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SpaceX prêt à lancer des astronautes dans l'espace pour la première fois

Le vaisseau spatial Crew Dragon et la fusée SpaceX Falcon 9 sont illustrés au complexe de lancement 39A au Kennedy Space Center en Floride

Le vaisseau spatial Crew Dragon et la fusée SpaceX Falcon 9 sont représentés au Launch Complex 39A au Kennedy Space Center en Floride le 21 mai 2020

Au début, tout le monde était sceptique. Mais SpaceX d'Elon Musk a défié les attentes – et espère mercredi faire l'histoire en transportant deux astronautes de la NASA dans l'espace, le premier vol en équipage depuis le sol américain en neuf longues années.


Le président américain Donald Trump sera parmi les spectateurs du Kennedy Space Center en Floride pour assister au lancement, qui a reçu le feu vert malgré des mois de fermetures dues à la pandémie de coronavirus.

Le grand public, dans un clin d'œil aux restrictions de virus, a été invité à regarder via un flux en direct que Crew Dragon est lancé par une fusée Falcon 9 vers la Station spatiale internationale.

Le programme Commercial Crew de la NASA, visant à développer des vaisseaux spatiaux privés pour transporter des astronautes américains dans l'espace, a commencé sous Barack Obama.

Mais son successeur le voit comme un symbole de sa stratégie pour réaffirmer la domination américaine de l'espace, à la fois militaire – avec sa création de la Space Force – et civil.

Il a ordonné à la NASA de retourner sur la Lune en 2024, un calendrier improbable mais qui a donné un coup de pouce à l'agence spatiale légendaire.

Au cours des 22 années qui ont suivi le lancement des premiers composants de l'ISS, seuls des engins spatiaux développés par la NASA et par l'agence spatiale russe y ont transporté des équipages.

La NASA a utilisé l'illustre programme de navettes – d'énormes vaisseaux ailés extrêmement complexes qui ont transporté des dizaines d'astronautes dans l'espace pendant trois décennies.

Douglas Hurley, à gauche, et Robert Behnken, portant des combinaisons spatiales SpaceX, sont vus lorsqu'ils partent pour la rampe de lancement 39A le 23 mai 2020

Douglas Hurley, à gauche, et Robert Behnken, portant des combinaisons spatiales SpaceX, sont vus comme ils partent pour Launch Pad 39A le 23 mai 2020 lors d'une répétition générale avant le lancement de la mission, au Kennedy Space Center de la NASA en Floride

Mais leur coût énorme – 200 milliards de dollars pour 135 vols – et deux accidents mortels ont finalement mis fin au programme.

La dernière navette, Atlantis, a atterri le 21 juillet 2011.

Après, les astronautes de la NASA ont appris le russe et se sont rendus à l'ISS dans la fusée russe Soyouz du Kazakhstan, dans un partenariat qui a survécu aux tensions politiques entre Washington et Moscou.

Mais cela ne devait être qu'un arrangement temporaire. La NASA avait confié à deux sociétés privées – le géant de l'aviation Boeing et le nouveau SpaceX – la tâche de concevoir et de fabriquer des capsules qui remplaceraient les navettes.

Neuf ans plus tard, SpaceX – fondé par Musk, l'entrepreneur franc sud-africain qui a également construit PayPal et Tesla, en 2002 – est prêt à être lancé.

'Succès'

À 16 h 33 (20 h 33 GMT) mercredi, une fusée SpaceX Falcon 9 devrait décoller du Launch Pad 39A avec la capsule Crew Dragon à son sommet.

Une fusée SpaceX Falcon 9 avec le vaisseau spatial Crew Dragon à bord de la rampe de lancement 39A lors d'un bref essai de tir statique sur

Une fusée SpaceX Falcon 9 avec le vaisseau spatial Crew Dragon de la société à bord de la rampe de lancement 39A lors d'un bref essai de tir statique le 22 mai 2020, avant la mission de mercredi – le premier vol en équipage du sol américain dans l'espace depuis 2011

La NASA a attribué à SpaceX plus de 3 milliards de dollars de contrats depuis 2011 pour construire le vaisseau spatial.

La capsule sera dirigée par Robert Behnken, 49 ans, et Douglas Hurley, 53 ans, tous deux des vétérans de l'espace – Hurley a piloté Atlantis lors de son dernier voyage.

Dix-neuf heures plus tard, ils accosteront à l'ISS, où deux Russes et un Américain les attendent.

Les prévisions météorologiques restent défavorables, avec 60% de risques de mauvaises conditions, selon les prévisionnistes de Cap Canaveral.

La prochaine fenêtre de lancement est le samedi 30 mai.

Le lancement a pris cinq ans de plus que prévu, mais même avec les retards, SpaceX a battu Boeing au poing.

Le vol d'essai de Boeing de son Starliner a échoué en raison de graves problèmes logiciels et devra être refait.

"C'est une véritable réussite", a expliqué à l'AFP Scott Hubbard, ancien directeur du Ames Center de la NASA dans la Silicon Valley, qui enseigne désormais à Stanford.

  • SpaceX a confondu les attentes avec son vaisseau spatial, construit à l'aide de plus de 3 milliards de dollars de contrats avec la NASA

    SpaceX a confondu les attentes avec son vaisseau spatial, construit à l'aide de plus de 3 milliards de dollars de contrats avec la NASA

  • Elon Musk, fondateur de SpaceX, le 10 octobre 2019 au siège de sa société à Hawthorne (Californie)

    Elon Musk, fondateur de SpaceX, le 10 octobre 2019 au siège de sa société à Hawthorne (Californie)

  • La capsule SpaceX Crew Dragon

    Dimensions et caractéristiques de la capsule SpaceX Crew Dragon

"Il y avait un énorme scepticisme", a rappelé Hubbard, qui a rencontré Musk avant la création de SpaceX et qui préside également un comité consultatif de sécurité SpaceX.

"Les hauts responsables des anciennes sociétés, Lockheed, Boeing, me diraient lors d'une conférence que ces gars de SpaceX ne savent pas ce qu'ils ne savent pas", a-t-il déclaré à l'AFP.

SpaceX est finalement arrivé en tête avec sa fusée Falcon 9 moins chère, dont la première étape revient pour atterrir verticalement sur une péniche dans l'Atlantique.

Depuis 2012, SpaceX réapprovisionne l'ISS pour la NASA, grâce à la version cargo de la capsule Dragon.

La mission habitée, appelée Demo-2, est cruciale pour Washington de deux manières.

La première consiste à briser la dépendance de la NASA à l'égard des Russes.

Mais la seconde est de catalyser un marché privé "en orbite basse" ouvert aux touristes et aux entreprises.

"Nous envisageons un jour dans le futur où nous aurons une douzaine de stations spatiales en orbite terrestre basse. Toutes exploitées par l'industrie commerciale", a déclaré le patron de la NASA, Jim Bridenstine.

Musk vise plus haut: il construit une énorme fusée, Starship, pour faire le tour de la Lune – ou même pour se rendre sur Mars et finalement faire de l'humanité une "espèce multi-planétaire".


La NASA annonce son premier vol en équipage SpaceX pour le 27 mai


© 2020 AFP

Citation:
                                                 SpaceX prêt à lancer des astronautes dans l'espace pour la première fois (2020, 24 mai)
                                                 récupéré le 24 mai 2020
                                                 depuis https://phys.org/news/2020-05-spacex-ready-astronauts-space.html

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