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Un équipage de dragon arrive au port spatial de Floride pour le coup d'envoi de la dernière semaine de préparatifs de lancement – Spaceflight Now

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Bob Behnken et Doug Hurley conduiront la première mission en équipage de SpaceX en orbite. Crédit: Stephen Clark / Spaceflight Now

Les astronautes Doug Hurley et Bob Behnken sont arrivés mercredi au Kennedy Space Center, prêts pour les vérifications d'ajustement des combinaisons spatiales et spatiales, et un peu de temps libre avec leurs familles avant de se lancer la semaine prochaine sur le premier vol en équipage en orbite depuis le sol américain depuis 2011.

Hurley et Behnken, tous deux vétérans de deux vols de la navette spatiale, ont piloté un jet d'affaires Gulfstream de la NASA de leur base à Houston au port spatial de la Floride, où ils ont été accueillis par des gestionnaires de la NASA et un nombre limité de journalistes et de photographes, tous portant des masques et observant des lignes directrices sur la distance en raison de la pandémie de coronavirus.

«Doug et moi sommes très heureux d'être ici», a déclaré Behnken. "C'est un moment formidable pour être un astronaute avec un nouveau vaisseau spatial pour avoir la chance d'aller voler."

Le lancement des astronautes est prévu mercredi 27 mai prochain à partir du pad 39A à Kennedy à bord d'une fusée SpaceX Falcon 9 et d'un vaisseau spatial Crew Dragon. Le décollage est prévu à 16 h 33 min 33 s. EDT (2033: 33 GMT), un délai prévu pour permettre à la capsule Dragon de se lancer dans le même plan orbital de la Station spatiale internationale.

En supposant un lancement à temps mercredi prochain, Hurley et Behnken devraient s'amarrer au laboratoire de recherche en orbite vers 11 h 39 HAE (15 h 39 GMT) le 28 mai.

Behnken servira de commandant des opérations conjointes pour le vol Crew Dragon, désigné Demo-2 ou DM-2. Le natif du Missouri, âgé de 49 ans, sera responsable du rendez-vous de la mission et de l'amarrage à la Station spatiale internationale, ainsi que des activités une fois à bord du laboratoire de recherche en orbite.

Hurley, un colonel à la retraite du Corps des Marines originaire du nord de l'État de New York, sera le commandant du vaisseau spatial sur le vol d'essai Demo-2. Ses responsabilités comprennent les opérations de lancement, d'atterrissage et de récupération.

Behnken et Hurley étaient deux des quatre astronautes de la NASA sélectionnés en 2015 pour s'entraîner aux missions d'équipage commercial sur les capsules SpaceX et Boeing. La NASA a affecté l'équipage de deux hommes à la mission SpaceX Demo-2 en 2018.

La NASA a signé une série d'accords de financement avec SpaceX depuis 2011, évalués à plus de 3,1 milliards de dollars. Grâce au financement et à la supervision technique de la NASA, SpaceX a mis au point le vaisseau spatial Crew Dragon à taille humaine pour le lancement de la fusée Falcon 9 de la société.

Boeing a reçu une série similaire de contrats de la NASA – évalués à plus de 4,8 milliards de dollars – pour développer la capsule de l'équipage Starliner.

Mais ces chiffres incluent les paiements de la NASA aux entrepreneurs pour couvrir les services de transport de l'équipage, une fois que les véhicules Crew Dragon et Starliner seront opérationnels. Phil McAlister, responsable du développement commercial des vols spatiaux à la NASA, a déclaré le 13 mai que l'agence spatiale avait investi environ 5 milliards de dollars dans la conception et le développement de Crew Dragon et Starliner.

Les sociétés ont également mis en place un niveau de financement privé non spécifié, une exigence dans le cadre de l'accord de partenariat public-privé poursuivi par le programme d'équipages commerciaux de la NASA depuis 2010.

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Les membres de l'équipage Demo-2 ont été accueillis par l'administrateur de la NASA Jim Bridenstine et Bob Cabana, directeur du Kennedy Space Center. Crédit: NASA / Bill Ingalls

Au moment du retrait de la navette spatiale en 2011, la NASA espérait que les équipages commerciaux embarqueraient des astronautes d'ici 2015. Mais ce calendrier a glissé, d'abord en raison d'un manque de financement approprié par le Congrès, puis de la myriade de retards techniques subis par SpaceX et Boeing.

"Bob et moi travaillons sur ce programme depuis cinq ans, jour après jour, et il y a des gens ici à la NASA et à SpaceX, (pour qui) c'est plus long que cela", a déclaré Hurley. "Ce fut un marathon à bien des égards, et c'est ce à quoi vous vous attendez pour développer un véhicule spatial à taille humaine qui peut aller et revenir de la Station spatiale internationale", a déclaré Hurley. "Je pense donc que cela prend du temps à certains égards."

SpaceX a effectué un vol d'essai de six jours sans pilote Crew Dragon, connu sous le nom de Demo-1, vers la station spatiale en mars 2019. Le Crew Dragon a également terminé deux tests d'abandon de lancement, l'un démontrant la capacité du navire à échapper à une urgence sur la rampe de lancement et une autre pour prouver que la capsule peut tirer en toute sécurité du haut d'une fusée Falcon 9 en vol.

Le programme Starliner est probablement près d'un an après son premier vol spatial pilote. Le premier vol d'essai de Boeing Starliner sans astronautes a échoué avant d'atteindre la Station spatiale internationale en raison d'une erreur logicielle en décembre, et les ingénieurs essaient de résoudre les problèmes avant d'essayer une autre mission de démonstration non pilotée cet automne.

L'arrivée mercredi d'astronautes spatiaux au Kennedy Space Center était le premier événement de ce type au port spatial de Floride depuis le 4 juillet 2011, lorsque l'équipage final de la navette spatiale s'est jeté sur la base de lancement.

Hurley était le pilote de cette mission, lui donnant la distinction pour voler sur des vols spatiaux consécutifs décollant de Kennedy.

"Lorsque vous effectuez un vol en navette, au moment où vous atterrissez, vous êtes juste épuisé", a déclaré Hurley mercredi. «Vous êtes heureux que votre mission ait été couronnée de succès et vous voulez juste voir votre famille. Je pense qu'après cela, vous pensez, "OK, quelle est la prochaine?" "

Les astronautes de la NASA ont continué à planer dans l'espace à bord des vaisseaux spatiaux russes Soyouz, enregistrant des expéditions record sur la Station spatiale internationale. Mais Hurley a dit qu'il ne savait pas s'il reviendrait un jour dans l'espace.

"C'est une chose en évolution, et les gens de la NASA ont eu une excellente idée de former un partenariat public-privé avec des entreprises et de se battre pour … et cela s'est retrouvé dans cette situation", a déclaré Hurley. «Et nous avons la chance d’être à bord du véhicule. La route a été longue à bien des égards, mais je me considère certainement chanceuse d'en faire partie. »

Behnken et Hurley devraient passer un à quatre mois sur la station spatiale. Depuis leur affectation au vol d'essai Dragon, les astronautes ont effectué des milliers d'heures de formation, en grande partie à l'intérieur de simulateurs au siège de SpaceX en Californie du Sud.

Après la dernière simulation de lancement complet le 4 mai, l'équipage de la Demo-2 a terminé ses sessions de formation officielles et est entré dans le protocole de quarantaine de la NASA le 13 mai. Hurley a déclaré avoir terminé mardi sa dernière session de «compétence» de pré-lancement mardi dans un simulateur de dragon au Johnson Space Center à Houston.

Les équipes de SpaceX à Kennedy prévoient de déployer la fusée Falcon 9 et le vaisseau spatial Crew Dragon au pad 39A avant un essai de tir statique des moteurs principaux Merlin du lanceur vendredi.

Behnken a déclaré qu'il avait hâte de passer du temps avec sa famille au célèbre Astronaut Beach House – officiellement nommé le Kennedy Space Center Conference Center – où de nombreux équipages ont passé du temps avant leurs missions spatiales.

"Ils ont observé une quarantaine assez stricte pour en faire une possibilité", a déclaré Behnken à propos des familles de l'équipage.

Samedi, Hurley et Behnken enfileront leurs combinaisons spatiales fabriquées par SpaceX et se rendront au pad 39A à l'intérieur d'une Tesla Model X, un exemple de marque croisée entre deux sociétés fondées par le milliardaire Elon Musk. Les astronautes embarqueront à bord de la capsule Dragon sur le pad 39A et exécuteront les procédures de pré-lancement jusqu'au point où la fusée serait alimentée pendant un vrai compte à rebours.

"Nous aurons l'occasion de remettre nos combinaisons spatiales pour nous assurer qu'elles sont enfin complètement prêtes pour l'événement réel", a déclaré Behnken. "Nous aurons la chance de monter dans la capsule Dragon, de nous attacher et de parcourir la chronologie de pré-lancement à l'intérieur du véhicule.

"Cela impliquera de monter dans le Teslas jusqu'à la rampe de lancement, de passer par tout cet exercice juste pour peaufiner l'équipe une fois de plus avant le lancement. Puis, bien sûr, le grand spectacle du 27. »

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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