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SpaceX rencontre un problème juste avant le test de parachute de Crew Dragon

SpaceX vient de connaître un hoquet en prévision de son premier vol en équipage.

La société californienne a transporté un article test de son Capsule Dragon d'équipage vers le ciel avec un hélicoptère mardi 24 mars, pour aider à prouver le système de parachute du véhicule avant la mission historique Demo-2.

Demo-2, qui est actuellement lancement prévu de la mi-mai à la fin mai, transportera les astronautes de la NASA Bob Behnken et Doug Hurley jusqu'à la Station spatiale internationale (ISS). Ce sera le premier vol orbital en équipage à décoller du sol américain depuis la retraite de la flotte de navettes spatiales de la NASA en juillet 2011.

Mais les parachutes n'ont jamais eu l'occasion de montrer leurs trucs.

"Lors d'un essai de chute de parachute prévu aujourd'hui, l'article d'essai suspendu sous l'hélicoptère est devenu instable", a déclaré SpaceX mardi dans un communiqué envoyé par e-mail.

"Par prudence, et pour assurer la sécurité de l'équipage de l'hélicoptère, le pilote a retiré le déverrouillage d'urgence", ajoute le communiqué. "L'hélicoptère n'étant pas encore dans les conditions prévues, l'article d'essai n'était pas armé et, en tant que tel, le système de parachute n'a pas déclenché la séquence de déploiement du parachute. Bien que l'article d'essai ait été perdu, il ne s'agissait pas d'une défaillance du système de parachute, et surtout, personne n'a été blessé. La NASA et SpaceX travaillent ensemble pour déterminer le plan de test à venir avant la deuxième mission de démonstration de Crew Dragon. "

Vidéo: Regardez le Demo-2 Crew Dragon de SpaceX tourner dans un test de pré-lancement critique

SpaceX a développé Crew Dragon dans le cadre de plusieurs contrats avec la NASA, dont le plus récent, un accord de 2,6 milliards de dollars, a été annoncé en septembre 2014. La NASA a signé un accord similaire de 4,2 milliards de dollars avec Boeing en même temps pour terminer le travail sur sa capsule d'équipage, appelé CST-100 Starliner.

Comme l'indique la déclaration de SpaceX, Crew Dragon a déjà volé une fois. En mars 2019, la capsule a lancé une mission de démonstration sans équipage sur l'ISS appelée Demo-1. Starliner a lancé sa version de Demo-1, appelée Orbital Flight Test (OFT), en décembre dernier. Mais les choses ne se sont pas passées comme prévu; Starliner n'a pas réussi à atteindre l'ISS, faisant le tour de la Terre par lui-même pendant deux jours avant de descendre pour un atterrissage en toute sécurité au Nouveau-Mexique. Des analyses ultérieures des données OFT ont révélé plusieurs problèmes logiciels Starliner que Boeing doit résoudre, ont déclaré des responsables de la NASA.

L'anomalie d'hier était la deuxième en une semaine qui pourrait affecter le calendrier de la démo-2. L'autre impliquait une fusée Falcon 9, le bourreau de travail SpaceX qui lance Crew Dragon (et de nombreuses autres charges utiles).

Le 18 mars, l'un des neuf moteurs d'un premier étage du Falcon 9 a rencontré un problème lors du lancement de 60 satellites Internet Starlink de la société. La fusée a réussi à livrer les satellites orbiter très bien; le Falcon 9 est conçu pour surmonter les pannes de moteur, fondateur et PDG de SpaceX Elon Musk a souligné.

Mais SpaceX ne lancera pas un autre Falcon 9 avant de mener une enquête sur les anomalies, Dit Musk. Et la NASA participe à cette enquête.

Le booster qui a rencontré le problème du moteur, soit dit en passant, a été lancé pour la cinquième fois. (La réutilisation extensive et rapide est la clé de la vision de SpaceX de réduire le coût des vols spatiaux.) Les fusées Falcon 9 qui lancent Crew Dragons avec des astronautes à bord seront toutes de nouveaux véhicules.

Mike Wall est l'auteur de "Là-bas"(Grand Central Publishing, 2018; illustré par Karl Tate), un livre sur la recherche de la vie extraterrestre. Suivez-le sur Twitter @michaeldwall. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom ou Facebook.

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