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Voir l'évolution des fusées SpaceX en images

SpaceX

SpaceX est né en 2002, lorsque son fondateur, le milliardaire Elon Musk, a fait les premiers pas de sa grande ambition d'envoyer une mission sur Mars. Aujourd'hui, l'entreprise est bien au-delà de la phase de démarrage spatial.

La société basée à Hawthorne, en Californie, réutilise régulièrement des fusées, envoie des missions de fret à la Station spatiale internationale avec son vaisseau spatial Dragon et pilotera également des astronautes pour la NASA et d'autres. SpaceX a également lancé l'énorme Falcon Heavy et prévoit une fusée encore plus grande pour atteindre la lune, Mars et au-delà: le Starship et son booster Super Heavy.

En savoir plus sur l'histoire de SpaceX des fusées et du développement de vaisseaux spatiaux dans le diaporama suivant.

Note de l'éditeur: Cette histoire, publiée pour la première fois le 10 mai 2018, a été mise à jour le 20 mai 2020.

Falcon 1

Le Falcon 1 a été la première fusée fabriquée par SpaceX. Il avait une capacité proposée pour transporter 670 kilogrammes (1 480 livres) vers une orbite terrestre basse, et il a volé entre 2006 et 2009.

Après trois échecs de lancement, Falcon 1 a envoyé une charge utile fictive dans l'espace le 29 septembre 2008. Son cinquième et dernier lancement, le 14 juillet 2009, a mis en orbite RazakSAT, un satellite malaisien d'observation de la Terre.

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Lancement de roquettes Falcon 1 depuis l'île d'Omelek, qui fait partie de l'atoll de Kwajalein dans l'océan Pacifique. La fusée de 68 pieds de haut (21 mètres) était propulsée par un seul moteur (d'où le "1" en son nom) et fonctionnait à l'oxygène liquide et au kérosène de qualité fusée.

Et au cas où vous vous poseriez la question, Musk a nommé les fusées Falcon d'après le vaisseau Millennium Falcon de "Star Wars".

Développement de Falcon 9

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SpaceX a rapidement suscité l'intérêt de plusieurs sociétés à la recherche d'une fusée à portance plus lourde. La société avait envisagé de développer une fusée intermédiaire appelée Falcon 5, mais a plutôt sauté le pas et a commencé à travailler sur le Falcon 9 (car son premier étage utilisait un groupe de neuf moteurs).

Cette fusée peut envoyer une charge utile en orbite terrestre basse pesant jusqu'à 28 991 livres. (13 150 kg). Il s'agit d'une fusée à deux étages qui mesure 70 mètres de haut et mesure 3,7 mètres de large. SpaceX a annoncé pour la première fois les plans du Falcon 9 en 2005 et a envoyé le premier Falcon 9 en altitude le 7 juin 2010, depuis la station de Cape Canaveral Air Force en Floride.

Les premiers clients de la fusée étaient Bigelow Aerospace; Avanti Communications; et MacDonald, Dettwiler and Associates.

Réutilisation des fusées

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Dès le début de l'histoire de Falcon 9, SpaceX souhaitait réutiliser la première étape de la fusée pour économiser sur les coûts de lancement.

Les premiers tests de l'atterrissage n'ont cependant pas réussi. SpaceX a fait des tentatives lors des premier, deuxième et sixième lancements du Falcon 9 pour contrôler l'atterrissage du booster, mais dans chaque cas, la scène s'est écrasée dans l'océan. Vous pouvez regarder un supercut de ces atterrissages ratés depuis SpaceX ci-dessous.

SpaceX a finalement réalisé un atterrissage contrôlé sur l'océan lors du neuvième lancement du Falcon 9 (la quatrième tentative d'atterrissage contrôlé), le 18 avril 2014. Il s'agissait d'un tremplin important sur la voie d'une éventuelle réutilisation.

Le premier atterrissage réussi d'une fusée Falcon 9 a eu lieu le 21 décembre 2015 à la zone d'atterrissage 1, un pad SpaceX à la station de Cape Canaveral Air Force en Floride.

Rêves de dragon

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SpaceX a gardé secrets les 18 premiers mois du développement du cargo Dragon. Puis, en mars 2006, la société a officiellement rendu Dragon public lorsqu'elle a soumis une proposition pour le programme de démonstration des services de transport orbital commercial (COTS) de la NASA. Le but ultime était de développer un vaisseau spatial privé pour transporter le fret vers la Station spatiale internationale.

Après que Spacex ait franchi plusieurs jalons, la NASA a sélectionné le Dragon de SpaceX en décembre 2008 pour être l'une des sociétés fournissant des services de réapprovisionnement commercial à la station spatiale. (L'autre société était Orbital Sciences, qui est devenue plus tard Orbital ATK et maintenant Northrop Grumman.)

La valeur du contrat de SpaceX à cette époque était d'un minimum de 1,6 milliard de dollars, avec des options pour s'étendre à 3,1 milliards de dollars; la société a depuis reçu un nouveau contrat pour des services de lancement de fret.

Musk a confirmé qu'il avait nommé Dragon d'après "Puff the Magic Dragon".

Vols Early Dragon

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Dragon a effectué un vol inaugural réussi le 8 décembre 2010 à partir de la station de l'Air Force de Cap Canaveral. Puis, le 22 mai 2012, Dragon a lancé un test important: une tentative d'accostage du vaisseau spatial avec la Station spatiale internationale.

Dragon est arrivé à la station en toute sécurité le 25 mai de la même année, malgré des problèmes avec un système laser censé juger la distance de l'engin au complexe en orbite. Cette étape a suscité une renommée mondiale. C'était la première fois qu'un vaisseau spatial privé accostait à la station spatiale.

SpaceX a depuis amélioré ses cargos Dragon sans équipage pour être réutilisables pendant au moins deux vols.

Sauterelle

Grasshopper était un prototype de fusée de 100 étages volé à McGregor de SpaceX, au Texas, prouvant les raisons pour donner à l'entreprise plus d'expérience dans l'atterrissage des propulseurs verticalement.

Bien que Grasshopper n'ait pas attiré autant l'attention des médias que les autres programmes de SpaceX, il a été essentiel pour poursuivre le développement de la première étape réutilisable de Falcon 9.

Chris Thompson / SpaceX

La fusée Grasshopper a effectué huit vols d'essai entre 2012 et 2013, le dernier vol ayant vu Grasshopper s'envoler à 2 440 pieds (744 mètres).

Le programme Grasshopper a ensuite été retiré afin que SpaceX puisse concentrer plus de ressources sur le développement de Falcon 9.

Véhicule de développement réutilisable Falcon 9

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SpaceX a annoncé le véhicule de développement réutilisable Falcon 9 en 2012, qui était basé sur la première étape du Falcon 9.

La compagnie a effectué cinq vols de ce système sur le site SpaceX McGregor entre avril et août 2014, l'altitude maximale sur certains vols dépassant 3280 pieds (1000 m).

Le dernier booster, qui a été lancé le 22 août 2014, a explosé en raison d'un capteur bloqué.

La première plate-forme d'atterrissage de fusée de SpaceX

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Cette photo montre la zone d'atterrissage 1, une zone d'atterrissage au sol pour le premier étage du Falcon 9 à Cape Canaveral Air Force Station. C'est là que SpaceX a effectué le premier de ses atterrissages contrôlés au sol, le 21 décembre 2015.

La société a construit le pad sur un terrain loué à l'US Air Force sur la station de Cape Canaveral Air Force. (La zone d'atterrissage 1 se trouve sur un terrain qui abritait auparavant le complexe de lancement 13.) Cet atterrissage était très doux car le précédent vol du Falcon 9, en juin 2015, s'est terminé de manière catastrophique avec une explosion.

Atterrissages au sol

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Le premier atterrissage réussi du Falcon 9 de SpaceX dans la zone d'atterrissage 1, le 21 décembre 2015, a été salué comme un jalon pour la réutilisation des fusées. Cependant, l'entreprise a tout de même tenté d'améliorer cette réalisation.

SpaceX a connu un mélange d'atterrissages océaniques réussis et échoués en 2014 et 2015.

L'atterrissage de la fusée Epic Falcon 9 de SpaceX en images

En 2015, SpaceX tentait également d'atterrir sur des navires drones dans l'océan. Alors que ces atterrissages se terminaient par un échec, Musk publierait les vidéos et les photos sur son fil Twitter, reconnaissant les erreurs commises, et la société s'efforcerait de s'améliorer pour le prochain vol.

1er débarquement de drone

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La persistance manifestée par Musk et ses employés a finalement porté ses fruits le 8 avril 2016, quand une première étape du Falcon 9 a atterri doucement sur un drone appelé "Of Course I Still Love You" dans l'océan Atlantique. Le vaisseau spatial Dragon que ce Falcon 9 transportait en altitude a également eu un vol marquant, livrant un module gonflable – le Bigelow Expandable Activity Module – à la Station spatiale internationale.

Le taux de réussite de SpaceX avec les atterrissages de drones s'est considérablement amélioré après le vol d'avril 2016, bien que certains boosters aient encore raté la marque de temps en temps. Le taux de réussite des vols Falcon 9 de la compagnie est également élevé; son dernier échec, en septembre 2016, a vu une fusée exploser sur la rampe de lancement avant de décoller.

SpaceX possède un deuxième drone, "Just Read the Instructions", qui est utilisé pour les atterrissages dans l'océan Pacifique après le lancement de la Vandenberg Air Force Station en Californie. Les deux navires portent le nom de vaisseaux fictifs dans les livres de science-fiction d'Iain M. Banks.

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