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Un groupe de satellites internationaux prêts à être mis en orbite sur une fusée Vega – Spaceflight Now

NOTE DE L'ÉDITEUR: Le lancement a été retardé jusqu'à dimanche à 21 h 51. EDT (0151 GMT lundi).

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Les techniciens du Centre spatial guyanais soulèvent une pile de 53 petits engins spatiaux à fixer à l'adaptateur de charge utile de la fusée Vga. Crédit: ESA / CNES / Arianespace – Photo Optique Vidéo du CSG – JM Guillon

Lancement d'une structure à deux niveaux conçue pour accueillir des dizaines de petits satellites sur une seule mission, une fusée Vega de fabrication italienne devrait décoller samedi soir depuis la côte nord-est de l'Amérique du Sud lors d'un vol pour démontrer la réponse de l'industrie européenne à la demande croissante de lancement de covoiturage .

Financée par l'Agence spatiale européenne, la structure de l'adaptateur a été conçue et fabriquée en République tchèque et en Italie. Les ingénieurs disent qu'il peut être reconfiguré dans différentes dispositions pour permettre des lancements avec un nombre variable de CubeSats et de plus petits minisatellites aussi grands qu'un réfrigérateur.

Arianespace et Avio – le fournisseur de services de lancement Vega et le maître d'œuvre Vega – espèrent que le distributeur multisatellite Small Spacecraft Mission Service, ou SSMS, pourra être lancé une fois par an si la demande des sociétés internationales de satellites et des agences gouvernementales européennes est suffisante.

Il y a 53 satellites de 21 clients dans 13 pays – y compris les États membres de l'ESA et les États-Unis – à bord de la fusée Vega en attente de décollage du Centre spatial guyanais en Amérique du Sud à 21 h 51 min 10 s. HAE samedi (22 h 51 HAE; 0151 GMT dimanche).

La première étape à propulsion solide de la fusée Vega propulsera le lanceur au nord de la Guyane française. Après des brûlures successives par les deuxième et troisième étages de la Vega, le quatrième étage de la fusée, alimenté par un liquide, peut redémarrer deux fois pour placer les satellites sur une orbite polaire synchrone solaire à 320 milles (515 kilomètres) au-dessus de la Terre à une inclinaison de 97,45 degrés.

Les sept plus gros satellites se sépareront de la fusée sur cette orbite entre 40 et 53 minutes après le décollage. Deux autres tirs brefs effectués par la quatrième étape du Vega propulseront les 46 nanosatellites restants sur une orbite légèrement plus élevée de 530 kilomètres avec une inclinaison de 97,51 degrés.

Le dernier des CubeSats se séparera de l'étage supérieur de Vega environ une heure et 45 minutes après le début de la mission.

Le lancement en covoiturage devait avoir lieu l'année dernière, mais une fusée Vega a échoué lors d'un vol en juillet 2019. Le lancement samedi soir sera la première mission Vega depuis l'échec, ce qui a été attribué à une défaillance structurelle sur la deuxième étape du Vega.

Avant l'échec, la fusée Vega avait amassé 15 lancements consécutifs réussis depuis ses débuts en 2012.

Quelques jours avant la date de lancement du vol de la fusée Vega en mars, Arianespace a suspendu les préparatifs de lancement en raison de la pandémie de coronavirus. Les préparatifs du lancement ont repris en mai et la mission devait décoller le 18 juin, mais des vents violents ont maintenu la fusée au sol.

Maintenant, tous les systèmes semblent prêts pour le décollage samedi soir.

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Les travailleurs en Guyane française intègrent les deux niveaux de l'adaptateur de lancement SSMS. Crédit: ESA-Manuel Pedoussaut

"Ce vol annonce une nouvelle ère dans les possibilités de covoiturage pour les petits satellites et montre notre engagement à étendre l'accès de l'Europe aux capacités spatiales pour servir les institutions européennes, renforcer notre industrie spatiale et développer notre économie", a commenté Renato Lafranconi, responsable du programme d'exploitation de Vega à l'ESA.

"Les nouveaux clients sont désireux de prendre leur place sur notre prochain covoiturage", a déclaré Lafranconi dans un communiqué. «Cela nous donne une grande confiance dans le fait que ce nouveau service deviendra un élément essentiel du service de lancement Vega.»

"Ce distributeur SSMS utilise efficacement chaque espace disponible grâce à une approche de conception modulaire", a déclaré Giorgio Tumino, responsable du programme Vega et Space Rider de l'ESA. «La section inférieure est hexagonale et peut contenir six nanosatellites ou jusqu'à une douzaine de déployeurs CubeSat. La section supérieure est utilisée pour les microsatellites, les minisatellites et les petits satellites. La section inférieure peut également être utilisée indépendamment, couplée à un satellite plus grand remplaçant la section supérieure. »

La structure SSMS est conçue pour être aussi légère que possible, en utilisant des panneaux sandwich en aluminium basse densité recouverts d'une peau de polymère renforcée de fibres de carbone, selon l'ESA.

"Notre objectif est d'assurer une flexibilité maximale, avec un distributeur SSMS pouvant être assemblé très près de la date de lancement et pour répondre aux exigences de toute mission", a déclaré Tumino.

La première mission SSMS qui doit être lancée samedi est une démonstration de faisabilité pour démontrer la capacité de la fusée Vega à livrer des groupes de petits satellites en orbite. La charge utile de la mission de 53 satellites établit un record pour le plus grand nombre d'engins spatiaux lancés sur une seule fusée européenne.

Selon Arianespace, les satellites du SSMS ont une portée de vol comprise entre environ 2 livres (1 kilogramme) et 330 livres (150 kilogrammes).

À ce jour, le plus grand nombre de satellites lancés sur une seule fusée Vega était de neuf vaisseaux spatiaux lors du vol inaugural du lanceur en 2012.

Un lanceur de satellite polaire indien a transporté 104 petits satellites en orbite en 2017, un record pour le plus grand nombre d'engins spatiaux lancés sur une fusée. SpaceX a lancé 60 satellites Internet Starlink – chacun pesant environ un quart de tonne – sur des fusées Falcon 9 individuelles à plusieurs reprises.

Les fonctionnaires ont agrégé les satellites de l'Agence spatiale européenne et des sociétés commerciales pour le vol de preuve de concept SSMS.

Le satellite assis au sommet de la pile a été construit par Maxar Technologies. Dans son dossier de presse pour le lancement, Arianespace décrit le satellite comme un «petit vaisseau spatial de communication expérimental», mais le fournisseur du lancement affirme que le client final du satellite est «non divulgué».

Le satellite de 304 livres (138 kilogrammes) serait un vaisseau spatial de démonstration technologique nommé Athena. PointView Tech, une filiale de Facebook, teste des technologies qui pourraient être utilisées dans une future constellation de petits satellites pour fournir des services Internet à large bande mondiaux. Athena est le premier satellite de PointView Tech.

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Les équipes au sol positionnent le vaisseau spatial ION CubeSat Carrier sur la pile de charge utile SSMS. Fabriqué par D-Orbit, une société italienne, le vaisseau spatial transporte 12 SuperDove CubeSats d'imagerie de la Terre pour la planète. Crédit: ESA / CNES / Arianespace – Photo Optique Vidéo du CSG – JM Guillon

Un vaisseau spatial de 330 livres (150 kilogrammes) développé par la société spatiale italienne D-Orbit chevauche également l'espace sur la fusée Vega. Le transporteur ION CubeSat de D-Orbit est chargé de 12 CubeSats d'imagerie terrestre SuperDove pour la planète, qui seront libérés après que l'engin porteur se sera séparé de l'étage supérieur de la fusée Vega en orbite.

Si vous incluez les 12 SuperDove à l'intérieur du transporteur ION CubeSat, la mission de preuve de concept SSMS est actuellement lancée avec 65 satellites.

D-Orbit prévoit de développer des transporteurs CubeSat plus performants pour de futures missions avec des systèmes de propulsion qui pourraient manoeuvrer les nanosatellites des clients dans différents emplacements orbitaux après la séparation de leur lanceur, donnant aux opérateurs CubeSat la possibilité de toujours placer leur vaisseau spatial sur des orbites personnalisées même s'ils roulent sur un vol en covoiturage à une altitude ou une inclinaison légèrement différente.

Le lancement marque la première utilisation du service InOrbit Now ou ION de D-Orbit.

Le plus grand satellite jamais construit au Luxembourg est également en train de monter en orbite sur le lanceur Vega. Baptisé ESAIL, le vaisseau spatial de 246 livres (112 kilogrammes) a été développé en partenariat entre l'ESA et exactEarth, une entreprise canadienne possédant des capteurs de poursuite maritime sur plus de 60 satellites déjà en orbite.

ESAIL fait partie d'une initiative de l'ESA appelée SAT-AIS, gérée au sein du bureau des programmes de télécommunications de l'ESA, qui vise à favoriser le développement d'une flotte de petits satellites pour recevoir et relayer les signaux du système d'identification automatique des navires.

Construit par LuxSpace, ESAIL a été financé par l'Agence spatiale luxembourgeoise et d'autres États membres de l'ESA. Le projet a également reçu un financement privé d'exactEarth, qui exploitera le satellite sur une base commerciale.

L'Agence européenne pour la sécurité maritime sera un utilisateur clé des données satellitaires ESAIL. Les responsables déclarent que l'ESAIL améliorera la surveillance des pêches, la gestion de la flotte maritime, la protection de l'environnement et les services de sécurité aux frontières et maritimes.

Le microsatellite slovène d'imagerie de la Terre NEMO-HD est également sur le lancement de Vega. L'engin spatial NEMO-HD de 143 livres (65 kilogrammes) collectera des images vidéo couleur et haute définition à résolution moyenne pouvant être rétrogradées au sol en temps réel.

NEMO-HD a été construit au Canada au laboratoire de vol spatial de l'Institut d'études aérospatiales de l'Université de Toronto pour le Centre d'excellence slovène des sciences et technologies spatiales, ou SPACE-SI.

Un microsatellite espagnol de 99 livres nommé UPMSat 2 est également sur le cluster de covoiturage SSMS. Chargé de charges utiles de démonstration technologique, il a été développé comme un projet éducatif par des étudiants de l'Université Polytechnique de Madrid depuis 2009.

Le microsatellite d'imagerie terrestre ÑuSat 6 est également en attente de lancement. Il s'agit du prochain vaisseau spatial à rejoindre une flotte de satellites de télédétection appartenant à Satellogic, une société argentine.

Basée à Buenos Aires avec une usine de fabrication de satellites à Montevideo, en Uruguay, Satellogic construit une flotte de satellites pour couvrir le globe avec des images visibles, hyperspectrales et infrarouges. La société est l'une des nombreuses startups actives sur le marché commercial de l'imagerie de la Terre, avec Planet, BlackSky, ICEYE et d'autres.

Satellogic prévoit de déployer une flotte de 90 microsatellites utilisant principalement des fusées chinoises. ÑuSat 6 sera le 11e satellite de Satellogic à être lancé et le premier à voler sur une fusée européenne.

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Le satellite ESAIL. Crédit: ESA

Un petit satellite conçu pour surveiller les gaz à effet de serre dans l'atmosphère terrestre est également prévu pour le décollage. Le satellite GHGSat C1, d'une masse de lancement d'environ 34 livres (15,4 kilogrammes), appartient à une startup nommée GHGSat basée à Montréal.

Le vaisseau spatial construit au Canada est le deuxième à être lancé pour GHGSat, qui indique que le satellite sera capable de détecter les émissions de méthane provenant de sources spécifiques, telles que les puits de pétrole et de gaz. Porté par des injections financières de fonds d'investissement axés sur le climat, de la société de services pétroliers Schlumberger et des gouvernements du Canada, de l'Alberta et du Québec, GHGSat vise à mettre en service une flotte de satellites de surveillance des gaz à effet de serre pour fournir des données aux régulateurs et à l'industrie.

La fusée Vega transportera 46 nanosatellites ainsi que les sept charges utiles plus lourdes.

Swarm Technologies possède 12 de ses minuscules satellites SpaceBEE, chacun de la taille d'une tranche de pain, prêts à décoller sur la fusée Vega. Le «BEE» dans SpaceBEE signifie Basic Electronic Element.

Swarm développe une flotte de communications par satellite à faible débit qui, selon la société, pourrait être utilisée par des voitures connectées, des capteurs environnementaux à distance, des opérations agricoles industrielles, des transports, des compteurs intelligents et pour la messagerie texte dans les zones rurales en dehors de la gamme des réseaux terrestres.

En plus des 12 SuperDove CubeSats à l'intérieur du porte-avions ION CubeSat en vol libre, Planet a 14 autres SuperDove sur le lancement de Vega. Ils seront éjectés d'un déployeur CubeSat monté directement sur la structure de covoiturage SSMS.

Le courtier de lancement basé à Seattle, Spaceflight, a organisé le lancement des SpaceBEE de Swarm et de 14 SuperDoves de Planet sur la mission Vega.

Les 26 nouveaux SuperDove, grosso modo de la taille d’un four grille-pain, rejoindront plus de 100 autres CubeSats d’imagerie de la Terre et 18 satellites de télédétection SkySat de plus haute résolution dans la flotte de Planet. Planet exploite la plus grande constellation mondiale de satellites commerciaux d’imagerie de la Terre et possède la deuxième plus grande flotte de satellites commerciaux de toutes les entreprises, derrière le réseau Starlink de SpaceX.

Il existe 8 nouveaux Lemur-2 CubeSats pour la flotte de nanosatellites de Spire Global qui suivent les navires et collectent des données atmosphériques qui pourraient améliorer la précision des modèles de prévision météorologique.

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Le linceul de charge utile de fabrication suisse de la fusée Vega a été soulevé au sommet de la fusée en Guyane française le 13 juin. Crédit: ESA / CNES / Arianespace – Photo Optique Vidéo du CSG – JM Guillon

Une paire de CubeSats 6U de la taille d'une mallette développée par l'ESA et l'Université polytechnique de Catalogne à Barcelone, en Espagne, augmentera les données fournies par les satellites de surveillance environnementale Sentinel d'Europe. Le FSSCat A et B CubeSats contient des instruments pour «mesurer l'humidité du sol, l'étendue de la glace et l'épaisseur de la glace, et pour détecter la fonte des étangs sur la glace», selon le laboratoire de nanosatellites de l'université.

SpacePharma, une société basée en Suisse avec un laboratoire de recherche en Israël, lancera son deuxième CubeSat sur la fusée Vega. La société développe CubeSats pour héberger des expériences de recherche pharmaceutique en microgravité.

Deux CubeSats belges sont également sur le lancement.

L'un des nanosatellites, nommé PICASSO, a été développé pour l'ESA par l'Institut belge d'aéronomie spatiale avec VTT Finlande et le Clyde Space au Royaume-Uni. PICASSO mesurera l'ozone dans la stratosphère et collectera les données du profil de température dans la haute atmosphère.

Le SIMBA CubeSat mesurera la quantité d'énergie solaire qui pénètre dans l'atmosphère terrestre, une variable qui a un grand impact sur le climat de la Terre. SIMBA a été développé pour l'ESA par l'Institut royal de météorologie de Belgique, l'Université de Louvain et Innovative Solutions in Space aux Pays-Bas.

Le TRISAT CubeSat développé par l'Université de Maribor en Slovénie et est conçu pour démontrer les technologies spatiales et d'envoi à distance slovènes. Le TTU100 CubeSat de l'Université de technologie de Tallinn en Estonie transporte des caméras d'observation de la Terre.

Un CubeSat nommé AMICalSat développé conjointement par le Centre Spatial Universitaire de Grenoble en France et l'Université d'État de Moscou en Russie observera les aurores polaires.

Le NAPA 1 CubeSat sera le premier satellite militaire de Thaïlande. Construit aux Pays-Bas, il est conçu pour démontrer les capacités d'imagerie de la Terre qui pourraient être utilisées dans les futurs satellites appartenant à la Royal Thai Air Force.

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Un ingénieur intègre le NAPA 1 CubeSat dans son déployeur sur la pile de lancement Vega. Crédit: Solutions innovantes dans l'espace

Kepler Communications, une entreprise de Toronto, prévoit de lancer son troisième et dernier satellite de démonstration technologique sur la fusée Vega. Baptisé TARS, le satellite testera l'équipement que Kepler prévoit d'intégrer dans une constellation prévue de 140 nanosatellites commerciaux de relais de données en orbite terrestre basse.

Le premier satellite fabriqué à Monaco, nommé OSM-1 CICERO, est le fruit d'un partenariat entre Orbital Solutions Monaco et GeoOptics, qui dispose d'une flotte de CICERO CubeSats collectant des données d'occultation radio. La technique de radio-occultation fonctionne en mesurant comment l'atmosphère modifie les signaux radio des satellites, produisant des profils des conditions atmosphériques utiles dans la recherche climatique et les prévisions météorologiques.

Il y a également un CubeSat sur le lancement Vega fabriqué par Tyvak Nano-Satellite Systems de Californie pour un client non divulgué. Il est uniquement désigné comme Tyvak 0171 dans le dossier de presse de lancement d'Arianespace.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter: @ StephenClark1.

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