une fois que le véhicule atteint une hauteur spécifique, les deux moitiés de carénage sont larguées et retombent sur Terre.

Les deux pièces représentent environ 10% du prix du Falcon, et SpaceX pourrait économiser jusqu'à 6 millions de dollars par vol en les ramassant hors de l'océan (ou en les rattrapant en glissant sur Terre) et en les réutilisant.

À ce jour, GO Ms. Tree a réussi à s'emparer de trois pièces de carénage à leur retour, et SpaceX a piloté des carénages remis à neuf dans plusieurs missions à ce jour.

SpaceX a lancé trois fusées en juin et avec le retard de sa dernière mission Starlink et juillet s'annonce comme un autre mois chargé pour la compagnie de vol spatial privé. La prochaine mission Starlink, qui transportera deux satellites d'observation de la Terre pour BlackSky, devrait être lancée le 8 juillet.

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